Top Ten Breeders’ Cup Thrillers at Santa Anita

Johar, far, and High Chaparral, near, provided the Breeders Cup World Championships with its only dead heat for first to date in the 2003 Turf. (Blood-Horse Library/Dave Harmon)

For horse racing fans living in the East and Midwest, the Breeders’ Cup World Championships is annually one of the high points of early fall, mixing in with football, political campaigns, and the spooky rituals of Halloween as a harbinger of seasonal shift.

So when the event is held at Santa Anita Park, which has been very often in recent years, it seems a bit incongruous to those familiar with autumn’s chill to hold a slate of fall championship races amidst sun-splashed festivities and a laid-back SoCal atmosphere. The enveloping haze over the San Gabriel Mountains coupled with the bright colors and welcoming architecture of Santa Anita’s facility evoke a feeling of endless summer and easy vibes no matter what time of the year you’re there.

Sunshine and warmth aside, the fact remains that the eight Breeders’ Cups held at Santa Anita have produced some of the most startling, heart-pounding finishes in the event’s history, worthy of a last-second field goal or a throng of Trick-or-Treaters suddenly appearing at your door wearing Donald Trump masks. So, in honor of the recently departed Rod Temperton – the songwriter behind Michael Jackson’s unforgettable “Thriller” – here are 10 of the most thrilling Breeders’ Cup finishes from Santa Anita to enjoy once again and get the blood pumping for what will hopefully be several new ones when the event is held at “The Great Race Place” for the ninth time on Nov. 4-5.

1993 Juvenile Fillies

In the 1993 Juvenile Fillies, a gripping stretch duel between Phone Chatter and Sardula turned into a crossroads. Sardula, sporting the green and pink silks of Jerry and Ann Moss, led nearly the entire way under a smooth Eddie Delahoussaye ride. Phone Chatter, a gigantic filly trained by Santa Anita maestro Richard Mandella, moved up on the far turn under Laffit Pincay Jr., and then the battle was enjoined.

Sardula would not be intimidated by her bigger rival, but Phone Chatter was relentless, and inched ahead just before the finish line. She was honored with the Eclipse Award as champion 2-year-old filly, but 1993 was her peak. Sardula would go on to win the 1993 Hollywood Starlet Stakes and three of five stakes races in 1994, including the Kentucky Oaks in another very close finish.

2009 Juvenile

From that brief, almost-forgotten chapter in Breeders’ Cup history known as “the Synthetic Era,” when California racetracks all switched to artificial surfaces and European-based horses once largely relegated to the turf started appearing in – and winning – races previously dominated by North American horses. The 2009 Juvenile was one such event, and featured the sort of cavalry charge finish common in many synthetic races.

Eventual champion 2-year-old male Lookin At Lucky was favored at 2.20-1 and came flying at the end on the outside, but he was outfinished by unheralded European invader Vale of York, who angled in from the rail, split horses, and won by a head. The top four finishers were separated by less than a length.

1993 Sprint

Keanu Reeves, Sandra Bullock, and typically unhinged Dennis Hopper would rule summer multiplexes seven months hence with the ultimate high-concept movie (“Die Hard on a bus”), but a truer encapsulation of “Speed” unleashed was on display by the filly Meafara in the 1993 Sprint, as she went for broke in attempt to attain what she had almost accomplished in 1992 at Belmont Park.

In that year’s Sprint, Frank Muench’s filly set a blistering pace (opening fractions of 21 3/5, 43 3/5) only to fall short by a neck to Thirty Slews. One year later, Meafara went 21 flat and 43 4/5 and rebuffed both Thirty Slews and Gilded Time in deep stretch, but she could not withstand a five-wide rally from Cardmania, losing by a neck once more.

2014 Classic

Mixed emotions will always accompany any reviewing of the 2014 Classic. Bayern’s roughhousing of Shared Belief and Moreno leaving the starting gate completely changed the predicted pace scenario for the race, since Moreno was an avowed front-runner and 5-2 favorite Shared Belief typically stayed within close striking distance of the lead as well. With little company up front, Bayern settled into a high-cruising speed and had just enough left under Martin Garcia’s urging to hold off Toast of New York and a four-wide California Chrome to win the three-horse photo.

The resulting roar, equal parts cheers and cries of foul, reverberated across the racetrack grounds and was echoed on social media and in simulcast parlors and living rooms nationwide. And it only grew louder, and more contentious, once the Santa Anita racing officials let the final result stand.

2014 Turf Sprint

NBC’s aerial view brings added excitement in this replay, as Bobby’s Kitten seems to be trailing behind the field from somewhere near Pasadena before launching an extremely wide, explosive rally after crossing Santa Anita’s dirt strip on the downhill turf course.

Ken and Sarah Ramsey’s homebred gets his first call from announcer Larry Collmus just before crossing the finish line and sending the ebullient Ramsey contingent to the winner’s circle. The top five in the 2014 Turf Sprint were separated by one length.

2009 Mile

The second of Goldikova’s three consecutive triumphs in the Mile provided her smallest margin of victory, a half-length over Courageous Cat. The Wertheimer brothers’ superstar settled farther back in the pack than usual – tracking 10th of 11 through the first half-mile – and, as a result, was stuck in traffic for a few heart-wrenching moments through the far turn before angling out.

Olivier Peslier had to tap the brakes for a beat in deep stretch, shifting his charge to the outside of Courageous Cat for running room, but Goldikova regained that powerful stride with an ease befitting a champion and won going away.

2009 Sprint

Without a doubt, one of the all-time best Breeders’ Cup finishes, and a dissertation defense-level test for any track announcer. Trevor Denman juggles names like a street performer at gunpoint as four horses steamroll to the finish line.

Dancing in Silks and master closer Joel Rosario win the photo by a nose, then a head and a nose separate second (Crown of Thorns), third (Cost of Freedom), and fourth (Gayego). Even more exciting for fortunate bettors, the top three all were sent off at odds of 15-1 or greater.

2013 Classic

Mucho Macho Man achieved an endgame worthy of the Breeders’ Cup Classic in 2013, calling on every ounce of resolve to hold off the onrushing Will Take Charge by a nose, with Euro shipper Declaration of War a head behind in third. The storylines for this one made the final result even more satisfying, as trainer Kathy Ritvo reached the sport’s summit five years after receiving a heart transplant, and Hall of Famer Gary Stevens capped a brilliant comeback year that included a Preakness win with his first Breeders’ Cup Classic victory.

Mucho Macho Man, second by a half-length to Fort Larned in the 2012 Classic at Santa Anita, sealed the deal in his second try, his popular name bringing back fond memories for Village People fans worldwide.

2009 Classic

Any list of most thrilling Breeders’ Cup races at Santa Anita must, by order of the racing gods, include arguably the most popular Thoroughbred of the 21st century. Zenyatta was already a West Coast sensation who had completely dominated the filly and mare division for a year and a half, but her name became etched in the sport’s hallowed lore when she faced males for the first time in the 2009 Classic, and decisively beat them.

Zenyatta’s customary come-from-the-clouds running style meant that nearly every race she ever ran, at one point or another, provided moments of suspense, but on this day, there was only an instant of concern. Once Mike Smith angled Zenyatta outside of the leaders in early stretch, she rolled past the likes of Summer Bird, Colonel John, and the great Gio Ponti to win by a length. This race, and its “Un-be-LIEVE-able” closing call by Denman, are the perfect tonics to rouse emotions in anticipation for the upcoming World Championships at Santa Anita.

2003 Turf

Top honors rest with the only dead heat in Breeders’ Cup history. The 2003 Turf brought together a stellar international cast of grass horses, including world travelers Sulamani and Falbrav, who had together won Grade/Group 1 stakes in a total of seven countries by the time they arrived in Arcadia. Back for a repeat bid was High Chaparral, who landed the 2002 Turf at Arlington Park by 1 ¼ lengths.

Coolmore’s High Chaparral took aim on the leaders in early stretch and moved up to engage Falbrav in the final strides, only to be joined by Southern California-based Johar, who rocketed from well back. A three-horse photo could not separate the top two, with a dead game Falbrav only a head back in third. Johar’s win marked the third of an eventual four on the day for Richard Mandella, a Breeders’ Cup record.

Watching the replay brings a renewed appreciation for the patience exhibited by both Mick Kinane aboard High Chaparral and Alex Solis on Johar, and pure enjoyment reliving Tom Durkin’s race call, which gradually ascends into full throttle just like a Boeing leaving LAX.

(también en Español)

Las Diez Mejores Emociones de las Breeders’ Cup en Santa Anita

Johar, far, and High Chaparral, near, provided the Breeders Cup World Championships with its only dead heat for first to date in the 2003 Turf. (Blood-Horse Library/Dave Harmon)

Para los aficionados a las carreras de caballos que viven en el Este y en el Medio Oeste, el Campeonato Mundial de las Breeders’ Cup es anualmente uno de los puntos altos del inicio del otoño, junto con el fútbol americano, las campañas políticas, y los fantasmales rituales de Halloween como presagio del cambio de estación.

Así que cuando el evento tiene lugar en Santa Anita Park, lo cual ha sido frecuente en los últimos años, parece un poco incongruente para aquellos familiarizados con el enfriamiento otoñal criticar severamente al campeonato de carreras del otoño rodeado de soleadas fiestas y el ambiente relajado de la atmósfera del Sur de California. La neblina que envuelve las Montañas de San Gabriel emparejada  con los colores brillantes y la arquitectura de bienvenida de Santa Anita facilita evocar la sensación de un interminable verano con buenas vibraciones no importa en qué parte del año estés tú ahí.

Brillo solar y tibieza a un lado, la realidad  recuerda que las ocho Breeders’ Cups llevadas a cabo en Santa Anita han producido algunos de los más llamativos, infartantes finales en la historia de este evento, merecedores de un gol de campo de último minuto o de una multitud de Trick-or-Treaters (niños pidiendo golosinas en la noche de Halloween) apareciendo de repente en tu puerta llevando máscaras de Donald Trump. Así que, en honor del recientemente fallecido Rod Temperton – el compositor detrás de la inolvidable canción de Michael Jackson, “Thriller” – aquí están 10 de los más emocionantes finales de las Breeders’ Cup en Santa Anita para disfrutarlos una vez más y dejar bombeando la sangre para lo que esperamos serán otros nuevos cuando el evento tenga lugar en el “El Gran Sitio de las Carreras” por novena vez el 4 y el 5 de Noviembre.

1993 Juvenile Fillies

En la Juvenile Fillies de 1993, un fascinante duelo en la recta  entre Phone Chatter y Sardula se convirtió en una encrucijada. Sardula, llevando las sedas verde y rosadas de Jerry y Ann Moss, punteó casi todo el camino bajo la suave muñeca de Eddie Delahoussaye. Phone Chatter, una gigantesca potranca entrenada por el maestro de Santa Anita, Richard Mandella, hizo su movida en la curva del frente bajo la mano de Laffit Pincay Jr., y entonces la batalla se impuso.

Sardula no sería intimidada por su rival más grande en tamaño, pero

Phone Chatter fue implacable, y la pilló por poco justo antes de la línea de llegada. Ella fue honrada con el Eclipse Award como campeona potranca de los dos años de edad, pero 1993 fue su pico. Sardula iría a ganar el 1993 Hollywood Starlet Stakes y tres de cinco carreras clásicas en 1994, incluyendo el Kentucky Oaks en otro final muy estrecho.

2009 Juvenile

De ese breve, casi-olvidado capítulo en la historia de las Breeders’ Cup conocido como la “Era Sintética,” cuando todas las pistas de carreras de California se cambiaron a artificiales y los caballos europeos establecidos aquí alguna vez relegados al césped, comenzaron a aparecer– y a ganar – carreras que previamente habían dominado caballos de Norte América. La Juvenile del 2009 fue uno de aquellos eventos, y mostró esa suerte de final de carga de caballería tan común en las carreras sobre sintético.

Quien sería el campeón macho de los dos años de edad, Lookin At Lucky, fue el favorito a 2.20-1 y venía volando al final por fuera, pero fue superado por el inesperado invasor europeo Vale of York, quien aprovechando la baranda, fue pasando caballos, y ganó por cabeza. Los primeros cuatro puestos estuvieron separados por menos de un cuerpo.

1993 Sprint

Keanu Reeves, Sandra Bullock, y el normalmente desquiciado Dennis Hopper gobernarían las múltiples salas de cine del verano siete meses con un novedoso y elevado concepto cinematográfico (“Die Hard on a bus”), pero una verídica y más corta versión de “Speed” no fue lanzada hasta que vimos a la potranca Meafara en la Sprint de 1993, cuando ella fue con todo las ganas en su intento por alcanzar lo que casi había logrado en el 1992 en Belmont Park.

En la Sprint de aquel año, la potranca de Frank Muench’ marcó un ritmo vertiginoso (parciales de apertura fueron 21 3/5, 43 3/5) quedando corta solamente por pescuezo ante Thirty Slews. Un año más tarde, Meafara marcaba 21 cómoda y 43 4/5 y desairó tanto a Thirty Slews como a Gilded Time al final de la recta, pero no pudo contener la atropellada por quinta línea de Cardmania, perdiendo una vez más por pescuezo.

2014 Classic

Emociones mezcladas acompañarán siempre cualquier revisión de la Classic del 2014. Con un áspero inicio, Bayern molestó a Shared Belief y a Moreno saliendo del partidor eléctrico y esto cambió completamente el escenario previsto para el desarrollo de la prueba, ya que Moreno era un reconocido puntero y el favorito a  5-2, Shared Belief, se situaba generalmente a corta distancia de los líderes. Con poca compañía en el frente, Bayern vino en una velocidad moderada y tuvo suficiente resto bajo la mano de Martin García para contener a Toast of New York y a un California Chrome que vino por cuarta línea, para ganar una llegada fotográfica de tres ejemplares.

La consiguiente protesta, aclamaciones y pifias por ambas partes, resonaron por igual en las graderías del hipódromo y dejó eco en los medios y en los salones del simulcast y living rooms de toda la nación. Y solamente se volvió más potente, y más controversial, una vez que los oficiales de carreras de Santa Anita dejaron el resultado sin modificar.

2014 Turf Sprint

La cámara aérea de NBC brinda una emoción adicional en esta repetición, ya que Bobby’s Kitten parece venir detrás del lote desde algún lugar cerca de Pasadena antes de lanzarse extremadamente abierto, en una explosiva atropellada que cruzó la arena de Santa Anita en la pista de césped que baja desde la colinita.

Los criadores Ken y Sarah Ramsey fueron nombrados por el locutor de pista apenas antes de la línea de llegada y enviaron al entusiasta contingente de Ramsey hacia el círculo de ganadores. Los primeros cinco en la Turf Sprint del 2014 estuvieron separados por un cuerpo.

2009 Mile

El segundo de los tres consecutivos triunfos de Goldikova en la Mile le trajo su margen más pequeño de victoria, un medio cuerpo sobre Courageous Cat. La súper estrella de los hermanos Wertheimer, se situó bastante atrás del lote, más de lo acostumbrado – viniendo 10ma de 11 en la primera media milla – y, como resultado, quedó atascada en el tráfico por unos cuantos paralizantes momentos en la curva del frente antes de sacar hacia afuera.

Olivier Peslier tuvo que poner pie en el freno para no caer en la recta, moviendo su carga hacia el exterior de Courageous Cat buscando sitio, pero Goldikova se recuperó con esa poderosa brazada con una facilidad propia de campeonay ganó separándose.

2009 Sprint

Sin duda, uno de los mejores finales de todos los tiempos de las Breeders’ Cup, y una cátedra de lo que debe ser un examen para cualquier locutor de pista. Trevor Denman hace malabares con los nombres como un artista callejero apuntándoles a cuatro caballos que vienen cargando hacia la línea de llegada.

Dancing in Silks y el maestro de la atropellada Joel Rosario ganan la foto por nariz, cabeza y nariz separan al segundo (Crown of Thorns), tercero (Cost of Freedom), y cuarto (Gayego). Mucho más emocionante fue aun para los afortunados que les apostaron, ya que los tres primeros terminaron pagando dividendos de 15-1 o más.

2013 Classic

Mucho Macho Man tuvo un final merecedor de la Breeders’ Cup Classic en el 2013, echando a mano a toda su determinación para contener la poderosa carga de Will Take Charge por una nariz, siendo el europeo Declaration of War una cabeza atrás en el tercer puesto. La historia detrás de esto no hace sino el final más satisfactorio aun, ya que la entrenadora Kathy Ritvo alcanzó la cúspide deportiva cinco años después recibiendo un trasplante de corazón, y el jinete miembro del Salón de la Fama, Gary Stevens coronó un brillante año de retorno que incluyó un triunfo en el Preakness y esta primera victoria en una Breeders’ Cup Classic.

Mucho Macho Man, segundo a medio cuerpo de Fort Larned en la Classic del 2012 de Santa Anita, selló el trato en su segundo intento, y su popular nombre trajo buenos recuerdos a los aficionados de Village People en todo el mundo.

2009 Classic

Cualquier lista de las emocionantes carreras de las Breeders’ Cup en Santa Anita debe, por mandato de los dioses de las carreras, incluir sin discusión a la más popular pura sangre del siglo 21. Zenyatta era ya una sensación en la Costa Oeste que había dominado completamente la división de las potrancas y las yeguas por año y medio, pero su nombre quedó grabado en el santuario de los deportes cuando ella enfrentó a los machos por primera vez en la Classic del 2009, y cuando los venció categóricamente.

La acostumbrada atropellada de Zenyatta con su característico estilo viniendo- desde-las nubes, significaba que en casi todas las carreras que ella participaba, en un momento determinado, brindaba momentos de suspenso, pero en este día, hubo solamente un instante de preocupación. Una vez que Mike Smith sacó a Zenyatta hacia afuera de los punteros al comenzar la recta, ella pasó por delante de Summer Bird, Colonel John, y el gran Gio Ponti para ganar por un cuerpo. Esta carrera, y el célebre “In-cre-IBLE-” pronunciado por Denman, son el tónico perfecto para subir las emociones anticipándonos al próximo Campeonato Mundial  en Santa Anita.

2003 Turf

Los máximos honores son para el único empate en la historia de las Breeders’ Cup. La Turf del 2003 reunió a un grupo estelar de caballos del césped, incluyendo al viajero mundial Sulamani y a Falbrav, quienes habían ganado conjuntamente clásicos de Grado/Grupo 1 en un total de siete países para cuando ellos arribaron a Arcadia. De regreso para un intento de repetir estaba High Chaparral, quien se llevó la Turf del 2002 en Arlington Park por 1 ¼ cuerpos.

High Chaparral se hizo cargo de los punteros al comenzar la recta y se movió a comprometer a Falbrav en los metros finales, sólo para reunirse al final con el establecido en el sur de California, Johar, quien vino como un cohete desde el fondo. Una llegada fotográfica de tres caballos que no pudo diferenciar a dos de ellos, siendo un empate al final y el tercero Falbrav solamente una cabeza atrás. El triunfo de Johar marcó el tercero de un posterior cuarto triunfo en el día para Richard Mandella, un récord en la Breeders’ Cup.

Observar la repetición nos brinda una apreciación renovada de la paciencia exhibida tanto por Mick Kinane a bordo de High Chaparral como de Alex Solís en Johar, y hay un puro disfrute reviviendo la narración de Tom Durkin, la cual va subiendo gradualmente hasta una completa aceleración como si fuera un Boeing partiendo de LAX.

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