Hall of Famer Velazquez: Talent, Work Ethic and Class

Velázquez, Miembro del Salón de la Fama: Talento de Élite, Clase Indiscutible

Legends
Hall of Fame jockey John Velazquez after winning the 2011 Kentucky Derby aboard Animal Kingdom. (Eclipse Sportswire)

One of the great obstacles John Velazquez faced presented itself long before his first mount.

His mother, Margarita, viewed her son as a potential attorney or something along those lines. She vehemently objected when he told her of his desire to become a jockey, aware as she was of the inherent risks. And she was a force to be reckoned with.

Her son gradually persuaded her that his passion for riding was so strong as to be undeniable.  Margarita eventually relented, recognizing the need to support his dream, even if it made her uncomfortable.

The legal profession’s loss turned into racing’s immeasurable gain.

From his humble beginnings in his native Carolina, Puerto Rico, Velazquez journeyed to the United States at the age of 18 in 1990, unable to speak English and knowing little about his new surroundings.

Todd Pletcher and Angel Cordero Jr. (Eclipse Sportswire)

Angel Cordero Jr., a former Hall of Fame jockey, saw in Velazquez the unbeatable combination of ability, determination and work ethic. He was so sure of him that he brought him to live with his family in New York and subsequently became his agent. He could not have been more astute in his judgment.

Velazquez, 45, ranks as the all-time leader in earnings with more than $359 million and counting. Pat Day ($297,914,839) and Jerry Bailey ($296,188,735) rank second and third, respectively. They are retired.

“I’ve been very blessed, that’s for sure,” Velazquez said. “I’ve met a lot of great people along the way who gave me opportunities. It’s been a blessing. That’s the only way I can describe it.”

Velazquez often compares his relationship with Cordero as that of a father and son.

“It’s a deeper relationship than just a working partnership,” Velazquez said. “We have our disagreements, our agreements. It’s definitely like a family relationship.”

Cordero anticipated the success that hard-driving Todd Pletcher, a former understudy of Hall of Fame trainer D. Wayne Lukas, would enjoy as a trainer. He closely tied Velazquez to what developed into a booming operation.

Through the years, Pletcher learned to rely on Velazquez’s judgment.

“Any good rider is going to be able to give you some feedback, what he learned about the horse from riding him,” Pletcher said. “Certainly, John is very good at assessing a horse’s ability after breezing him.”

Velazquez talks with Pletcher. (Eclipse Sportswire)

In a world in which loyalties can be fleeting, Velazquez has been Pletcher’s go-to jockey for years.

“He is a complete rider and we have a diversified stable,” Pletcher said. “You don’t have to worry about finding horses that fit him.”

Velazquez was aboard for one of Pletcher’s signature triumphs, when valiant Rags to Riches edged Curlin to win the Belmont Stakes in 2007 and became the first filly to capture the mile-and-a-half “Test of a Champion” in 102 years.

Velazquez will never forget that scintillating, exhausting stretch duel.

“I was hoping for the wire because that horse did not want to give up,” Velazquez said of Curlin. “My horse did not want to give up, either, but that horse just kept coming.”

In the end, Rags to Riches found a little more than Curlin, who nonetheless emerged as a two-time Horse of the Year.

Much of success involves being in the right place at the right time. Although Velazquez was supposed to ride Uncle Mo in the 2011 Kentucky Derby, a rare illness led Uncle Mo to be scratched while an injury to jockey Robby Albarado raised questions about his ability to keep his assignment with Animal Kingdom. Velazquez wound up aboard Animal Kingdom – and guided him to victory at 20.90-1!

Velazquez after winning 2012 Breeders' Cup Mile with Wise Dan. (Eclipse Sportswire)

Of his more than 5,600 wins, Velazquez ranks that improbable Derby win at the top of the list.

“Obviously, that’s the most famous race in our industry,” Velazquez said. “They find out you’re a jockey and that’s the first thing they ask you. ‘Did you win the Derby?’ ”

That upset highlighted a torrid stretch in which Velazquez delivered victories in 50 Grade 1 races from 2006-’11. He is a three-time winner of the Bill Shoemaker Award as the outstanding jockey at the Breeders’ Cup, accomplishing that in 2004, 2011 and 2014. He earned Eclipse Awards as the leading rider in North America in 2004 and 2005 and won his third Triple Crown race with Union Rags in the 2012 Belmont Stakes. He was inducted in the Racing Hall of Fame in 2012.

Needless to say, Velazquez made his mother proud.


Fun Facts

  • Velazquez won his first race on Jan. 3, 1990 aboard Rodas at El Nuevo Comandante in Canovanas, Puerto Rico.
  • He repeatedly watched “The Little Mermaid” with the daughter of Angel Cordero Jr. to help him learn English as a teenager.
  • Married to Leona, the daughter of New York-based trainer Leo O’Brien. They have two children.
  • Set Saratoga record with six-win day on Sept. 3, 2001.
  • Honored with resolution signed by governor of Puerto Rico as part of ceremonies surrounding his induction into Racing Hall of Fame in 2012.

2007 BELMONT STAKES

Uno de los grandes obstáculos a los que John Velázquez se tuvo que enfrentar, se presentó por sí mismo mucho antes de su primera monta.

Su madre, Margarita, vio en su hijo un potencial hombre de leyes o algo en esa misma línea. Ella desaprobó vehementemente cuando él le contó acerca de su deseo de convertirse en jinete, consciente como estaba de sus inherentes riesgos. Y ella era una fuerza a tener en cuenta.

Gradualmente su hijo la fue persuadiendo de que su pasión por correr era tan fuerte como indiscutible.  Margarita con el tiempo fue cediendo, reconociendo la necesidad de apoyar su sueño, aunque ello la hiciera sentir incómoda.

La pérdida en el profesionalismo legal se volvió una ganancia inconmensurable en el mundo de las carreras.

Desde sus humildes inicios en su nativa Carolina, Puerto Rico, Velázquez viajó hacia los Estados Unidos a la edad de 18 en 1990, sin saber hablar inglés y sabiendo muy poco acerca de su nuevo entorno.

Todd Pletcher and Angel Cordero Jr. (Eclipse Sportswire)

Ángel Cordero Jr., jinete y antiguo miembro del  Salón de la Fama, vio en Velázquez la imbatible combinación de capacidad, determinación y trabajo ético. Estaba tan seguro de él que lo trajo a vivir con su familia a New York y posteriormente se convirtió en su agente. No pudo haber sido más astuto en su razonamiento.

Velázquez, 45, califica como el jinete líder en toda la historia por sumas ganadas con más de $359 millones y falta todavía. Pat Day ($297,914,839) y Jerry Bailey ($296,188,735) están segundo y tercero, respectivamente. Ellos están retirados.

“Yo he sido muy bendecido, con toda seguridad,” dice Velázquez. “A lo largo del camino he conocido a grandes personas que me dieron oportunidades. Ha sido una bendición. Es la única forma en que puedo describirlo”

Velázquez compara a menudo la relación con Cordero como una de padre a hijo.

“Es una relación más profunda que solamente una sociedad laboral,” dice Velázquez. “Tenemos nuestros desacuerdos, y nuestros acuerdos. Es definitivamente como una relación de familia.”

Cordero anticipó el éxito que el empeñoso Todd Pletcher, un antiguo asistente del entrenador miembro del Salón de la Fama, D. Wayne Lukas, disfrutaría como entrenador. Vinculó estrechamente a Velázquez a lo que se convertiría en una floreciente operación.

A través de los años, Pletcher aprendió a confiar en el criterio de Velázquez.

“Cualquier buen jinete debe ser capaz de darte algún comentario, lo que él aprendió  acerca del caballo que acaba de correr,” dice Pletcher. “Ciertamente, John es muy bueno evaluando la categoría de un caballo después de haberlo trabajado.”

Velazquez talks with Pletcher. (Eclipse Sportswire)

En un mundo en el cual la lealtad puede ser efímera, Velázquez ha sido por años el jinete de confianza de Pletcher.

“Es un jinete completo y nosotros tenemos una caballeriza diversificada,” dice Pletcher. “No tienes que preocuparte por encontrar caballos que se adapten a él.”

Velázquez estuvo a bordo de uno de los triunfos más significativos de Pletcher, cuando la valerosa Rags to Riches alcanzó a Curlin para ganar el Belmont Stakes en 2007 convirtiéndose en la primera potranca en capturar la milla y media del “Examen del Campeón” en 102 años.

Velázquez nunca olvidará el rutilante, extenuante duelo en la recta final.

“Yo estaba esperando la meta ya que ese caballo no quería rendirse,” dice Velázquez acerca de Curlin. “Mi caballo tampoco quería ceder, pero el otro seguía porfiando.”

Al final, Rags to Riches tuvo un poco más que Curlin, quien pese a ello surgió dos veces como Caballo del Año.

Mucho acerca del éxito implica estar en el lugar preciso en el momento preciso. Aunque se suponía que Velázquez iba a correr a Uncle Mo en el 2011 Kentucky Derby, una rara enfermedad condujo a Uncle Mo a ser retirado en tanto que una lesión del jinete Robby Albarado llevó a cuestionar su capacidad de cumplir su compromiso con Animal Kingdom. Velázquez terminó subiéndose a Animal Kingdom – ¡y lo llevó a la victoria pagando 20.90-1!

Velazquez after winning 2012 Breeders' Cup Mile with Wise Dan. (Eclipse Sportswire)

Entre sus más de 5,600 triunfos, Velázquez califica a ese improbable triunfo en el Derby en lo máximo de la lista.

“Obviamente, esa es la carrera más famosa de nuestra industria,” dice Velázquez. “Ellos buscaron un jinete y esa fue la primera pregunta que ellos hicieron. ‘¿Ganaste el Derby?’ ”

Esa sorpresa iluminó un intenso tramo en el cual Velázquez nos entregó victorias en 50 carreras de Grado 1 desde 2006-’11. Es tres veces ganador del Trofeo Bill Shoemaker como jinete destacado de las Breeders’ Cup, consiguiéndolo en 2004, 2011 y 2014. Ha ganado el trofeo Eclipse como jinete líder de Norte América en Norte América en 2004 y 2005 y ganó su tercera carrera de Triple Corona con Union Rags en el 2012 Belmont Stakes. Fue inducido en el Salón de la Fama de las carreras en 2012.

Está demás decirlo, Velázquez hizo que su madre esté orgullosa.


Datos Curiosos

  • Velázquez ganó su primera carrera el 3 de Enero de 1990 a bordo de Rodas en El Nuevo Comandante en Canovanas, Puerto Rico.
  • Miró repetidamente “La Pequeña Sirena” con la hija de Ángel Cordero Jr. para ayudarse a aprender el inglés cuando era un adolescente.
  • Está casado con Leona, la hija del entrenador establecido en New York, Leo O’Brien. Ellos tienen dos hijos.
  • Marcó un récord en Saratoga con seis triunfos en un solo día el 3 de Septiembre de 2001.
  • Fue honrado con una resolución firmada por el gobernador de Puerto Rico como parte de las ceremonias alrededor de su inducción al Salón de la Fama de las Carreras en 2012.

2007 BELMONT STAKES

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