Rachel Alexandra: A Superstar Filly for the Ages

Rachel Alexandra: Una Potranca Inolvidable

Rachel Alexandra wins the 2009 Kentucky Oaks by more than 20 lengths. (Eclipse Sportswire)

Dolph Morrison bred Rachel Alexandra but was so unimpressed in the early stages of her development that he twice contemplated selling her.

She was entered in the 2006 Keeneland November breeding stock sale as a weanling only to be withdrawn when X-rays revealed a minor issue in her development. Morrison sent the daughter of Medaglia d’Oro to Jimmy Dodwell’s Diamond D Ranch in Texas the following summer to be broken — the process of training a young horse to wear a bridle and saddle, carry a rider, and respond to a rider’s commands — with the intention of putting her up for auction in Florida.

While Rachel Alexandra was with Dodwell, he saw in her qualities he had not often seen in young horses. She possessed a long stride and abundant speed that it appeared she could sustain at a distance.

Dodwell strongly advised Morrison against selling, advice that proved invaluable.

Rachel Alexandra ran sixth when she debuted on May 22, 2008, at Churchill Downs and won only two of her first five starts. Trainer Hal Wiggins shifted to Calvin Borel as her regular rider and she embarked on a nine-race winning streak that comprised one of the most impressive bodies of work in the history of the sport.

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Borel always said the key to their success together was to allow her to be the boss. She knew she could handle fractions that often seemed impossibly fast. His biggest job was to stay out of the way.

“I don’t fight her since I’ve been on her. The first day I learned that,” he said during the course of a breathtaking streak that extended from her 4 ¾-length romp in the Golden Rod Stakes at Churchill Downs on Nov. 29, 2008, through her unforgettable victory against older males in the Woodward Stakes at New York’s Saratoga Race Course on Sept. 5, 2009.

Rachel Alexandra seemingly built momentum with every start after the Golden Rod. She was a handy winner in the Martha Washington Stakes and Fair Grounds Oaks before she went wire to wire and coasted home by 8 ¾ lengths in the Fantasy Stakes at Oaklawn Park in Hot Springs, Ark.

All of that got the attention of the fans who jammed into Churchill Downs to see Rachel run in the $500,000 Kentucky Oaks and sent her off as the prohibitive 3-10 favorite. With so much on the line Victor Espinoza, aboard Gabby’s Golden Gal, made certain the top choice would not have an easy lead. In fact, he allowed her no early lead as his mount quickly took command leaving the starting gate.

Would Rachel be able to relax off the lead? Would Borel be willing to sit tight? Both did exactly what the situation called for. Borel gave his magnificent filly her cue. She rocketed to the lead and increased her margin with every awe-inspiring stride. She roared off by five lengths. Then 10. Then 15. She continued to pour it on until her final margin, an astounding 20 ¼ lengths that represented the most lopsided victory in the rich history of the Oaks.

As commanding as Rachel was, Morrison always maintained he would not run her against males amid building pressure to do so. Racing got what it wished for after a private sale led the great filly to be transferred to new owners Jess Jackson and his friend and partner, Harold McCormick.

Jackson, who shifted Rachel to trainer Steve Asmussen, was more than willing to pay the $100,000 fee required to supplement her to the Preakness. She rewarded him by holding off Kentucky Derby victor Mine That Bird to become the first filly to win the middle jewel of the Triple Crown in 85 years.

She would again turn back the boys in the Haskell Invitational at Monmouth Park and in the Woodward Stakes at Saratoga Race Course. The courage she displayed under heavy pressure in the Woodward resulted in a performance for the ages matched by a call for the ages by track announcer Tom Durkin.

Rachel Alexandra holds off Macho Again in the Woodward.
Rachel Alexandra holds off Macho Again in the Woodward. (Eclipse Sportswire)

“They are coming to the top of the stretch. It is still the filly in front. A dramatic stretch drive awaits in the Woodward Stakes. On the outside, here’s Bullsbay. And Calvin Borel imploring his filly for more and Rachel Alexandra holds on to the lead.  Bullsbay is second. Macho Again is making a tremendous run from the back of the pack. Rachel Alexandra! Macho Again! It’s going to be desperately close! Here’s the wire. Rachel won! She is indeed Rachel Alexandra the great, beating Macho Again here and further back is Bullsbay in third. The time was 1:48 and one! Rachel Alexandra raises the rafters here at the Spa!”

Indeed, it felt as though the old grandstand was rocking and rolling, so great was the outpouring of affection for the rare filly.

Note: This story was originally published in 2014 and has been updated.

Fun Facts

  • Named after granddaughter of Dolphus Morrison, original breeder and owner.
  • Boosted by Rachel Alexandra, sire Medaglia d’Oro was the leading second-crop sire in North America in 2009 with more than $7.7 million in earnings.
  • Brian Hernandez Jr. was her first jockey, producing two wins in five starts.
  • Became first starter to win the Preakness from the 13th post position.
  • All 232 ballots were cast for her as champion 3-year-old filly in 2009.
  • As a broodmare Rachel Alexandra has produced two winners from her two foals, including Grade 1 winner and Eclipse Award finalist Rachel's Valentina.

Dolph Morrison crió a Rachel Alexandra pero estaba tan poco impresionado en las primeras etapas de su desarrollo  que contempló venderla un par de veces.

Ella fue inscrita en las ventas de Noviembre de Keeneland del 2006 como cría destetada pero tuvo que ser retirada cuando los rayos x revelaron un problema menor en su crecimiento. Morrison envió a la hija de Medaglia d’Oro al rancho de Jimmy Dodwell’s Diamond D en Texas el verano siguiente, abierto a la idea de ponerla en remate en Florida.

Mientras Rachel Alexandra estuvo con Dodwell, él vio en ella cualidades que no había visto a menudo en ejemplares jóvenes. Ella poseía una larga brazada y abundante ligereza que parecía que podía ella sostener en la distancia.

Dodwell aconsejó enérgicamente a Morrison en contra de venderla, consejo que probó ser invalorable.

Rachel Alexandra corrió sexta cuando ella debutó el 22 de Mayo del 2008 en  Churchill Downs y ganó sólo dos de sus primeras cinco carreras. El entrenador Hal Wiggins cambió hacia Calvin Borel como su jinete habitual y ella se embarcó en una racha ganadora de nueve carreras en lo que consiste una de las más impresionantes líneas de trabajo en la historia de este deporte.


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Borel siempre dijo que la clave para el suceso de ambos juntos fue el permitir que ella fuera la jefa. Ella sabía que podía manejar parciales que a menudo parecían imposiblemente rápidos. Su labor más grande era no meterse en su camino.

“Yo nunca peleé con ella. Aprendí eso desde el primer día,” dijo él durante el curso de una racha asombrosa que se extendió desde su galope por 4 ¾-cuerpos en el Golden Rod Stakes de Churchill Downs el 29 de Noviembre del 2008 hasta su inolvidable victoria en contra de machos adultos en el Woodward Stakes de Saratoga Race Course en New York el 5 de Septiembre del 2009.

Rachel Alexandra aparentemente superaba sus ímpetus en cada carrera luego del Golden Rod. Fue ella una cómoda vencedora en el Martha Washington Stakes y en la Fair Ground Oaks antes de que se viniera de un viaje y hasta la meta por 8 ¾ cuerpos en el Fantasy Stakes de Oaklawn Parki in Hot Springs, Ark.

Todo ello atrajo la atención de los aficionados que repletaron Churchill Downs para ver a Rachel correr en los $500,000 Kentucky Oaks siendo cotizada como la prohibitiva favorita pagando 3-10. Con tanto en juego, Victor Espinoza, a bordo de Gabby’s Golden Gal, se aseguró que la candidata principal no tuviese una punta cómoda. De hecho, no se lo permitió ya que su conducida tomó rápidamente la punta apenas dejaron el partidor.

¿Sería capaz Rachel de relajarse fuera de la punta? ¿Estaría Borel decidido a quedarse quieto? Ambos hicieron exactamente lo que pedía la situación. Borel dejó que su magnífica potranca tomara el control. Ella se disparó a la punta e incrementó su margen con cada asombrosa e inspirada brazada. Ela se separó por cinco cuerpos. Luego 10. Después 15. Ella continuó dejándolo todo hasta el margen final, unos pasmosos 20 ¼ cuerpos que representaron la más desproporcionada victoria en la rica historia de las Oaks.

Tan dominante como ella era, Morrison siempre sostuvo que él no la correría en contra de machos en medio de una creciente presión para que lo hiciera. Las carreras consiguieron lo que querían luego de una venta privada que llevó a la gran potranca a ser transferida a sus nuevos dueños Jess Jackson y su amigo y socio, Harold McCormick.

Jackson, quien llevó a Rachel al entrenador Steve Asmussen, estuvo más que animado a pagar la prima de $100,000 que fue requerida para inscribirla en el Preakness. Ella lo recompensó dejando atrás al campeón ganador del Kentucky Derby, Mine That Bird  para convertirse en la primera potranca en ganar la joya del medio de la Triple Corona en 85 años.

Ella haría nuevamente humillaría a los machos en el Haskell Invitational de Monmouth Park y en elWoodward Stakes de Saratoga Race Course. El coraje que ella exhibió bajo una exigente presión en el Woodward daría como resultado una actuación inolvidable siendo así llamada por el locutor de pista, Tom Durkin.


Rachel Alexandra holds off Macho Again in the Woodward. (Eclipse Sportswire)

“Ellos están llegando al ingreso a la recta. Todavía está la potranca al frente. Una recta dramática aguarda en el Woodward Stakes. Por afuera, aquí viene Bullsbay. Y Calvin Borel está implorando a su potranca por más y Rachel Alexandra resiste en la punta.  Bullsbay es segundo. Macho Again está haciendo una tremenda atropellada desde el fondo del grupo. ¡Rachel Alexandra! ¡Macho Again! ¡Está yendo a ser desesperadamente estrecho! ¡Viene la meta. Rachel ganó! Es ella, Rachel Alexandra la grande, venciendo aquí a Macho Again y más atrás está tercero Bullsbay! ¡El tiempo fue 1:48 y uno! ¡Rachel Alexandra sacude el techo, aquí en el Spa!”

En verdad, parecía como si las viejas tribunas estuvieran temblando y moviéndose, tan grande fue la manifestación de cariño por la peculiar potranca.

Datos Curiosos

  • Llamada así por la nieta de Dolphus Morrison, su criador y dueño original.
  • Apoyado por Rachel Alexandra, su padrillo Medaglia d’Oro fue el semental líder en segunda producción en Norte América con más de $7.7 millones en sumas ganadas.
  • Brian Hernandez Jr. Fue su primer jinete, produciendo dos triunfos en cinco salidas.
  • Se convirtió en la primera participante en ganar el Preakness desde la 13ra posición en la partida.
  • Todas las 232 balotas votaron por ella como potranca campeona de los tres años de edad en 2009.
  • Como yegua de cría Rachel Alexandra ha producido dos ganadores en sus dos productos, incluyendo a la ganadora de Grado 1 y finalista del Trofeo Eclipse Rachel's Valentina quien tiene 3 años a la fecha.


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