The Main Track: Evin Roman Makes History

La Pista Principal: Evin Roman Hace Historia

Evin Roman after his first stakes win, aboard Street Surrender. (BENOIT photo)

Welcome to another edition of America’s Best Racing’s Main Track.      

Each Tuesday in this space we spotlight the most meaningful story of the past week, detailing news that stands out because of its importance or perhaps the emotional response it generates.

Looking ahead, if you believe there’s a story this week that should be featured in next Tuesday’s edition of the Main Track, let us know by tweeting it to @ABRLive using the hashtag #ABRMainTrack.

As for this week, our story centers on the accomplishment of a young jockey that was nearly 70 years in the making.

It’s hardly unusual for an apprentice jockey to enjoy great success.

Yet what 19-year-old Evin Roman has done in the last few months falls into a much more unique category.

Last Tuesday, when Santa Anita Park’s spring-summer meet came to an end, the jockey standings showed a tie at the top between Flavien Prat and Roman, which produced a storyline last mentioned nearly 70 years ago.

After registering 41 victories, the total Prat matched with two wins on the July 4 closing-day card, Roman became the first apprentice to win a riding crown at The Great Race Place since 1949.

Yes, 1949.

That feat alone was quite impressive, yet it becomes even more remarkable with an understanding that Roman did not ride in his first race until Jan. 1 in his native Puerto Rico and did not debut in the United States until Feb. 9 at Santa Anita.

Roman with trainer Jerry Hollendorfer. (BENOIT photo)

And now, about six months into his riding career, he owns a title at one of the nation’s premier racetracks.

Talk about an auspicious start to a career.

“It’s a great achievement. It’s amazing,” said Roman’s agent, Tony Matos. “It’s one thing to win a title near the end of your apprenticeship when you are established. But he’s been riding for six months. This is like a golfer winning the Masters in his first year of playing golf or someone winning Wimbledon a year after picking up a racquet. It’s a great achievement. It’s amazing. It’s hard to believe he can be this good this fast.”

Considering how Matos has worked as the agent for a list of riders that includes Hall of Famers Angel Cordero Jr., Laffit Pincay Jr. and Victor Espinoza, his words cannot be taken lightly. Roman surely has miles and years to go before anyone can compare him with a Hall of Famer, yet he certainly has started his career in a manner rarely seen at a major circuit.

“When he first arrived earlier this year, he was talented but very green and he probably had a little too much thrown at him right away.  His development over the past three months has been phenomenal,” said Mike Willman, Santa Anita’s director of publicity. “Horses obviously run for him, but he’s not in a hurry and just as importantly, especially for an apprentice, he’s not often in trouble. Full credit to Tony.  He’s done an absolutely tremendous job in bringing him along. He appears to be a very level-headed kid and he handles himself very professionally. No question, he’s got a great future in front of him.”

Roman, who now rides with a five-pound weight allowance, clearly has been a quick learner in a relatively short period of time. In particular, Matos said Roman was helped by three suspensions he racked up shortly after arriving at Santa Anita. The young rider learned from his mistakes and sought advice from veteran riders to improve his techniques.

“When he first got here he needed some pointers. He had three suspensions,” Matos said. “He worked hard on his riding and got a lot of good advice from great riders. Mike Smith, Gary Stevens and others were very helpful to him and played a key role in his development. He’s turned out to be an outstanding rider, even in the big races without a bug (weight allowance) which is very, very good. I believe he’s getting better every day.”

Matos was also quick to praise the Escuela Vocacional Hípica, a school for jockeys in Puerto Rico which has produced a string of successful riders, including the Ortiz brothers, Jose and Irad Jr., Manny Franco and Luis Ocasio, the Eclipse Award winner as the top apprentice rider of 2016.

“First of all, credit goes to the riding school in Puerto Rico,” Matos said. “They have turned out so many amazing riders. In two years they learn all the techniques from the bottom up.”

In assessing what has made Roman so successful so quickly, Matos pointed to the young rider’s knack for getting a horse out of the gate smoothly.

“The main thing about him is how he comes of out the gate. He’s gifted. Every time he gets out of the gate well with his horses,” Matos said. “He’s also good on turf.”

Roman guides Street Surrender to victory. (BENOIT photo)

In the course of winning those 41 races, Roman became a popular choice for Santa Anita’s top trainers. Among many others, he’s ridden for Bob Baffert and Peter Miller. On June 25, riding without his five-pound weight allowance, he notched his first stakes win, guiding West Point Thoroughbreds’ Street Surrender to victory in the $75,000 Southern Truce Stakes for Hall of Fame trainer Jerry Hollendorfer.

Now with Del Mar opening on July 19, Roman’s talents will put to an even bigger test at the famed racetrack where the turf meets the surf. Yet Matos is confident Roman can enjoy another stellar meet.

“I have my Del Mar condition book and I’m booked in about 90 percent of the races,” Matos said. “I’ve worked for a lot of top riders, four Hall of Famers, and I’ve never the kind of business that I’m getting with him. We can pick between four or five horses in a race. Unless something unforeseen happens, he should have an outstanding meet at Del Mar.”

And if Roman can continue to rack up wins at Del Mar, it will only strength Matos’ belief that he has a special talent on his hands.

“I’ve been blessed to work with Cordero, Pincay, Espinoza, Kent Desormeaux, Corey Nakatani, even Gary Stevens and so far everything looks good for Evin,” Matos said. “All the signs are very positive. If he keeps improving, it’s hard to say how good he can become.”

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Bienvenidos a otra edición de La Pista Principal en America’s Best Racing.      

Cada Martes en este espacio destacaremos las más significativas historias de la semana que pasó, detallando novedades que sobresalgan debido a su importancia o tal vez a la respuesta emocional que generen.

Mirando adelante, si usted cree que esta semana hay una historia que debería reseñarse en la siguiente entrega del martes de La Pista Principal, permítanos conocerla tuiteando a @ABRLive usando el hashtag #ABRMainTrack.

En cuanto a esta semana, nuestra historia se enfoca en los logros de un joven jinete que quiebra un récord de casi 70 años.

Es muy raro que un aprendiz de jinete disfrute de gran éxito.

Pero lo que ha hecho Evin Roman  ,de 19 años, en los últimos meses pertenece a una categoría mucho más única.

El pasado Martes, cuando el mitin de primavera-verano de Santa Anita Park llegó a su final, la estadística de jinetes mostraba un empate en el primer lugar entre Flavien Prat y Roman, lo cual produjo la historia antes mencionada de casi 70 años atrás.

Después de registrar 41 victorias, el total que Prat emparejó con sus dos triunfos en el programa de clausura del 4 de Julio, Roman se convirtió en el primer aprendiz en ganar una corona como jinete en el Gran Lugar de las Carreras, desde 1949. Sí, 1949.

Ese hecho por sí solo ya era impresionante, pero se vuelve aún más llamativo si entendemos que Roman no había corrido su primera carrera hasta el 1ro de Enero en su nativo Puerto Rico y que no debutó en los Estados Unidos hasta el 9 de Febrero en Santa Anita.

Y ahora, sólo con casi seis meses de campaña como jinete, él posee un título en uno de los principales hipódromos de la nación.

Eso habla de un auspicioso inicio para una campaña.

“Es un gran logro. Es sorprendente,” dice el agente de Roman, Tony Matos. “Una cosa es ganar un título casi al final de tu campaña como aprendiz, cuando ya estás establecido. Pero él sólo ha corrido seis meses. Esto es como si un golfista ganara el Masters en su primer año jugándolo o si alguien ganase Wimbledon un año después de haber agarrado una raqueta. Un gran logro. Impresionante. Es difícil de creer que él pueda ser tan bueno tan rápidamente.”

Considerando cómo Matos ha trabajado como agente para una lista de jinetes que incluyen a miembros del Salón de la Fama como Angel Cordero Jr., Laffit Pincay Jr. y Victor Espinoza, sus palabras no deben ser tomadas a la ligera. Roman seguramente tiene millas y años por delante antes de que alguien pueda compararlo con uno del Salón de la Fama, pero él con certeza ha empezado su campaña de una forma pocas veces vista en un circuito tan importante.

“Cuando llegó aquí a comienzos de año, él era muy talentoso, pero inmaduro y es que probablemente tenía mucha presión encima en ese momento. Su progreso en los últimos tres meses ha sido fenomenal,” dice Mike Willman, director de publicidad de  Santa Anita. “Obviamente los caballos corren para él, pero él no está apurado y eso es importantísimo, especialmente para un aprendiz, que casi nunca está en problemas. Total crédito para Tony.  Ha hecho absolutamente un gran trabajo llevándolo de la mano. Parece ser un chico que piensa bien las cosas y se maneja a sí mismo muy profesionalmente. No hay dudas, él tiene un gran futuro por delante.”

Roman, quien ahora monta con un descargo de cinco libras de peso en la montura, ha sido claramente un precoz conocedor en un periodo relativamente corto de tiempo. En particular, dice Matos que a Roman le ayudaron tres suspensiones que acumuló poco después de su arribo a Santa Anita. El joven jinete aprendió de sus errores y solicitó consejos de jinetes veteranos para mejorar su técnica.

“Cuando él recién llegó aquí, necesitaba algunas sugerencias. Tenía tres suspensiones,” dice Matos. “Trabajó mucho  con su estilo y recibió buenos consejos de grandes jinetes. Mike Smith, Gary Stevens y otros fueron de gran ayuda para él y jugaron un rol decisivo en su evolución. Se ha convertido en un destacado jinete, incluso en las grandes carreras sin el descargo (ventaja en el peso) lo cual es muy, muy bueno. Yo creo que él está mejorando cada día.”

Matos fue rápido también en elogiar a la Escuela Vocacional Hípica, una escuela para jinetes en Puerto Rico que ha producido una lista de exitosos látigos, incluyendo a los hermanos Ortiz, José e Irad Jr., Manny Franco y Luis Ocasio, ganador del Trofeo Eclipse como aprendiz líder del 2016.

“Primero que nada, el crédito es para la escuela de jinetes de Puerto Rico,” dice Matos. “Ellos han formado a tantos impresionantes jinetes. En dos años ellos aprenden todas las técnicas, desde lo más básico.”

Evaluando lo que ha hecho de Roman ser tan exitoso tan rápidamente, Matos señala que es el don que tiene el joven látigo de hacer salir a su caballo con suavidad del partidor.

“Lo principal que yo veo en él es la forma en que sale del partidor. Es un dotado. Todo el tiempo él sale bien de partidor con sus caballos,” dice Matos. “Y también corre muy bien en el césped.”

En el trayecto de ganar estas 41 carreras, Roman se volvió una opción muy popular para los entrenadores principales de Santa Anita. Entre muchos otros, él ha corrido para Bob Baffert y Peter Miller. El 25 de Junio, corriendo sin usar su descargo de cinco libras en el peso, consiguió su primer triunfo clásico, guiando a la victoria a Street Surrender, de West Point Thoroughbreds en los $75,000 del Southern Truce Stakes para el entrenador miembro del Salón de la Fama Jerry Hollendorfer.

Ahora con Del Mar abriendo sus puertas el 19 de Julio, los talentos de Roman serán examinados en un nivel incluso más alto, en el afamado hipódromo donde el césped se une con el oleaje. No obstante, Matos tiene confianza de que Roman pueda disfrutar de otro mitin estelar.

“Ya tengo mi Programa de Entradas de Del Mar y tengo ya compromisos de monta en casi el 90 por ciento de las carreras,” dice Matos. “Yo he trabajado para bastantes jinetes de primera, cuatro del Salón de la Fama, y nunca he tenido la clase de demanda que estoy teniendo con él. Podemos escoger entre cuatro o cinco caballos por carrera. A menos que algo inesperado ocurra, él debería tener un mitin sobresaliente en Del Mar.”

Y si Roman puede continuar acumulando triunfos en Del Mar, reforzará la creencia que tiene Matos de que tiene un talento especial en las manos.

“He sido bendecido por trabajar con Cordero, Pincay, Espinoza, Kent Desormeaux, Corey Nakatani, incluso Gary Stevens y hasta ahora todo luce bien para Evin,” dice Matos. “Todos los signos son muy positivos. Si él continua mejorando, es difícil decir cuán bueno puede llegar a ser.”

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