Out and About: Del Mar (también en Español)

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Remember the hottest girl in your high school class? Whatever shortcomings she had, you were willing to look past them, because, man, look at her! When it comes to horse tracks, Del Mar Thoroughbred Club is a bikini-clad babe, whose scant pockmarks wash away in the Southern California surf.

The Keeneland of the west, Del Mar, situated directly across the street from the Pacific Ocean about 20 miles north of San Diego proper, was founded in 1937 by the iconic entertainer Bing Crosby, whose “Where the Turf Meets the Surf” became the track’s signature tune after World War II. In some ways, Del Mar has held fast to its buttoned-down, Old Hollywood roots. In the track’s tonier reaches, namely its Turf Club, attempts to waltz in without a blazer and slacks will get the offender collared quicker than a tweaker dealing crystal to a cop. Yet any track that stages a Friday night concert series featuring the likes of Jurassic 5, Steve Aoki and Neon Trees can hardly be considered stuffy. And that’s to say nothing of its summer meet’s gloriously besotted opening day, which makes the Kentucky Derby look like a PTA social.

Main At-track-tions: July 17 marked opening day of Del Mar’s summer meet, when upwards of 40,000 nattily dressed people crammed into a track that feels packed to the rafters long before that (Del Mar hosts the Breeders’ Cup in 2017, which ought to be a neat trick). Midway through the 10-race card, as a slew of wobbly attendees slurped down spendy Del Margaritas (anchored by a double-shot of Don Julio) served in paper cups with a three-dimensional diamond design, one relatively sober gentleman accurately observed, “There are some hurt-ass people out here right now.” And he wasn’t talking about shin splints.

As with special occasions at most tracks, there’s a contest to determine which patron has donned the most elaborate hat on opening day at Del Mar.


Photo by Eclipse Sportswire

But for the horseplayer who prefers a bit more elbow room, there’s nary a track in America with a more consistently stellar offering of stakes races spread throughout its schedule, headlined by the $1-million Pacific Classic in late August, which pits elite horses aged 3 and up against one another over 1-1/4 miles on Polytrack (Del Mar’s outer course will revert to dirt in 2015). For 2-year-olds, the meet-closing Del Mar Futurity provides fans a preview of the following year’s Derby hopefuls, while the track’s refurbished turf course plays host to such top-flight races as August 16’s Del Mar Oaks, a 1-1/8 mile showdown featuring some of the nation’s best fillies. And owing to the recent closure of Hollywood Park, Del Mar picks up a 15-day fall meeting which will be run in November. That meet’s final weekend will feature a pair of Grade 1s: the 1-1/8 mile Hollywood Derby for the boys, and the mile-long Matriarch for female horses.

No track supplements the equine action as deftly as Del Mar, as evidenced by the caliber of its Friday night concert series. Built into the price of general admission is a post-race show featuring the likes of The Cult, Magic! and Steel Pulse. Furthemore, Weezer, Counting Crows and Ziggy Marley have been booked for weekend gigs that are augmented by grilling contests and chili cook-offs. For patrons who’d rather soar with the eagles than hoot with the owls, August 23 is Donuts Day, hosted by the Del Mar’s sublime South African announcer Trevor Denman, during which fans can nosh on donuts, coffee and juice while watching the horses work out. Similarly, every Saturday early-birds can wolf down a full breakfast in the Clubhouse Terrace while trainers exercise their charges on the oval below.

Eating, Drinking & Sleeping: With prime rib that cuts like butter, masterful Manhattans and trophy tennis wives getting tipsy in the piano bar, Red Tracton’s is the sort of dark, classy, horse-centric steakhouse any track worth its salt ought to have within spitting distance. But the most distinctly Del Marian dining and drinking experience has got to be fish tacos paired with multiple microbrews at the Brigantine. Perched on a cliff that overlooks the track, the Brig feels like the precise synergy of surf and turf that Bing Crosby envisioned when he penned Del Mar’s theme so many years ago. But we’re not sure how many visits it takes to prevent even the most hardened regulars from being jolted by chugging passenger trains that whiz past the multi-tiered patio every 15 minutes or so. Chalk it up to local character, and keep your pint moored to the table.

For bettors looking to study their Forms well before noon, the Hide Away Cafe, an eight-table hole-in-the-wall on the outskirts of downtown Solana Beach, lives up to its name, offering Hawaiian French Toast in lieu of sourdough. Also off the beaten path is Tony’s Jacal, a family-operated restaurant in Solana Beach’s Little Mexico district with decor that’s hardly been altered since its World War II-era inception. Boasting a verdant patio, mean margaritas and an encaged flock of parakeets chirping near the entrance, Tony’s lounge is homage to Latinos’ rich contribution to the sport of horse racing, with hand-framed winner’s circle snapshots filling the walls and extraordinarily authentic chow filling stomachs.


If the Friday night concerts at the track leave you pining for more music, just up Cedros Avenue in Solana Beach is the Belly Up, an eclectic venue with a summer schedule featuring national acts like OK Go, John Hiatt, The Hold Steady, Thee Oh Sees, Foxygen, Julian Marley and Toad the Wet Sprocket, among many others. When it’s finally time to hit the sheets, the Hilton and Winners Circle Resort (both across the street from the track, with the latter connected to Red Tracton’s) can’t be beat for convenience, while the tony L’Auberge Del Mar doubles as an after-hours meet market for the affluent and gorgeous.

Riders Up: Del Mar has long been a quick getaway of sorts for Hollywood types who are fond of horse racing, which explains why the likes of Burt Bacharach and Jenny Craig own horses here. The horsemen ranks are no less luminescent, with all-time greats like Kent Desormeaux, Victor Espinoza, Corey Nakatani, Mike Smith, Gary Stevens, Bob Baffert, Neil Drysdale, Jerry Hollendorfer and Doug O’Neill either riding or saddling horses at the Surfside Race Place. But horse racing is a sport where regional stalwarts hold their own, which is why the likes of John Sadler and Peter Miller are apt to contend for Del Mar’s training title, while perennial riding leaders Rafael Bejarano and Martin Garcia, as well as 19-year-old upstart Drayden Van Dyke, will look to make a splash where the beach meets the backstretch.

Tip Sheet: Bold type, all caps: Don’t drink and drive after a day at Del Mar is a warning that should be heeded hundredfold on opening day, when DUI patrols are justifiably merciless. Unfortunately, the San Diego area boasts some of the most exorbitantly priced taxicabs in the free world. Thank goodness, then, for the Coaster, a commuter train that whips up and down the coast, connecting inner-city San Diegans and North County beach bros alike with the track. The Solana Beach station is nearest to Del Mar, with double-decker buses shuttling fans to and from the turnstiles. Those British-style coaches can get fairly full on busy days, however, making the nearby Rail Trail a very viable option for folks sober enough to hoof it a mile or so.

(también en Español)

Clarín de largada 10-Minutos: Del Mar Thoroughbred Club

¿Recuerdas a la chica más sexy en tu clase de la secundaria? Sea cual fuere el defecto que ella tuviese, estabas dispuesto a dejarlo pasar, porque, hombre, ¡tenías que mirarla! Cuando tienes que ver con hipódromos, Del Mar Thoroughbred Club es una nena vestida de bikini, cuyas escasas picaduras se lavan en el oleaje del sur de California.

Del Mar, el Keeneland del oeste, está situado directamente cruzando la calle desde el Océano Pacífico, a unas 20 millas al norte de San Diego, y fue fundado en 1937 por el icónico artista Bing Crosby, cuya canción “Donde el Turf se une con  el Surf” se convirtió en la melodía característica del hipódromo después de la Segunda Guerra Mundial. En cierto modo, Del Mar se ha mantenido firmemente sujeta a sus viejas raíces de Hollywood. En el recinto más exclusivo del hipódromo, llamado el Turf Club, intentar bailar un vals sin un saco de vestir y pantalones apropiados, logrará que el infractor sea atrapado más rápido que alguien tratando de venderle cristal a un policía. Sin embargo cualquier hipódromo que ponga en su escenario de los viernes por la noche una serie de conciertos con figuras tales como Jurassic 5, Steve Aoki y Neon Trees puede difícilmente ser considerado aburrido. Y con esto no estamos diciendo nada de su gloriosamente enloquecido día de apertura de su mitin de verano, el cual hace que el Kentucky Derby luzca como una Asociación de Padres de Familia social.

Principales Atracciones: El 17 de Julio marca el día de apertura del mitin de verano de Del Mar, cuando más de 40 mil personas elegantemente vestidas se reúnen en un hipódromo que siente un lleno de bandera mucho antes de eso (Del Mar será anfitrión de las Breeder’s Cup del 2017, la que parece ser una genial movida). A mitad de camino del programa de 10 carreras, mientras una multitud de tambaleantes  asistentes ya sorbió completamente Del Margaritas (cargados con un doble-shot de Don Julio) servidos en copas de papel con un diseño tridimensional de diamantes, un caballero relativamente sobrio observó curiosamente, “Aquí hay algunas personas con el trasero herido.” Y no estaba hablando acerca de calambres en las canillas.

Al igual que en la mayoría de los hipódromos, en las ocasiones especiales hay un concurso para determinar qué aficionada está luciendo el sombrero más elaborado en el día de apertura en Del Mar.



Foto de Eclipse Sportswire

Pero para el aficionado a las carreras que prefiera un poco más de espacio para moverse, no hay un hipódromo en América con una oferta estelar más consistente de carreras clásicas en su agenda, encabezadas por el $1-millón Pacific Classic a finales de Agosto, el cual enfrenta a caballos de 3 años y más edad compitiendo unos contra otros sobre la distancia de 1-1/4 de milla en el Polytrack (La pista exterior de Del Mar volverá a ser de arena en el 2015 ). Para los de dos años de edad, el cierre del mitin con los Del Mar Futurity, ofrece a los aficionados una vista previa de los aspirantes al Derby de próximo año, mientras que la renovada pista de césped sirve de anfitrión  a calificadísimos clásicos  tales como el Del Mar Oaks, el 16 de Agosto, una carrera sobre  1-1/8 milla donde se verán algunas de las mejores potrancas de la nación. Y debido al reciente cierre de Hollywood Park, Del Mar tiene ahora 15 días de mitin de otoño, el cual tiene lugar en Noviembre. En el último fin de semana del mitin, hay un par de Grados 1: el Hollywood Derby para los muchachos sobre 1 y 1/8 de milla, y el Matriarch para las chicas, sobre la milla.

Ningún hipódromo sostiene la acción hípica tan hábilmente como Del Mar, tal como lo evidencia el calibre de su serie de conciertos en las noches de los viernes. Incluido en el precio de la entrada general hay un show después de las carreras con estrellas tales como The Cult, Magic! and Steel Pulse. Por otra parte, Weezer, Counting Crows y Ziggy Marley han sido contratados para los eventos de fin de semana que tienen el aditivo de concursos de parrilladas, barbacoas y chilis. Para aficionados que prefieren más bien planear con las águilas en vez de ulular con los búhos , el 23 de Agosto es el día de las Donuts, conducido por el sublime locutor de pista sudafricano de Del Mar, Trevor Denman, durante el cual los aficionados podrán atragantarse de donuts, café y juegos mientras observan los aprontes de la mañana. De manera similar, cada sábado los madrugadores pueden devorar un desayuno completo en el Clubhouse Terrace, mientras los entrenadores ejercitan a sus pupilos en el óvalo de abajo.

Comiendo, Bebiendo y Durmiendo: Con costillas de primera que se cortan como mantequilla, magistrales Manhattan y esposas espléndidas poniéndose entonadas en el piano bar, Red Tracton es la clase de elegante, clásico restaurante de carnes y punto de reunión hípico que todo hipódromo que lo valga, debe de tener a tiro de piedra. Pero la más distintiva experiencia de comida y bebida en Del Mar tiene que ser los tacos de pescado emparejados con múltiples cervezas en el Brigantine. Encaramado en un acantilado con vista a la pista, en el Brig se siente la precisa sinergia de surf y turf que Bing Crosby visionó cuando grabó el tema de Del Mar hace muchos años atrás. Pero no estamos seguros cuántas visitas tienen que prevenir, incluso al más habitual de los asistentes, de verse sobresaltado por el resoplido del tren de pasajeros que zumba a través del patio de niveles múltiples cada 15 minutos más o menos. Échale la culpa al carácter local, y mantén tu trago anclado a la mesa.

Para apostadores tratando de estudiar las últimas actuaciones bastante antes del mediodía, el Hide Away Cafe, un típico restaurant mañanero en las afueras de Solana Beach, hace honor a su nombre, ofreciendo Tostadas Francesas Hawaianas en vez de pan de levadura. También fuera de lo común es el Tony’s Jacal, un restaurante operado en familia en el distrito de Little Mexico en Solana Beach, cuya decoración casi no ha sido alterada desde su origen en la era de la Segunda Guerra Mundial. Se precia de tener un patio verde, lo cual quiere decir margaritas y una bandada de periquitos enjaulados piando cerca de la entrada,  lo que convierte al salón de Tony en un homenaje a la rica contribución latina al deporte de las carreras de caballos, con instantáneas del círculo de ganadores enmarcadas a mano llenando las paredes y una extraordinaria y auténtica comida capaz de llenar los estómagos. 



Si el concierto del Viernes por la noche te deja con ganas de más música, justo al final de Cedros Avenue en Solana Beach está el Belly Up, un ecléctico lugar con una agenda de verano en la que se presentan figuras nacionales de la talla de OK Go, John Hiatt, The Hold Steady, Thee Oh Sees, Foxygen, Julian Marley y Toad the Wet Sprocket, entre muchos otros. Cuando finalmente es tiempo de golpear las sábanas, el Hilton y el Winners Circle Resort (ambos cruzando la calle desde el hipódromo, con el último conectado al Red Tracton’s) son imbatibles por su conveniencia, mientras que el tony L’Auberge Del Mar sirve como un mercado idóneo para después de las carreras, para los prósperos y las preciosas.

Jinetes a Montar: Del Mar ha sido durante mucho tiempo una escapada rápida para gente de Hollywood que gusta de las carreras de caballos, lo cual explica porqué gente como Burt Bacharach y Jenny Craig poseen caballos aquí. Las filas de personalidades hípicas no es menos luminosa, con figuras de todos los tiempos como Kent Desormeaux, Victor Espinoza, Corey Nakatani, Mike Smith, Gary Stevens, Bob Baffert, Neil Drysdale, Jerry Hollendorfer y Doug O’Neill, ya sea conduciendo o ensillando caballos en el sitio de las carreras y el oleaje . Pero las carreras de caballos es un deporte donde los hinchas locales tienen lo suyo, y es por ello que gente como John Sadler y Peter Miller están aptos para competir por el título de mejor entrenador en Del Mar, mientras los jinetes líderes perennes como Rafael Bejarano y Martín García, así como la estrella emergente de 19-años-de edad, Drayden Van Dyke, tratarán de hacer un chapoteo donde la playa se une a las caballerizas.

Consejito: Léase en Negrita, todos los capítulos: No beber y manejar después de un día en Del Mar es una advertencia que debe ser escuchada ciento por ciento  en el día de apertura, cuando las patrullas  DUI (Manejar Bajo Influencia) son justificadamente inmisericordes. Desafortunadamente, el área de San Diego cuenta con algunos de los precios de taxi más exorbitantes del mundo libre. Gracias a Dios entonces, por el Coaster, un tren comunitario que sube y baja por la costa, conectando a los San Dieguinos y a sus vecinos del North County beach, con el hipódromo. La estación de  Solana Beach es la más cercana a Del Mar, con buses de dos pisos llevando a los aficionados desde y hacia los paraderos. Sin embargo, aquellos coches estilo británico pueden estar repletos en días útiles, por lo que hacer el camino del riel puede ser una opción muy viable para quienes estén lo suficientemente sobrios y puedan caminar una milla más o menos.

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