The Pros and Cons: Will Justify Complete the Triple Crown Sweep?

Pros y Contras: ¿Completará Justify la Hazaña de la Triple Corona?

Racing
After winning the Preakness Stakes on May 19, Justify can complete a sweep of the Triple Crown on June 9 in the Belmont Stakes. (Eclipse Sportswire)

Making the Grade, which will run through the 2018 Belmont Stakes, focuses on the winners or top performers of the key races, usually from the previous weekend, who could impact the Triple Crown. We’ll be taking a close look at impressive winners and evaluating their chances to win classic races based upon ability, running style, connections (owner, trainer, jockey) and pedigree.

This week we take a different approach by exploring the pros and cons regarding Justify’s chances to win the Belmont Stakes on June 9 following his Preakness Stakes win on May 19.

Justify

Chestnut Colt

Sire (Father): Scat Daddy

Dam (Mother): Stage Magic, by Ghostzapper

Owner: China Horse Club, Head of Plains Partners, Starlight Racing, and WinStar Farm

Breeder: John D. Gunther (Ky.)

Trainer: Bob Baffert

Sweeping the U.S. Triple Crown is exceptionally difficult. Only 12 horses ever have accomplished the feat and it was 37 years between Triple Crown winners from when Affirmed completed his sweep in 1978 and American Pharoah won all three jewels in 2015. Winning three races on three different surfaces at three different distances in a five-week stretch, often competing against fresh horses who have sat out one or more of the races, takes a heck of a racehorse. Let’s take a look at some of the evidence that suggests Justify should etch his name in the history books as racing 13th U.S. Triple Crown winners as well as some of the reasons why he might be vulnerable in the Belmont Stakes.

The Pros

  • Justify is the fastest 3-year-old dirt horse in training. Since his career debut, Justify has shown remarkable ability and eye-catching speed. Both visually and on paper, Justify is faster than his peers.
  • His running style should suit him in the Belmont. Contrary to popular belief, the 1 ½-mile Belmont Stakes doesn’t set up perfectly for closers simply because it is a longer race. In fact, with the sweeping turns tactical speed and saving ground become especially important. Justify should be able to gain an ideal stalking position using his high cruising speed or simply go right to the front and dictate his own terms.
  • Closers make up almost all of his opposition, specifically the most logical potential challengers. Kentucky Derby Presented by Woodford Reserve third-place finisher Audible, Preakness Stakes runner-up Bravazo, Derby fifth-place finisher My Boy Jack, Wood Memorial Stakes Presented by NYRA Bets winner Vino Rosso, Preakness third-place finisher Tenfold, Xpressbet Florida Derby runner-up Hofburg, Preakness fifth-place finisher Lone Sailor, and Peter Pan Stakes winner Blended Citizen all prefer to come from off the pace and most profile as deep closers. Let Justify gallop along uncontested or relax off an opening half-mile in 48 seconds and change and watch him canter home victorious. If there is no pace to challenge him, the Belmont Stakes is over at the start.
  • It’s easy to look at the first two Triple Crown races and wonder if Justify’s wins were the product of sloppy racetracks, but I think the exact opposite is true. I believe Justify won in spite of the wet racetrack. He recorded the fastest prep race of the Road to the Kentucky Derby points era according to Brisnet on a fast track in the Santa Anita Derby. He also recorded in that race his career-best Timeform figure (132) and Beyer Speed Figure (107). It might be that we are watching a true freak who is simply a far superior animal than his peers and it will be even more evident when he faces them on a fast dirt track.
  • This will be the fifth time Hall of Fame trainer Bob Baffert brings a Kentucky Derby-Preakness winner to the Belmont Stakes with a shot at the historic sweep. He came very close with both Silver Charm (1997) and Real Quiet (1998), finishing second both times; front-running War Emblem (2002) lost all chance when he stumbled leaving the starting gate; and American Pharoah made history. There is no trainer on the planet more capable of having his 3-year-old ready for the “Test of the Champion.” It feels safe to assume that Justify will run well and then we’ll see if anyone has the talent to beat him.
  • He’s also in the capable hands of a Hall of Fame jockey in Mike Smith, who knows the Belmont Park racetrack very well having won a pair of Eclipse Awards (1993, 1994) while based in New York. Smith has won the Belmont Stakes twice (Drosselmeyer, 2010; Palace Malice, 2013).
  • Justify looked tired to me after the Kentucky Derby, but he seemed much more energetic after the Preakness Stakes. To be tested from start to finish by champion Good Magic and bounce out of the Preakness like he did makes me confident he has some fuel left in the tank.

Triple Crown Bids Spoiled in Belmont Stakes

Year

Derby-Preakness winner

Belmont Finish (winner)

2014

California Chrome

4th (Tonalist)

2012

I’ll Have Another

Scratched (Union Rags)

2008

Big Brown

Did Not Finish (Da' Tara)

2004

Smarty Jones

2nd (Birdstone)

2003

Funny Cide

3rd (Empire Maker)

2002

War Emblem

8th (Sarava)

1999

Charismatic

3rd (Lemon Drop Kid)

1998

Real Quiet

2nd (Victory Gallop)

1997

Silver Charm

2nd (Touch Gold)

1989

Sunday Silence

2nd (Easy Goer)

1987

Alysheba

4th (Bet Twice)

1981

Pleasant Colony

3rd (Summing)

1979

Spectacular Bid

3rd (Coastal)

1971

Canonero II

4th (Pass Catcher)

1969

Majestic Prince

2nd (Arts and Letters)

1968

Forward Pass

2nd (Stage Door Johnny)

1966

Kauai King

4th (Amberoid)

1964

Northern Dancer

3rd (Quadrangle)

1961

Carry Back

7th (Sherluck)

1958

Tim Tam

2nd (Cavan)

1944

Pensive

2nd (Bounding Home)

1936

Bold Venture

Did Not Start (Granville)

1932

Burgoo King

Did Not Start (Faireno)

Note: 18 3-year-olds have won the Preakness and Belmont Stakes; 11 3-year-olds have won the Kentucky Derby and Belmont Stakes.


The Cons

  • This will be Justify’s third race in five weeks and his sixth since his career debut on Feb. 18. That’s a lot of racing in a short period of time for a racehorse who did not have the benefit of a foundation from racing as a 2-year-old. A lot was made leading up to the Kentucky Derby about the “Curse of Apollo” — no horse had won the Kentucky Derby without racing at 2 since Apollo in 1882 until Justify duplicated the feat — and it seems logical that that lack of 2-year-old foundation combined with the heavy schedule could catch up with him in the 1 ½-mile Belmont Stakes. This is the ultimate endurance test for 3-year-olds.
  • The speed figures for the Preakness came back rather light, and that is a valid argument against Justify. He posted his first Beyer Speed Figure under triple digits (97) in the Preakness and also his worst Brisnet Speed Figure to date (98), a 16-point drop from his 114 in the Santa Anita Derby. While his Equibase Speed Figure (109) and Timeform figure (128) were within a point of his Derby numbers, Justify might be trending the wrong way.
  • I’ve heard smart handicappers and horseplayers lamenting how slowly Justify finished in the Preakness Stakes — final seven-sixteenths of a mile in 44.51 seconds and a final three-sixteenths in 19.83 seconds. I don’t view that as finishing all that slowly given he was pressed by champion Good Magic from start to finish, but it would have been nice to see him finish a little stronger.
  • I liked Justify’s pedigree entering the Kentucky Derby and thought he’d be able to handle the 1 ¼ miles, but I also thought 1 1/16 to 1 1/8 miles would be his sweet spot. He is by Scat Daddy out of Stage Magic, by 2004 Horse of the Year Ghostzapper. Stage Magic was a winner and one mile and 1 1/16 miles and placed in four stakes races during her career. His grandam (maternal grandmother), Magical Illusion, by Pulpit, won three of six starts and finished third in the Grade 1 Coaching Club American Oaks at 1 ¼ miles in 2004. Justify’s third dam (maternal great-grandmother), Voodoo Lily, was a graded-stakes-winning sprinter. If there is a race to stretch Justify’s limits from a stamina perspective, it will be the Belmont Stakes.
  • Many of the top challengers to Justify in the Belmont Stakes will come into the race well rested. Derby third-place finisher Audible (who is under consideration for the race but owned by the same partnership that owns Justify), fifth-place finisher My Boy Jack, Wood Memorial Stakes winner Vino Rosso, and Florida Derby runner-up Hofburg all have been rested since the Kentucky Derby and could take a step forward on five weeks rest (and a dry/fast main track). Similarly, Peter Pan Stakes winner Blended Citizen will have the benefit of an extra week of rest.

THE CONCLUSION: I view a big, long-striding colt like Justify as a strong fit for Belmont Park’s 1 ½-mile oval (the main track’s at Churchill Downs and Pimlico are one mile in circumference), and every one of his main Belmont Stakes challengers prefers to come from well off the pace. I think it’s clear at this point that Justify is the best horse in this race. If he and Hall of Fame jockey Mike Smith can control the race from a pace perspective right from the start, it’s over. This is a lot to ask of a lightly raced 3-year-old in a short period of time, but he’s special. I believe on June 9 we will celebrate our 13th Triple Crown winner after a dominant victory from Justify.

Triple Crown Winners

Year

Triple Crown Winner

Owner

Trainer

Jockey

2015

American Pharoah

Zayat Stables

Bob Baffert

Victor Espinoza

1978

Affirmed

Harbor View Farm

Laz Barrera

Steve Cauthen

1977

Seattle Slew

Mickey and Karen Taylor
Dr. Jim and Sally Hill

Billy Turner

Jean Cruguet

1973

Secretariat

Meadow Stable

Lucien Lauren

Ron Turcotte

1948

Citation

Calumet Farm

Jimmy Jones

Eddie Arcaro

1946

Assault

King Ranch

Max Hirsch

Warren Mehrtens

1943

Count Fleet

Mrs. John D. Hertz

Don Cameron

John Longden

1941

Whirlaway

Calumet Farm

Ben Jones

Eddie Arcaro

1937

War Admiral

Samuel Riddle

George Conway

Charley Kurtsinger

1935

Omaha

Belair Stud

James Fitzsimmons

William Saunders

1930

Gallant Fox

Belair Stud

James Fitzsimmons

Earle Sande

1919

Sir Barton

J.K.L. Ross

H. Guy Bedwell

John Loftus

Pasando el Examen, el cual continuará hasta el 2018 Belmont Stakes, se enfoca en los ganadores o principales actores de las carreras más importantes, generalmente del fin de semana previo, quienes podrían tener impacto en la Triple Corona. Estaremos dando una mirada de cerca a ganadores impresionantes y evaluando sus opciones de ganar carreras clásicas basados en su capacidad, estilo de correr, conexiones (propietario, entrenador, jinete) y pedigrí.

Esta semana haremos un acercamiento diferente explorando los pros y contras al considerar las chances que tiene Justify de ganar el Belmont Stakes este 9 de Junio luego de su triunfo en el Preakness Stakes del 19 de Mayo.

Justify

Potro alazán

Padrillo (Padre): Scat Daddy

Dama (Madre): Stage Magic, por Ghostzapper

Propietario: China Horse Club, Head of Plains Partners, Starlight Racing, WinStar Farm

Criador: John D. Gunther (Ky.)

Entrenador: Bob Baffer

Barrer con la U.S. Triple Corona es excepcionalmente difícil. Sólo 12 caballos han logrado alguna vez completar la proeza y hubieron 37 años entre ganadores de la Triple Corona desde que Affirmed completó la tarea en 1978 y  American Pharoah ganó las tres joyas en 2015. Ganar tres carreras sobre tres diferentes pistas en tres diferentes distancias y en un intervalo de cinco semanas, compitiendo a menudo con rivales descansados que se han saltado una o más de estas carreras, le saca el demonio a cualquier pura sangre. Demos una mirada a algunas de las evidencias que sugieren que Justify debería grabar su nombre en la historia de la hípica como el 13er ganador de la Triple Corona de U.S, así como a algunas de las razones por las que él podría ser vulnerable en el Belmont Stakes.

Los Pros

  • Justify es el más rápido tres añero en arena en entrenamiento. Desde su carrera de debut, Justify ha mostrado notable capacidad y velocidad llamativa. Tanto visualmente como sobre el papel, Justify es más veloz que sus pares.
  • Su estilo de correr debería acomodarle en el Belmont. En contra de la creencia popular, la 1 ½-milla del Belmont Stakes no se ajusta perfectamente a los atropelladores debido simplemente a que es una carrera más larga. De hecho, con curvas profundas, la velocidad táctica y el ahorro de terreno se vuelven especialmente importantes. Justify debería ser capaz de ganar una ideal posición de perseguidor usando su alta velocidad de crucero o simplemente podría ir directamente al frente y dictar sus propias condiciones.
  • Los atropelladores conforman casi toda su oposición, específicamente los más lógicos y potenciales retadores. El tercer puesto en el Kentucky Derby Presentado por Woodford Reserve, Audible, el placé del Preakness Stakes, Bravazo, el quinto puesto del Derby, My Boy Jack, el ganador del Wood Memorial Stakes Presentado por NYRA Bets,  Vino Rosso, el tercero en el Preakness, Tenfold, el placé en el Xpressbet Florida Derby, Hofburg, el quinto lugar en el Preakness, Lone Sailor, y el ganador del Peter Pan Stakes, Blended Citizen todos ellos prefieren venir lejos de la punta y se perfilan más como netos atropelladores. Si dejan que Justify galope sin pleito alguno o si dejan que relaje en una media milla de apertura en 48 segundos, lo verán pasear victorioso hacia la meta. Si no hay desarrollo en su contra, el Belmont Stakes está ganado desde la partida.
  • Es fácil mirar las dos primeras carreras de la Triple Corona y preguntarse si los triunfos de Justify fueron producto de pistas de carrera barrosas. Yo pienso que la verdad es exactamente lo opuesto. Yo creo que Justify ganó a pesar de una pista de carrera barrosa. El tiempo más rápido de una carrera preparatoria en el Camino al Kentucky Derby, lo puso él, de acuerdo con Brisnet, en la pista rápida del Santa Anita Derby. También él dejó estampada en esa carrera la mejor figura Timeform de su campaña (132) y su mejor Figura Beyer de Velocidad  (107). Podría ser que tal vez estemos viendo a un real fenómeno que simplemente es de lejos un animal superior a sus pares y que será incluso ello más evidente cuando los enfrente en una pista de arena rápida.
  • Esta será la quinta ocasión que el entrenador miembro del Salón de la Fama, Bob Baffert trae a un ganador del Kentucky Derby-Preakness, al Belmont Stakes con chance a la histórica barrida. Estuvo cerca de lograrlo tanto con Silver Charm (1997) como Real Quiet (1998), finalizando segundo ambas veces; el punterazo War Emblem (2002) perdió toda su chance cuando se fue de punta en la partida; y con American Pharoah hizo historia. No existe entrenador en el planeta con mayor capacidad de tener listo a su tres añero para el “Test del Campeón.” Parece seguro presumir que Justify correrá bien y que entonces habrá que ver si alguno más tiene el talento para derrotarlo.
  • También está en las calificadas manos del jinete miembro del Salón de la Fama Mike Smith, quien conoce muy bien la pista de carrera de Belmont Park habiendo ganado un par de Trofeos Eclipse (1993, 1994) mientras estuvo establecido en New York. Smith ha ganado el Belmont Stakes dos veces (Drosselmeyer, 2010; Palace Malice, 2013).
  • Justify me parecía cansado luego del Kentucky Derby, pero él pareció mucho más enérgico después del Preakness Stakes. Ser retado de partir a llegar por el campeón Good Magic y rechazarlo en el Preakness de la forma en que lo hizo, me hace confiar en que él todavía tiene combustible de sobra en el tanque.

    Aspirantes a la Triple Crown que Fallaron en el Belmont Stakes

    Año

    Ganadores Derby-Preakness

    Llegada Belmont (Ganador)

    2014

    California Chrome

    4th (Tonalist)

    2012

    I’ll Have Another

    Retirado (Union Rags)

    2008

    Big Brown

    No finalizó (Da' Tara)

    2004

    Smarty Jones

    2nd (Birdstone)

    2003

    Funny Cide

    3rd (Empire Maker)

    2002

    War Emblem

    8th (Sarava)

    1999

    Charismatic

    3rd (Lemon Drop Kid)

    1998

    Real Quiet

    2nd (Victory Gallop)

    1997

    Silver Charm

    2nd (Touch Gold)

    1989

    Sunday Silence

    2nd (Easy Goer)

    1987

    Alysheba

    4th (Bet Twice)

    1981

    Pleasant Colony

    3rd (Summing)

    1979

    Spectacular Bid

    3rd (Coastal)

    1971

    Canonero II

    4th (Pass Catcher)

    1969

    Majestic Prince

    2nd (Arts and Letters)

    1968

    Forward Pass

    2nd (Stage Door Johnny)

    1966

    Kauai King

    4th (Amberoid)

    1964

    Northern Dancer

    3rd (Quadrangle)

    1961

    Carry Back

    7th (Sherluck)

    1958

    Tim Tam

    2nd (Cavan)

    1944

    Pensive

    2nd (Bounding Home)

    1936

    Bold Venture

    No compitió (Granville)

    1932

    Burgoo King

    No compitió (Faireno)

    Nota: 18 3-años-de edad han ganado el Preakness y el Belmont Stakes; 11 3-años-de edad han ganado el Kentucky Derby y el Belmont Stakes.


    Las Contras

    • Esta será la tercera carrera de Justify en cinco semanas y su sexta desde su carrera de debut el 18 de Febrero. Eso es un montón de carreras en un corto periodo de tiempo para un caballo que no tuvo el beneficio de una sólida base al no haber tenido campaña como dos añero. Se habló mucho de ello camino al Kentucky Derby acerca de la “Maldición de Apollo” — ningún caballo había ganado el Kentucky Derby sin correr a los 2 años desde Apollo en 1882 hasta que Justify duplicó la hazaña — y pareciera lógico que esa carencia de base como dos añero combinada con la recargada agenda podría pasarle factura en la 1 ½-milla del Belmont Stakes. Esta es la prueba definitiva de resistencia para un tres añero.
    • Las figuras de velocidad para el Preakness terminaron siendo un tanto livianas, y ese es un argumento válido en contra de Justify. Registró su primera Figura Beyer de Velocidad por debajo de tres dígitos (97) en el Preakness y también su peor Figura Brisnet de Velocidad a la fecha (98), unos 16-puntos debajo de los 114 del Santa Anita Derby. Aunque sus Figuras Equibase de Velocidad (109) y su figura Timeform (128) estuvieron dentro del puntaje de sus números en el Derby, Justify podría estar en una tendencia negativa.
    • He escuchado a muy listos analistas y apostadores lamentando cuán lento finalizó Justify en el Preakness Stakes — los últimos siete-dieciseisavos de milla en 44.51 segundos y los últimos tres-dieciseisavos en 19.83 segundos. Yo no he visto que finalice tan mal dado que él fue presionado por el campeón Good Magic de partir a llegar, pero hubiera sido mucho mejor verlo rematar un poco más fuerte.
    • Me gustaba el pedigrí de Justify cuando fue inscrito en el Kentucky Derby y pensando que sería capaz de manejarse con la 1 ¼ de milla, pero creo también que entre 1 1/16 a 1 1/8 de milla sería su distancia ideal. Es hijo de Scat Daddy en Stage Magic, por el Caballo del Año del 2004, Ghostzapper. Stage Magic fue ganadora en una milla y en 1 1/16 de milla y figuró en cuatro carreras clásicas en su campaña. Su gran dama (abuela materna), Magical Illusion, por Pulpit, ganó tres de seis actuaciones y finalizó tercera en el Grado 1 Coaching Club American Oaks sobre 1 ¼ de milla en 2004. La tercera dama de Justify (bisabuela materna), Voodoo Lily, fue una velocista ganadora de clásicos de grado. Si hay una carrera que exija los límites de Justify desde una perspectiva de resistencia, esa será el Belmont Stakes.
    • Muchos de los principales rivales de Justify en el Belmont Stakes llegarán a la carrera bien descansados. El tercer puesto en el Derby, Audible (quien no estaba muy considerado para la carrera pero es de propiedad de los mismos asociados que tienen a Justify), el quinto lugar de la misma, My Boy Jack, el ganador del Wood Memorial Stakes, Vino Rosso, y el placé del Florida Derby, Hofburg todos ellos han descansado desde el Kentucky Derby y podrían dar un salto hacia adelante con cinco semanas de para (y una pista principal seca/rápida). De manera similar, el ganador del Peter Pan Stakes, Blended Citizen, tendrá el beneficio de una semana extra de descanso.

    LA CONCLUSIÓN: Yo veo a un potro grande y de largas brazadas como Justify poderosamente listo para el óvalo de Belmont Park de 1 ½-milla (la pista principal de Churchill Downs y Pimlico tienen una milla de circunferencia), y cada uno de sus principales rivales en el Belmont Stakes prefieren venir lejos de la punta. Pienso que está claro a estas alturas que Justify es el mejor caballo en esta carrera. Si él y el jinete miembro del Salón de la Fama, Mike Smith, pueden controlar el tren de carrera desde la partida, todo está dicho. Es mucho pedir para un potro tres añero que ha corrido poco en un periodo tan corto de tiempo, pero él es especial. Yo creo que este 9 de Junio estaremos celebrando a nuestro 13er ganador de la Triple Corona luego de que Justify logre una concluyente victoria.

    Ganadores de la Triple Corona

    Año  Ganador

    Triple Corona

    Propietario

    Entrenador

    Jinete

    2015

    American Pharoah

    Zayat Stables

    Bob Baffert

    Victor Espinoza

    1978

    Affirmed

    Harbor View Farm

    Laz Barrera

    Steve Cauthen

    1977

    Seattle Slew

    Mickey and Karen Taylor
    Dr. Jim and Sally Hill

    Billy Turner

    Jean Cruguet

    1973

    Secretariat

    Meadow Stable

    Lucien Lauren

    Ron Turcotte

    1948

    Citation

    Calumet Farm

    Jimmy Jones

    Eddie Arcaro

    1946

    Assault

    King Ranch

    Max Hirsch

    Warren Mehrtens

    1943

    Count Fleet

    Mrs. John D. Hertz

    Don Cameron

    John Longden

    1941

    Whirlaway

    Calumet Farm

    Ben Jones

    Eddie Arcaro

    1937

    War Admiral

    Samuel Riddle

    George Conway

    Charley Kurtsinger

    1935

    Omaha

    Belair Stud

    James Fitzsimmons

    William Saunders

    1930

    Gallant Fox

    Belair Stud

    James Fitzsimmons

    Earle Sande

    1919

    Sir Barton

    J.K.L. Ross

    H. Guy Bedwell

    John Loftus

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