Five Questions to be Answered in the Arlington Million

Cinco Preguntas a ser Respondidas en el Arlington Million

Fans watch the action at Arlington Park’s International Festival of Racing. (Penelope P. Miller/America's Best Racing)

Run at 1 ¼ miles on turf, the $1 million, Grade 1 Arlington Million at Arlington Park in Arlington Heights, Ill. is a Breeders’ Cup Challenge Series “Win and You’re In” race for the Longines Breeders’ Cup Turf.

A lucrative novelty when it was introduced as the first million-dollar horse race back in 1981, the Arlington Million has a storied history that includes victories by some of the top turf horses in the sport.

Top European trainer Aidan O’Brien, who saddles this year’s lukewarm 7-2 morning line favorite Deauville, has won two of the last 12 editions of the Arlington Million – Powerscourt in 2005 and Cape Blanco in 2011.

Bred in Illinois, The Pizza Man won the 2015 edition of the Arlington Million before finishing a close sixth last year.

Here are five questions that must be answered in the Million, which will be televised from 6:30-7:30 p.m. on NBCSN

1. How good are the American turf horses?

A game winner of last year’s Grade 1 Secretariat Stakes for 3-year-olds at Arlington, the Chad Brown-trained Beach Patrol has yet to win from four starts this year, but he’s been knocking on the door against Grade 1 competition. In his most recent start, he was sent off as the 7-5 favorite in the Grade 1 United Nations Stakes at Monmouth Park, and despite being cooked in an inexplicably fast pace, he dug deep to finish third.

The winner of the Woodford Reserve Turf Classic Stakes on Kentucky Derby weekend in consecutive years at Churchill Downs, Divisidero has been somewhat of an enigma for trainer Buff Bradley. The millionaire has run some gigantic races, but he’s failed to light the toteboard from three tries at Saturday’s 1 ¼-mile turf distance.

Whispers that 2015 Arlington Million winner The Pizza Man had “lost a step” followed him into last year’s edition, but the now 8-year-old gelding ran better than expected. He finished sixth, but was only beaten by 1 ½ lengths, and he would return to capture the Grade 1 Northern Dancer Stakes at Woodbine in his very next start.  His two local races this year have been less inspiring than last year’s preps and those whispers are louder.

Trainer Ignacio Correas, who will saddle one of the Beverly D. Stakes favorites in Dona Bruja, gives Argentinian import Kasaqui his second consecutive crack at the Million.  A hard-charging second last year at odds of 12.20-1, finishing just in front of possible 2017 Million favorite Deauville, this gorgeous, gray 7-year-old failed to repeat in the Grade 3 Arlington Handicap five weeks ago, but one could argue he ran a winning race. He didn’t have the cleanest of trips and rallied for third.

Ascend scored a 27.50-1 shocker in his graded stakes debut in the Grade 1 Woodford Reserve Manhattan Stakes at Belmont Park two starts back, but he came back down to earth in the Grade 2 Bowling Green Stakes at Saratoga just two weeks ago, finishing fourth as the 9-5 favorite.

Ghost Hunter and Oak Brook crossed the finish line in front of Kasaqui in the Arlington Handicap, but if either won the Million, it would be a shock.

Oscar Nominated is sneaky good. More on him later.

Enterprising has yet to test 1 ¼ miles and he appears slightly outclassed.

Joe’s answer: To call any of the American-based male turf horses a “star” would be a stretch.

For some perspective, Zhukova, a 5-year-old Irish-bred mare with only a pair of Group 3 wins on her résumé, crossed the pond for the Grade 1 Man o’ War Stakes at Belmont in May, and crushed her overmatched American foes by six lengths. A boggy course most likely worked in her favor, but seldom do horses win Grade 1 turf races by such a margin.

As it often does, the Million lured two of the better U.S. turf horses in training in Beach Patrol and Divisidero, and Kasaqui proved more than formidable in last year’s renewal.

2. What is Divisidero’s best game?

Joe’s answer: At distances from a mile to 1 1/8 miles, Divisidero has displayed a scintillating turn of foot. If his Million run mirrors his other 1 ¼-mile performances, cutting him back and pointing to the Breeders’ Cup Mile might be in the cards. A prep in the Grade 1 Shadwell Turf Mile Stakes on Oct. 7 at Keeneland would set him up perfectly. I honestly think he has a chance to be one of the best turf milers in the world.

3. How strong is this year’s European contingent?

Deauville (Eclipse Sportswire)

As a 3-year-old, Deauville puddle jumped to win the Grade 1 Belmont Derby Invitational Stakes in advance of a close-up, third-place finish against his elders in the Million. Forced to leave from the extreme outside post in the field of 11, he stalked the pace and led in the stretch, only to be outkicked late by race winner Mondialiste and runner-up Kasaqui. This year, he’s held his own with some of the top turf horses in Europe, finishing third to both Ribchester and Decorated Knight.

He may not have the credentials of Deauville, but one could argue Mekhtaal has just as much upside. He had a productive 3-year-old campaign, but has proven his true class this season. He defeated just four foes over 1 1/8 miles in garnering his first career Group 1 win two starts back, and returned to hold his own in the prestigious Group 1 Prince of Wales’s Stakes at Royal Ascot last out, finishing just a few lengths behind the likes of last year’s Breeders’ Cup Turf champ Highland Reel and top-rated turfer Ulysses.

Joe’s answer: As is the case most years in the Arlington Million, we’ll see how Europe’s B-team matches up with the best the U.S. has to offer on turf. If recent opponents Highland Reel, Ribchester, Decorated Knight or Ulysses were in the Million starting gate, they’d be the odds-on favorite to win it. Deauville and Mekhtaal have been competitive against those turf stars, and that form should translate quite well to the Million.

The Million lost a sneaky good contender when Scottish came up lame following a Thursday blow out.

Fanciful Angel looks like an afterthought.

4. Who is the best Arlington Million longshot?

Joe’s answer: He’s lost to most of the Americans in the field, but Oscar Nominated could turn the tables in the Million. He made a middle move into a fast pace in the United Nations, and that race should serve as a perfect tightner for this. He finished fifth to Beach Patrol in last year’s Secretariat, but one could argue that traffic trouble cost him the win. Florent Geroux has ridden this son of Kitten’s Joy on several occasions and he certainly knows his way around Arlington’s turf course. Well drawn on the inside with tactical speed, he might get an ideal trip, but he’ll need to avoid getting stuck behind a fading Oak Brook when the real running begins.

5. Who wins Arlington Million XXXV and why?

Joe’s answer: Great betting race.

Oak Brook has to “go” from the rail and Enterprising probably will show speed out of the gate. From an outside post, Beach Patrol should fall into a clear pressing or close-up stalking trip.

Oscar Nominated, Ghost Hunter, Deauville and have similar stalking styles, and after the long run into the first true turn, it will be interesting to see how they sort themselves out.

Divisidero, Kasaqui, The Pizza Man and the slow-starting Fanciful Angel will try to rally from farther back.

Mekhtaal is the pace wild card. He’s shown speed in the past, but was held toward the back of the pack in the Prince of Wales’s Stakes. He’s going to have to work some magic to win from the extreme outside post. That being said, if anyone’s capable of pulling a rabbit out of his hat, it’s world class rider Frankie Dettori. Mekhtaal has only had three races this year and has the look of a horse who’s ready to put it all together.

Joe’s Arlington Million picks: 1. Mekhtaal 2. Oscar Nominated 3. Deauville 4. Kasaqui

Corrido sobre 1 ¼ millas en el pasto, el $1 millón, Grado 1 Arlington Million de Arlington Park en Arlington Heights, Illinois, es una carrera de la serie Breeders’ Cup Challenge “Gana y Clasificas” para la Longines Breeders’ Cup Turf.

Una novedad lucrativa cuando fue introducida como la primera carrera de caballos con bolsa de un millón de dólares, atrás en 1981, el Arlington Million ha edificado una historia que incluye victorias de algunos de los principales caballos grameros de este deporte.

El gran entrenador europeo Aidan O’Brien, quien este año ensilla al tibio favorito 7-2 en la línea matinal Deauville, ha ganado dos de las últimas 12 ediciones del Arlington Million – Powerscourt en 2005 y Cape Blanco en 2011.

Criado en Illinois, The Pizza Man ganó la edición 2015 del Arlington Million antes de finalizar en un cercano sexto puesto el año pasado.

Aquí hay cinco preguntas que deben ser respondidas en el Million, el cual será televisado de 6:30-7:30 p.m. por NBCSN

1. ¿Cuán buenos son los caballos americanos en el pasto?

Un bravo ganador del Grado 1 Secretariat Stakes del año pasado para tres añeros en Arlington, el entrenado por Chad Brown, Beach Patrol no ha ganado en cuatro salidas este año, pero ha estado tocando la puerta frente a competidores de Grado 1. En su más reciente actuación, fue cotizado como favorito a 7-5 en el Grado 1 United Nations Stakes de Monmouth Park, y pese a verse envuelto en un inexplicable ritmo veloz, resistió tenazmente para llegar tercero.

El vencedor del Woodford Reserve Turf Classic Stakes de Churchill Downs por años consecutivos en el fin de semana del Kentucky Derby, Divisidero, ha sido una especie de enigma para el entrenador Buff Bradley. Este millonario ha corrido gigantescas carreras, pero ha fracasado tratando de encender el totalizador tres veces sobre la distancia de este sábado, de 1 ¼-millas en el césped.

Se rumoreaba que el ganador del 2015 Arlington Million, The Pizza Man había “perdido el paso” luego de verlo en la edición del año pasado, pero el ahora castrado de 8-años-de edad corrió mejor de lo esperado. Finalizó sexto, pero fue vencido solamente por 1 ½ cuerpos, y reaparecería capturando el Grado 1 Northern Dancer Stakes de Woodbine en su siguiente actuación.  Sus dos carreras locales este año han sido menos inspiradores que las previas del año pasado y aquellos rumores suenan más fuertes ahora.

El entrenador Ignacio Correas, quien estará ensillando a la favorita del Beverly D. Stakes, Dona Bruja, le da al importado argentino Kasaqui su segunda oportunidad consecutiva en el Million.  Un poderoso atropellador llegando segundo el año pasado a dividendos de 12.20-1, y nada menos que en frente del posible favorito del 2017 Million, Deauville, este espléndido tordillo de 7-años de edad falló repitiendo en el Grado 3 Arlington Handicap hace cinco semanas, pero podría argumentarse que corrió aceptablemente. No tuvo el más limpio de los trámites y avanzó para llegar tercero.

Ascend propinó un mandoble de 27.50-1 en su debut clásico en el Grado 1 Woodford Reserve Manhattan Stakes de Belmont Park dos carreras atrás, pero volvió a pisar tierra en el Grado 2 Bowling Green Stakes de Saratoga hace sólo dos semanas, finalizando cuarto como favorito a 9-5.

Ghost Hunter y Oak Brook cruzaron la línea de llegada al frente de Kasaqui en el Arlington Handicap, pero si alguno de ellos ganara el Million, sería un sorpresón.

Oscar Nominated es ocasionalmente bueno. Volveremos a él más tarde.

Enterprising todavía no ha sido probado sobre 1 ¼ millas y parece que él anda un poco fuera de categoría.

Respuesta de Joe: Llamar una “estrella” a cualquiera de los caballos machos pasteros con base en los U.S., sería una exageración.

Para tener alguna perspectiva, Zhukova, una yegua irlandesa de 5 años de edad con solamente un par de triunfos de Grupo 3 en su haber, cruzó el charco para el Grado 1 Man o’ War Stakes de Belmont en Mayo, y aplastantemente superó a rivales americanos por seis cuerpos. Una superficie fangosa es muy probable que haya trabajado a su favor, pero raramente se ve a caballos ganar carreras de Grado 1 en el césped por ese margen.

Como generalmente lo hace, el Million atrajo a dos de los mejores caballos grameros de U.S. en entrenamiento, Beach Patrol y Divisidero, y Kasaqui probó ser más que formidable en la edición del año pasado.

2. ¿Qué es lo que mejor hace Divisidero?

Respuesta de Joe: Sobre distancias de milla a 1 1/8 de milla, Divisidero ha exhibido un cambio de mano brillante. Si su carrera en el Million refleja sus otras actuaciones sobre 1 ¼-de milla, recortarlo en distancia y apuntar hacia la Breeders’ Cup Mile podría estar en la baraja. Una preparatoria en el Grado 1 Shadwell Turf Mile Stakes del 7 de Octubre en Keeneland le asentaría perfectamente. Honestamente yo pienso que él tiene la chance se ser uno de los mejores milleros del césped en el mundo.

3. ¿Cuán fuerte es el contingente europeo de este año?

Como tres añero, Deauville saltó el charco para ganar el Grado 1 Belmont Derby Invitational Stakes anticipándose a un tercero muy cerca frente a los mayores en el Million. Forzado a salir extremadamente abierto en un grupo de 11, siguió a los punteros y los superó en la recta, siendo solamente pasado al final por el ganador de la carrera, Mondialiste y el placé Kasaqui. Este año, se ha mantenido en forma con algunos de los mejores caballos grameros de Europa, finalizando tercero tanto de Ribchester como de Decorated Knight.

Tal vez no tenga las credenciales de Deauville, pero nadie podría discutir que Mekhtaal tiene mucho potencial. Tuvo una productiva campaña como tres añero, pero su verdadera clase la ha probado esta temporada. Derrotó a sólo cuatro rivales sobre 1 1/8 de milla obteniendo el primer triunfo de su campaña de  Grupo 1 hace dos carreras, y confirmó estado en el prestigioso Grupo 1 Prince of Wales’s Stakes de Royal Ascot en su última salida, finalizando sólo unos cuantos cuerpos atrás del campeón de la Breeders’ Cup Turf del año pasado, Highland Reel y el excelente gramero Ulysses.

Respuesta de Joe: Como es habitual la mayoría de los años en el Arlington Million, veremos cómo el equipo B europeo se mide con lo mejor que U.S. tiene que ofrecer en el césped. Si recientes rivales como Highland Reel, Ribchester, Decorated Knight o Ulysses estuviesen en el partidor del Million, ellos serían los favoritos a ganar doblando la plata. Deauville y Mekhtaal han sido competitivos frente a esas estrellas del pasto, y esa forma debería ser trasladada sin problemas hacia el Million.

El Million perdió un competidor de nota cuando Scottish quedó algo sentido luego de su ejercicio del último Jueves.

Fanciful Angel luce como una incógnita.

4. ¿Quién es el mejor golpe del Arlington Million?

Respuesta de Joe: Ha perdido frente a mayoría de los americanos del grupo, pero Oscar Nominated podría cobrarse el desquite en el Million. Hizo una movida mediana dentro de un ritmo muy violento en el United Nations, y esa carrera debe servir como un perfecto ajustón para ésta. Llegó quinto de Beach Patrol en el Secretariat del año pasado, pero uno podría argumentar que problemas de recorrido le costaron el triunfo. Florent Geroux ha corrido a este hijo de Kitten’s Joy en varias ocasiones y ciertamente conoce los vericuetos de la pista de césped de Arlington. Bien ubicado por el interior y con velocidad táctica, tal vez puede conseguir un recorrido ideal, pero necesitará evitar quedar atrapado detrás de un fatigado Oak Brook cuando la verdadera carrera comience.

5. ¿Quién gana el Arlington Million XXXV y por qué?

Respuesta de Joe: Gran carrera para apostar.

Oak Brook tiene que “puntear” desde la baranda y Enterprising probablemente lucirá velocidad saliendo del partidor. Desde posición por el exterior, Beach Patrol debería venir presionando o persiguiendo sin problemas.

Oscar Nominated, Ghost Hunter, y Deauville tienen similares tácticas de persecución, y después de un largo tramo hasta la primera curva, será interesante ver cómo se las arreglan entre ellos.

Divisidero, Kasaqui, The Pizza Man y el pique-lento Fanciful Angel tratarán de avanzar desde el fondo.

Mekhtaal es lindo juego por desarrollo. Ha mostrado velocidad en el pasado, pero fue sujetado hacia el fondo del lote en el Prince of Wales’s Stakes. Cierto que tendrá que hacer algo de magia para ganar debido a su posición de largada por fuera. Dicho esto, si alguien es capaz de sacar un conejo de la galera, es el jinete de categoría mundial Frankie Dettori. Mekhtaal sólo ha tenido tres carreras este año y tiene la pinta de un caballo que está listo para lo máximo.

Pronósticos de Joe Arlington Million: 1. Mekhtaal 2. Oscar Nominated 3. Deauville 4. Kasaqui

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