Derby Trail: Three Heating Up, Three Cooling Down for Feb. 8

En la Ruta del Derby: Tres Calentándose, Tres Enfriándose al 8 de Febrero

Royal Mo won his stakes debut in Saturday's Robert B. Lewis at Santa Anita. (Eclipse Sportswire)

This feature provides a capsule look at three horses who are heating up on the Triple Crown trail and three horses whose chances for the Kentucky Derby Presented by Yum! Brands are not quite as strong as they were last week.

For this week’s edition, the focus is the impact of the Grade 3 Lambholm South Holy Bull Stakes at Gulfstream Park, the Grade 3 Withers Stakes at Aqueduct and the Grade 3 Robert B. Lewis Stakes at Santa Anita Park, all on Feb. 4, on the Kentucky Derby picture.

Road to the Kentucky Derby Leaderboard


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1. Irish War Cry

I profiled Irish War Cry in this week’s Making the Grade, so take a look if you are interested in something more substantive on the Grade 3 Holy Bull Stakes victor. The Cliff’s Notes version is he’s fast (three-straight triple-digit Equibase Speed Figures), by a great classic sire in Curlin, has room to improve off a breakout performance and he’s in the capable hands of a terrific trainer in Graham Motion. The fact that he beat both champion Classic Empire and Delta Downs Jackpot Stakes winner Gunnevera, two horses I really respect, only bolsters my belief in Irish War Cry. I think the best is still to come.

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2. Royal Mo

Like each of the three horses on the heating up side this week, the big key for me is progression. Royal Mo has improved in each of his four starts and his best race to date came on Feb. 4 when he won the Grade 3 Robert B. Lewis Stakes by 3 ½ lengths. I’m not sure about the quality of the field he defeated in the Lewis and he didn’t finish particularly fast given he was allowed to set an easy pace, but he was jumping from a maiden race to a graded stakes and handled the class test. Trainer John Shirreffs (of Giacomo and Zenyatta fame) knows what to do with a good one, so I’m interested to see how he fares against better competition. Call me intrigued but not smitten.

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3. El Areeb

Visually El Areeb’s win in the Grade 3 Withers Stakes was a thing of beauty. He stalked a leisurely pace and just blew past True Timber when given his cue en route to a 4 ¼-length runaway. He’s not one spot higher on this list because he was the heavy favorite, but like the top two he’s shown steady progression. I also really like that he came home pretty fast with a final sixteenth of a mile in 6.17 seconds. I understand the criticism that his sire, Exchange Rate, might not be the ideal classic-distance sire, but El Areeb’s dam (mother), Feathered Diamond, won at 1 1/8 miles and she’s by 1992 Horse of the Year and Belmont Stakes winner A.P. Indy. He’s improved in each of his six starts and, while he does need to get faster, he’s making up ground on the elite 3-year-olds.

Unique Bella and Mike Smith. (Eclipse Sportswire)

Honorable Mention: I really liked Gunnevera’s runner-up finish in the Grade 3 Holy Bull Stakes. He was cut off at the rail when he was launching his rally on the turn and lost all momentum, but the Dialed In colt battled on and finished willingly. I think the 2016 Delta Downs Jackpot Stakes winner is going to win a key prep race this spring. I’d also be remiss if I didn’t mention Unique Bella, who dominated in the Grade 2 Las Virgenes Stakes, driving to an 8 ¾-length romp. She’s as talented and fast as any of the 3-year-old males in my opinion, but trainer Jerry Hollendorfer had no interest in targeting the Kentucky Derby last year with Songbird and I don’t think he will with Unique Bella. If that changes, she’s a major, major threat to win a Triple Crown race.


Vassar Photography

1. Dangerfield

I’ve been waiting for this Doug O’Neill-trained colt to take a step forward, but I think it’s time to conclude that what we see is what we get. He’s a solid, stakes-level competitor — he won the Oak Tree Juvenile Stakes in October — but he’s not a legitimate threat on the Triple Crown trail. After finishing third in both the Grade 3, $1-million Delta Downs Jackpot Stakes and the Los Alamitos Cash Call Futurity (beaten by 9 ¾ lengths and 13 lengths, respectively), his last-place finish in the Grade 3 Robert B. Lewis Stakes was disappointing. He’s going to have to earn back my respect.

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2. J Boys Echo

He overcame a world of trouble to win his second start at Keeneland Race Course in a performance that made me take notice. I added him to my Equibase Virtual Stable and he was my pick to win the Grade 3, $1 million Delta Downs Jackpot Stakes, in which he finished fourth, beaten by 10 ¼ lengths. I was willing to give J Boys Echo another shot in the Grade 3 Withers Stakes on Feb. 4, but he was soundly defeated when third behind highly regarded El Areeb. What really soured me was his inability to pass 29.75-1 pacesetter True Timber in the stretch for second. Third place in the Withers is not a terrible outcome, but right now he’s just not good enough.

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3. Classic Empire

Let’s not getting carried away after he finished third in the Holy Bull Stakes, Classic Empire is still a legitimate Kentucky Derby contender. He’s still firmly in my top five, but let’s be honest, he was first on almost every Kentucky Derby top 10 list a week ago and this week, he’s not. He showed immaturity when he dropped his rider at the start of the Grade 1 Hopeful Stakes and looked like he lost the Holy Bull before it started when he was sweating profusely. Classic Empire is an incredibly talented colt, but if he has trouble in front of the Holy Bull crowd, how will he handle 150,000 screaming fans on Kentucky Derby day? Emotional instability is a concern for me.

Esta presentación brinda una reseña de tres caballos que están calentándose en la ruta hacia la Triple Corona y a tres caballos cuyas opciones para el Kentucky Derby Presentado por Yum! Brands no son ya tan fuertes como lo eran la semana pasada.

Para la edición de esta semana, nos enfocaremos en el impacto del Grado 3 Lambholm South Holy Bull Stakes de Gulfstream Park, el Grado 3 Withers Stakes de Aqueduct y el Grado 3 Robert B. Lewis Stakes de Santa Anita Park, todos de este 4 de Febrero, en la postal del Kentucky Derby.

Tabla de Clasificación Camino al Kentucky Derby


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1. Irish War Cry

Hice el perfil de Irish War Cry en el Pasando el Examen de esta semana, así que den una mirada si es que están interesados en algo más sustantivo sobre el ganador del Grado 3 Holy Bull Stakes. En pocas palabras él es rápido (tres consecutivas Figuras Equibase de Velocidad de tres dígitos), hijo de un gran padrillo clásico como Curlin, tiene techo para mejorar luego de una destacada actuación y está en las capaces manos de un terrífico entrenador como Graham Motion. El hecho de que ha vencido tanto al campeón Classic Empire como al ganador del Delta Downs Jackpot Stakes, Gunnevera, dos caballos que respeto realmente, solamente refuerza mi respaldo hacia Irish War Cry. Yo pienso que lo mejor está aún por llegar.

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2. Royal Mo

En cada uno de los tres caballos que esta semana están en el sector de calentamiento, la gran clave es la proyección. Royal Mo ha mejorado en cada una de sus cuatro salidas y su mejor carrera hasta la fecha ha sido la del 4 de Febrero cuando él ganó el Grado 3 Robert B. Lewis Stakes por 3 ½ cuerpos. No estoy seguro de la categoría del grupo al que venció en el Lewis y nunca ha rematado particularmente rápido ya que a él se le permitió marcar un ritmo fácil, pero él estaba saltando de una carrera de perdedores a un clásico de grado y manejó ese examen de categoría. El entrenador John Shirreffs (de los famosos Giacomo y Zenyatta) sabe lo que tiene que hacer con uno bueno como él, así que estoy interesado en ver cómo se cotiza frente a mejores competidores. Llámame intrigado pero no apasionado.

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3. El Areeb

Visualmente el triunfo de El Areeb en el Grado 3 Withers Stakes fue un tema de belleza. Siguió un ritmo pausado y solamente pasó a True Timber cuando lo tuvo en cuenta en ruta a despedirse por 4 ¼-cuerpos. No está en lo más alto de esta lista debido a que fue el gran favorito, pero como los dos primeros, él viene mostrando un progreso continuo. Me gustó también que se vino hacia la meta muy rápido con cien metros finales de milla en 6.17 segundos. Comprendo las críticas de que su padrillo, Exchange Rate, tal vez no sea el ideal de semental para distancia clásica, pero la dama de El Areeb (madre), Feathered Diamond, ganó sobre 1 1/8 millas y ella es por el Caballo del Año de 1992 y ganador del Belmont Stakes, A.P. Indy. Ha mejorado en cada una de sus seis actuaciones y, aunque necesita ser más veloz, está ganando terreno en la élite de los tres años de edad.

Unique Bella and Mike Smith. (Eclipse Sportswire)

Mención Honorable: En realidad me gustó el placé de Gunnevera en el Grado 3 Holy Bull Stakes. Tuvo que ser sujetado en la baranda cuando empezaba a lanzar su atropellada en la curva perdiendo todo su ritmo, pero el potro por Dialed In colt batalló duro y finalizó con mucha voluntad. Creo que el ganador del 2016 Delta Downs Jackpot Stakes está camino a ganar una preparatoria clave en esta primavera. Sería también descuidado si es que no menciono a Unique Bella, quien fue dominante en el Grado 2 Las Vírgenes Stakes, arreglándoselas para un triunfo por 8 ¾-cuerpos. Ella es tan talentosa y veloz como cualquiera de los tres añeros machos en mi opinión, pero el entrenador Jerry Hollendorfer no tuvo interés en apuntar al Kentucky Derby el año pasado con Songbird y no pienso que lo hará con Unique Bella. Si eso cambia, ella es una mayor, mayor amenaza para ganar una carrera de la Triple Corona.


Vassar Photography

1. Dangerfield

He estado esperando para que este potro entrenado por Doug O’Neill de por fin un paso adelante, pero creo que es tiempo ya de concluir  que lo que vemos es lo que tenemos. Es un sólido competidor de nivel clásico — él ganó el Oak Tree Juvenile Stakes en Octubre — pero no es legítima amenaza en los intentos por la Triple Corona. Después de finalizar tercero tanto en el Grado 3, $1-millón Delta Downs Jackpot Stakes y en Los Alamitos Cash Call Futurity (batido por 9 ¾ cuerpos y 13 cuerpos, respectivamente), su último puesto en el Grado 3 Robert B. Lewis Stakes fue decepcionante. Tendría que recuperar mi respeto.

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2. J Boys Echo

Superó él un mundo de problemas para ganar a su segunda salida en Keeneland Race Course en una actuación que me hizo abrir los ojos. Lo añadí a mi Caballeriza Virtual de Equibase y él fue mi pronóstico para ganar el Grado 3, $1 millón Delta Downs Jackpot Stakes, en el que llegó cuarto, vencido por 10 ¼ cuerpos. Estuve tentado de darle a J Boys Echo otra chance en el Grado 3 Withers Stakes del 4 de Febrero, pero fue sonoramente derrotado cuando fue tercero detrás del altamente considerado El Areeb. Lo que en realidad me amargó fue su incapacidad de superar al puntero 29.75-1, True Timber en la recta final por el segundo lugar. Tercer puesto en el Withers no es un resultado terrible, pero hoy por hoy él no está suficientemente bueno.

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3. Classic Empire

No lo saquemos del todo después de que llegó tercero en el Holy Bull Stakes, Classic Empire es todavía un competidor legítimo para el Kentucky Derby. Está todavía firmemente dentro de mis cinco mejores, pero seamos honestos, él estaba primero en casi todas las primeras 10 listas del Kentucky Derby hace una semana, y esta semana ya no lo está. Mostró inmadurez cuando arrojó a su jinete en la partida del Grado 1 Hopeful Stakes y pareció perdido en el Holy Bull antes de la partida ya que estaba sudando profusamente. Classic Empire es un potro increíblemente talentoso, pero si tuvo problemas frente a la concurrencia del Holy Bull, ¿cómo manejará el griterío  de 150,000 aficionados el día del Kentucky Derby? Su inestabilidad emocional es preocupante para mí.

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