What Makes Summer Racing Special?

¿Qué Hace Tan Especial a la Hípica Veraniega?

Events / Travel
Del Mar and Saratoga offer totally immersive track experiences for horse racing fans during the summer. (Eclipse Sportswire (Del Mar) and Penelope P. Miller (Saratoga))

Summer officially kicks off tomorrow, and big horse racing weekends are just around the corner featuring the United Nations Stakes at Monmouth Park on June 30 and Belmont Park’s Stars and Stripes Racing Festival on July 7.

Fans know full well that there are two spectacular race meets drawing near in late July, though, and they will anchor a summer calendar that overflows with big-event excitement and elite Thoroughbred racing all the way through Labor Day.

Tapping into that spirit, here are some of team ABR's favorite racetracks, race days, and rituals that make this season great.

Saratoga: An Unparalleled Experience

A Saratoga scene. (Penelope P. Miller/America's Best Racing)

Saratoga is the highlight of the summer on the East Coast. Nestled at the foot of the Adirondack Mountains, the Spa (as Saratoga is colloquially known) as been a staple of the sporting set for over 150 years; in fact, the track is the longest continually-operated sporting venue in the United States. A summer day at Saratoga is like nothing else in the entire world: simultaneously thrilling and incredibly relaxing, fans who journey to the Spa are treated to top-notch racing on historic grounds that have seen the likes of Man o’ War, Secretariat, and American Pharoah. And part of what makes Saratoga unique among racetracks is that each of those three amazing Thoroughbreds was beaten at the Spa. It’s called the “Graveyard of Favorites” for a reason, because upsets can – and regularly do – happen there. It’s a mecca for horse lovers and horseplayers alike, and if we’re talking about what makes summer racing special, Saratoga, which opens on July 20, has to be high on the list. –Penelope Miller

The Haskell and Monmouth Park

A packed Monmouth Park. (Penelope P. Miller/America's Best Racing)

I had never been to Monmouth before I started working at America’s Best Racing; but the second I stepped off of the train and through the track’s gates, I knew I’d found a new obsession. Monmouth Park is all about fun, from the backyard picnic area to the press box. Once you arrive and experience the festive vibe, one thought comes immediately to mind: “OK. Now it feels like summer.” The Betfair.com Haskell Invitational is the biggest race on Monmouth’s summer schedule – this year’s 51st running will be on July 29 – and if you’ve never been to the Shore’s Greatest Stretch, start planning your maiden voyage now. The Haskell is pure joy; after all, how can you resist a track that plays that New Jersey anthem “Born to Run” as the Haskell horses walk out to the post parade? –Penelope Miller

Seaside Racing at Del Mar

Turf racing at Del Mar. (Eclipse Sportswire)

There’s nothing quite like racing where the turf meets the surf. No matter what track is your “favorite,” walking through the gates of Del Mar and experiencing the Southern California splendor firsthand is undoubtedly a highlight of the summer. Tall palm trees dancing in the beach breeze; the ocean in sight of the grandstand. Relaxing in the sunshine, Del Margarita in hand; watching some of the finest racehorses in the country thunder down the stretch. I can imagine it now, and I can’t wait for opening day on July 18. –Christina Moore

Top Races for Older Horses

Honor Code wins the 2015 Whitney. (Eclipse Sportswire)

As the calendar turns to July, the focus turns to older horses and the race for the Breeders’ Cup, namely the Breeders’ Cup Classic. Some of the biggest dirt races for the division are an annual summer focus at Saratoga and Del Mar: the Whitney Stakes (August 4) and the TVG Pacific Classic (August 18). Both races have been won by legendary horses and both attract competitive fields of the best older horses in training each year, making them can’t-miss events. –Christina Moore

Who Will Challenge Justify?

Justify gallops on June 19. (Eclipse Sportswire)

Some years, the Triple Crown series sets in stone the final standings for the best 3-year-olds in racing, no matter what happens afterward. Think three summers ago, for instance. Even though American Pharoah was upset by Keen Ice in the Travers Stakes (see Penelope above re. the “Graveyard of Champions”), he’d already wrapped up his division championship and Horse of the Year as well, with the Breeders’ Cup Classic at Keeneland a Grand Slam confirmation of what everyone already knew. In 2016 and 2017, on the other hand, we had just witnessed three different winners of the Triple Crown races and were grappling with complete uncertainty heading into late summer … and then came Arrogate and West Coast, respectively.

Currently, we’re experiencing 2015 déjà vu – but amplified. Justify is undefeated and has etched his name in the history books next to Pharoah as a Triple Crown winner, and has year-end honors for champion 3-year-old male (and probably Horse of the Year) sewn up no matter what happens in the months ahead. Bob Baffert said on NBCSN June 16 that Justify may point to the Haskell Invitational and/or the Aug. 25 Travers Stakes at Saratoga as he continues his historic campaign. Is there a 3-year-old in training that can play the role of Keen Ice? I for one am excited to see how it all shakes out over the next couple of months. –Patrick Reed

The Country Charms of Ellis Park

Training at Ellis Park. (Jennie Rees photo)

Saratoga rules the summertime East Coast scene, Del Mar the West Coast, and that’s how it is and always will be and should be. But in flyover country, there are many other, smaller tracks with their own unique summer circuit flavor, and one of them is perched on the northern banks of the Ohio River just south of Evansville, Indiana. Known affectionately as “the Pea Patch” due to its soybean infield, Ellis Park has been a mainstay on the Kentucky racing calendar for nearly 100 years. Ellis, which opens on July 1, offers a family-friendly atmosphere with minimal air-conditioned areas and, accordingly, a variety of cold beverages at the ready for purchase at all times. The quality of the racing product has taken a notable upturn in recent years, too.

This decade, Ellis has seen more than its share of talented horses make an appearance – some established stars, and even more stars-to-be. Two-time champion female sprinter Groupie Doll won her first stakes at Ellis in 2011, in the Grade 3 Gardenia, which is now named after the popular racemare. Runhappy, champion sprinter in 2015, romped in an Ellis allowance that summer immediately prior to his score in the Grade 1 King’s Bishop at the Spa. More recently, 2017 Kentucky Derby runner-up Lookin At Lee first surfaced when winning two races at Ellis the summer before his try at the classic.

And on a personal note, I was fortunate to be at the Pea Patch in August 2010 to bet on a striking gray 2-year-old in a maiden turf race to close out a Saturday card. I ended up following the late, great Turallure over the next couple of years and watched (and often cashed) as he matured into a Grade 1 winner who missed becoming a Breeders’ Cup Mile winner by the slimmest of margins, in one of the most exciting races I’ve ever seen. –Patrick Reed

El verano comienza oficialmente el 21 de Junio, y grandes fines de semana hípicos están a la vuelta de la esquina con la presentación del United Nations Stakes de Monmouth Park el 30 de Junio y el Belmont Park’sStars y el Stripes Racing Festival del 7 de Julio.

Los aficionados, sin embargo, saben bastante bien que hay dos espectaculares mitines de carreras que estarán comenzando a fines de Julio, y ellos estarán obligando a un calendario veraniego que se extenderá entusiastamente con grandes eventos y la élite de las carreras de Purasangres, sin parar, hasta el Día del Trabajo.

Aprovechando ese espíritu, aquí hay unos cuantos hipódromos de los favoritos del equipo de ABR, y también días de carreras, y rituales que hacen grande la temporada.

Saratoga: Una Experiencia Sin Paralelo

A Saratoga scene. (Penelope P. Miller/America's Best Racing)

Saratoga es la luminaria del verano en la Costa Este. Enclavado al pie de las Montañas Adirondack, el Spa (como se le llama popularmente a Saratoga) ha sido primordial para la hípica por más de 150 años; de hecho, el hipódromo es la locación hípica de más larga y continua operatividad en los Estados Unidos. Un día de verano en Saratoga no tiene comparación en el mundo entero: emocionante e increíblemente relajante al mismo tiempo, los aficionados que viajan al Spa están en busca de carreras de primera categoría en históricas tribunas que han visto los talentos de Man o’ WarSecretariat, y American Pharoah. Y en parte lo que hace de Saratoga algo único entre tantos hipódromos es que cada uno de esos tres sorprendentes Purasangres fueron vencidos en el Spa. Es llamado “El Cementerio de los Favoritos” por una razón, porque las sorpresas pueden – y normalmente lo hacen – ocurrir ahí. Es una meca por igual para hípicos y para apostadores, y si hablamos acerca de qué es lo que hace de la hípica veraniega algo especial, Saratoga, que empieza el 20 de Julio, tiene que estar arriba de la lista. –Penélope Miller

El Haskell y Monmouth Park

A packed Monmouth Park. (Penelope P. Miller/America's Best Racing)

Yo nunca había estado en Monmouth antes de empezar a trabajar para America’s Best Racing; pero al segundo de que salté del tren y me dirigí hacia las puertas del hipódromo, yo sabía que había encontrado una nueva obsesión. Monmouth Park es divertido en general, desde el área trasera de picnic hasta la oficina de prensa. Una vez que llegas y experimentas la vibra festiva, un pensamiento viene rápidamente a la mente: “OK. Ahora se siente el verano.” El Betfair.com Haskell Invitational es la carrera más importante en la agenda veraniega de Monmouth – este año la edición 51ra se realizará el 29 de Julio – y si nunca has estado en la Recta Más Grande de la Playa, comienza a planear tu primera travesía ahora. El Haskell es pura alegría; después de todo, ¿cómo te puedes resistir a un hipódromo donde se toca el himno de New Jersey “Nacido para Correr” mientras los caballos del Haskell caminan en el desfile previo? –Penélope Miller

Hípica Playera en Del Mar

Turf racing at Del Mar. (Eclipse Sportswire)

No hay nada como correr donde el turf se encuentra con el surf. No importa cuál hipódromo es tu “favorito,” caminar hasta las puertas de Del Mar y experimentar de primera mano el esplendor del sur de California es indudablemente un momento culminante del verano. Las altas palmeras danzan en la brisa playera; el océano está a la vista desde la tribuna. Relajado en el brillo solar, Margarita en mano; observando a algunos de los más finos caballos de carrera del país tronando en la recta. Lo puedo imaginar ahora, y no puedo ya esperar más por el día de apertura el 18 de Julio. –Christina Moore

Las Carreras Más Importantes para Caballos Adultos

Honor Code wins the 2015 Whitney. (Eclipse Sportswire)

Mientras el calendario se acerca a Julio, la atención se vuelve hacia los caballos adultos y la carrera de laBreeders’ Cup, llamada la Breeders’ Cup Classic. Algunas de las más grandes carreras de arena para esta división son un foco anual de atención en Saratoga y Del Mar: el Whitney Stakes (4 de Agosto) y el TVG Pacific Classic (18 de Agosto). Ambas carreras han sido ganadas por caballos legendarios y ambas atraen cada año a grupos competitivos de los mejores caballos adultos en entrenamiento,  haciendo de ellas eventos imperdibles. –Christina Moore

¿Quién Desafiará a Justify?

Justify gallops on June 19. (Eclipse Sportswire)

Algunos años, las series de la Triple Corona graban en piedra las estadísticas finales para los mejores tres añeros en entrenamiento, sin importar qué pase después. Pensemos hace tres veranos, por ejemplo. Aun cuando American Pharoah fue derrotado por el sorpresivo Keen Ice en el Travers Stakes (ver arriba reseña de Penélope el “Cementerio de los Campeones”), él ya se había asegurado el campeonato de su división así como el título de Caballo del Año, siendo la Breeders’ Cup Classic de Keeneland una confirmación  Grand Slam de lo que todos ya sabían. En 2016 y 2017, por otro lado, hemos sido testigos de tres diferentes ganadores en las carreras de la Triple Corona y hemos estado lidiando con una completa incertidumbre camino al final del verano… y entonces llegaron Arrogate y West Coast, respectivamente.

Actualmente, estamos experimentando un déjà vu del 2015 – pero amplificadoJustify está invicto y tiene grabado su nombre en los libros de historia, cerca de Pharoah, como ganador de la Triple Corona, y tiene cosidos los honores de fin de año como campeón de los tres añeros machos (y probablemente como Caballo del Año) no importa qué ocurra en los meses que faltan. Bob Baffert dijo el 16 de Junio en NBCSN que Justify tal vez apunte hacia el Haskell Invitational y/o el Travers Stakes del 25 de Agosto en Saratoga mientras continúa con su histórica campaña. ¿Hay un tres añero en entrenamiento que pueda jugar el rol de Keen Ice? Si lo hubiera estoy emocionado de ver cómo todo se desarrollará en los próximos dos meses. –Patrick Reed

El Encanto Campestre de Ellis Park

Training at Ellis Park. (Jennie Rees photo)

Saratoga domina la escena veraniega de la Costa Este, Del Mar en la Costa Oeste, así es como es y como será siempre y como debería ser. Pero sobrevolando el país, hay muchos y pequeños hipódromos con su propio y único sabor de circuito veraniego, y uno de ellos está encaramado en las orillas norteñas del río Ohio, justo al sur de Evansville, Indiana. Conocido afectuosamente como “the Pea Patch” debido a su recinto interno de frijol de soya, Ellis Park ha sido pilar del calendario de carreras de Kentucky por casi 100 años. Ellis, que inicia el 1ro de Julio, ofrece una atmósfera amistosamente familiar con mínimas áreas de aire acondicionado y, en consecuencia, una variedad de bebidas frías listas para la compra en todo momento. La calidad del producto hípico ha tenido un repunte notable asimismo en los últimos años.

Esta década, Ellis ha visto la aparición de talentosos caballos más allá de su cuota – algunas estrellas consagradas, e incluso estrellas en ciernes. La dos veces campeona de la corta, Groupie Doll ganó sus primeros clásicos en Ellis en 2011, en el Grado 3 Gardenia, que ahora lleva el su nombre en homenaje a la popular yeguaRunhappy, campeón de la corta en 2015, la rompió ese verano en una condicional en Ellis inmediatamente antes de llevarse el Grado 1 King’s Bishop en el Spa. Más recientemente, el placé en el 2017 Kentucky Derby, Lookin At Lee saltó a la palestra cuando ganó dos carreras en Ellis el verano anterior a su intento en el clásico.

Y como nota personal, yo fui afortunado de estar en el Pea Patch en Agosto 2010 para apostarle a un llamativo tordillo de dos años en una carrera para no ganadores sobre el césped, cerrando un carnet sabatino. Terminé siguiendo al finado y gran Turallure por los próximos dos años y observando (y a menudo cobrando) mientras maduraba hacia el ganador de Grado 1 quien perdió de convertirse en ganador de la Breeders’ Cup Mile por el más pequeño de los márgenes, en una de las emocionantes carreras que yo haya jamás visto. –Patrick Reed

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