Derby Trail: Three Heating Up, Three Cooling Down for Feb. 15

En la Ruta del Derby: Tres Calentándose, Tres Enfriándose al 15 de Febrero

San Vicente Stakes winner Iliad has posted two consecutive wins in fast times to emerge as a Kentucky Derby contender. (Eclipse Sportswire)

This feature provides a capsule look at three horses who are heating up on the Triple Crown trail and three horses whose chances for the Kentucky Derby Presented by Yum! Brands are not quite as strong as they were last week.

This week the main focus is on the results of the Grade 3, $250,000 Sam F. Davis Stakes on Feb. 11 at Tampa Bay Downs, but we also learned plenty from the Grade 2 San Vicente Stakes and picked up a promising contender from an allowance race at Gulfstream Park, both on Feb. 12.

Road to the Kentucky Derby Leaderboard


1. Iliad

Iliad has never competed in a race longer than seven-eighths of a mile, so what is he doing at the top of this list? He’s fast … very fast. You can teach horses to rate off the pace, you can teach them to break quickly out of the starting gate, but what you can’t teach is natural speed. Some horses are fast; some are not so fast. Iliad is fast. He streaked through three-quarters of a mile in 1:08.34 in winning his second career start on Dec. 18 at Los Alamitos Race Course and drilled seven-eighths of a mile in 1:21.62 in winning the San Vicente Stakes on Feb. 12 at Santa Anita Park. He earned Equibase Speed Figures of 109 and 108, respectively, for the two wins, both times tracking closely behind a swift pace and pulling away in the stretch when given his cue. Can he run a huge race at 1 ¼ miles? Who knows. His three-quarter-brother (three of the same four grandparents) Melmich won a Grade 3 race at 1 ¼ miles and finished second in a Grade 3 at 1 ¾ miles. That’s positive. But his dam (mother), Little Swoon, by You and I, never won a race longer than three-quarters of a mile. At this point, we’re all speculators. Better to jump on the bandwagon of a fast horse than a slow one. Call me smitten.

2. McCraken

McCraken (Eclipse Sportswire)

You could make a compelling case to place McCraken at the top of this list, but since he was already in my top three he had little room to climb. I still moved him up a spot to second behind Irish War Cry after his track-record-breaking win in the Sam F. Davis Stakes. The new record earned McCraken a 104 Equibase Speed Figure, which was a new career-best by three points. It was a promising sign that he’ll continue to get better as a 3-year-old, but it wasn’t such a huge jump that he’s set up to regress in his next race. McCraken is undefeated in four races; 3-for-3 at Churchill Downs; he’s already beaten Lecomte Stakes winner Guest Suite (in the Street Sense Stakes in October) and Smarty Jones Stakes winner Uncontested (in the Kentucky Jockey Club Stakes in November); and he has a solid pedigree and capable trainer in Ian Wilkes. Count me in.

3. Malagacy

With only one points race last weekend, the Sam F. Davis, I needed to dig a little deeper for the third horse on this week’s heating up list … but not too far. Malagacy opened plenty of eyes when he won his debut by 15 lengths on Jan 4. He returned on Feb. 12 in a 6 ½ –furlong allowance race and dusted the opposition in a seven-length runaway that earned him a 111 Equibase Speed Figure. He rated nicely behind the pace and accelerated explosively when asked for his best nearing the stretch. Like Iliad above, he’s very fast. Unlike Iliad, he’s never competed in a stakes race and his pedigree leaves me a little less optimistic that he can stretch out in distance. Malagacy is exciting nonetheless and worthy of a spot in your Virtual Stable. I’m actually really excited to see if he can carry his speed farther for trainer Todd Pletcher, because he’s clearly an elite talent. Will that be enough to overcome the “Curse of Apollo?” Time will tell.

Honorable Mention: I considered En Hanse for the final spot on this list after he won the WEBN Stakes at Turfway Park on Feb. 11. He dictated the pace in the 6 ½-furlong race and coasted to a 3 ½-length score. He’s one to keep an eye on, but his two best races have come on a synthetic surface and he’s yet to run a really fast race.


1. Fact Finding

Fact Finding opened his career with three straight wins, including a seven-length romp in the one-mile Smooth Air Stakes on Dec. 10 on a sloppy track at Gulfstream Park that inspired confidence from his connections and supporters. He came up empty on Feb. 11 as the 2.60-1 second betting choice in the Sam F. Davis Stakes, fading to fifth, beaten by nine lengths, after stalking the early pace. I’m not going to give up on Fact Finding just yet — many horses over the years have not taken to the main track at Tampa Bay Downs — but I was disappointed that he didn’t show more fight after winning his first three starts by a combined margin of 13 ¾ lengths. He’s a fast horse out of a Grade 2-placed stakes winner (Little Belle) at a mile. Fact Finding takes a big drop on my Derby list because I was really high on him, but I’m very interested to see if he bounces back in his next start.

2. No Dozing

I’ve been a big fan of No Dozing’s owners, Roy and Gretchen Jackson, for a long time and thus adopted No Dozing as one of my sentimental favorite 3-year-olds. He’d run consistently well leading up to the Sam F. Davis Stakes without ever turning in a big, breakthrough performance. In his first start since finishing second to Mo Town in the Grade 2 Remsen Stakes, No Dozing took a step backward when never really firing in Sam F. Davis. As I mentioned when discussing Fact Finding, Tampa Bay Downs’ main track can be a bit hit or miss for horses racing on the surface for the first time. Let’s hope that was the case for No Dozing, who usually shows his best in deep stretch but lacked any punch on Feb. 11.

3. Battle of Midway

Battle of Midway made a scintillating debut when he dueled through testing fractions and pulled away to win by 3 ¼ lengths in a three-quarter-mile sprint on Jan. 21, earning a 101 Equibase Speed Figure. That impressive unveiling for Hall of Fame trainer Jerry Hollendorfer (with Hall of Fame rider Mike Smith taking the mount) was enough to make the Smart Strike colt the 4-5 favorite for his second start in the Grade 2 San Vicente Stakes. Unfortunately, Battle of Midway could not keep pace with Iliad and runner-up Law Abidin Citizen and finished third, beaten by eight lengths. As with the other two on this list, Battle of Midway has a bright future and it would be premature to jump off his bandwagon. He’s clearly a talented runner with a nice pedigree (out of Grade 1 winner Rigoletta, by Concerto), but it is a major challenge to overcome a step in the wrong direction in February on the Triple Crown trail when a horse has no points toward qualifying for the big dance.

Esta presentación brinda una reseña sobre tres caballos que están agarrando forma en ruta hacia la Triple Corona y a tres cuyas chances para el Kentucky Derby Presentado por Yum! Brands ya no son tan fuertes como lo eran la semana pasada.

Esta semana nos enfocaremos principalmente en los resultados del Grado 3, $250,000 Sam F. Davis Stakes del 11 de Febrero en Tampa Bay Downs, pero también aprenderemos mucho del Grado 2 San Vicente Stakes y seleccionaremos a un prometedor rival de una carrera condicional corrida en Gulfstream Park, ambas este 12 de Febrero.

Tabla de Puntaje Camino al Kentucky Derby


1. Iliad

Iliad nunca ha competido en una carrera más larga que siete octavos de milla, así que ¿qué es lo que está haciendo al comienzo de esta lista? Es rápido… muy rápido. Puedes enseñar a los caballos a graduar su velocidad, puedes enseñarles a salir rápidamente del partidor, pero lo que no puedes enseñarles es una velocidad natural. Algunos caballos son rápidos; algunos no lo son tanto. Iliad es rápido. Rayó a gran altura marcando 1:08.34 para tres cuartos de milla cuando ganó su segunda carrera el 18 de Diciembre en Los Alamitos Race Course y perforo los siete octavos de milla en 1:21.62 al ganar el San Vicente Stakes este 12 de Febrero en Santa Anita Park. Ha obtenido Figuras Equibase de Velocidad de 109 y 108, respectivamente, por esas dos victorias, ambas veces viniendo muy cerca detrás de un ritmo sostenido y escapándose en la recta final cuando fue el momento. ¿Puede correr una buena carrera sobre 1 ¼ de milla? Quién sabe. Su tres-cuartos-hermano (tres de los mismos cuatro abuelos) Melmich ganó una carrera de Grado 3 sobre 1 ¼ de milla y finalizó segundo en un Grado 3 sobre 1 ¾ de milla. Eso es positivo. Pero su dama (madre), Little Swoon, por You and I, nunca ganó una carrera más larga que tres cuartos de milla. Sobre este punto, somos totalmente especulativos. Mejor nos subimos al vagón de un caballo rápido que al de uno lento. Llámame cautivado.

2. McCraken

Puedes argumentar convincentemente para ubicar a McCraken en lo más alto de esta lista, pero ya que ha estado antes entre mis tres mejores, tiene muy poco techo que subir. Pese a ello lo ubiqué segundo detrás de Irish War Cry después de su triunfo con rompimiento del récord de pista en el Sam F. Davis Stakes. El nuevo récord le permitió a McCraken un 104 Equibase de Velocidad, mejorando en tres puntos una nueva mejor figura en su campaña. Fue un signo promisor de que él continuaría mejorando como tres añero, pero no fue un gran salto que él estuviese listo a retroceder en su siguiente actuación. McCraken está invicto en cuatro carreras; 3-sobre-3 en Churchill Downs; él ya ha derrotado al ganador del Lecomte Stakes, Guest Suite (en el Street Sense Stakes en Octubre) y al ganador del Smarty Jones Stakes, Uncontested (en el Kentucky Jockey Club Stakes en Noviembre); y tiene un sólido pedigrí y un entrenador muy capaz como Ian Wilkes. Cuenten conmigo.

3. Malagacy

Con sólo una carrera ofreciendo puntaje el fin de semana pasado, el Sam F. Davis, necesité rebuscar un poco más hondo para el tercer caballo en la lista de calentamientos de esta semana … pero no demasiado. Malagacy abrió muchos ojos cuando ganó su debut por 15 cuerpos el 4 de Enero. Volvió en Febrero el 12 en una carrera condicional sobre 6 ½ –furlones e hizo polvo a los rivales en un holgado triunfo por siete cuerpos que le permitió una figura de 111 Equibase de Velocidad. Vino acomodado lindamente detrás de los punteros y aceleró explosivamente cuando fue requerido al aproximarse a la recta. Al igual que Iliad más arriba, él es muy veloz. A diferencia de Iliad, nunca ha competido en carreras clásicas y su pedigrí me deja mucho menos optimista acerca de si podrá alargarse en la distancia. Malagacy a pesar de todo es entusiasmante y merece un sitio en tu Caballeriza Virtual. En verdad estoy realmente emocionado de ver si es que él puede llevar su velocidad más lejos para el entrenador Todd Pletcher, debido a que claramente él es un talentoso de élite. ¿Será eso suficiente para superar el “Curse of Apollo?” El tiempo lo dirá.

Mención Honrosa: He considerado a En Hanse para el lugar final de la lista después de que ganara el WEBN Stakes de Turfway Park el 11 de Febrero. Dictó la punta en la carrera de 6 ½-furlones y se vino a la meta con un margen de 3 y ½-cuerpo. Hay que ponerle el ojo encima, aunque sus dos mejores carreras han sido sobre superficie sintética y en realidad todavía no ha corrido una carrera realmente rápida.


1. Fact Finding

Fact Finding empezó su campaña con tres triunfos consecutivos, incluido uno holgado por siete cuerpos en la milla del Smooth Air Stakes el 10 de Diciembre sobre superficie barrosa en Gulfstream Park, que inspiraron confianza en sus conexiones y seguidores. Se quedó sin aire este 11 de Febrero siendo el segundo favorito de las apuestas  a 2.60-1 en el Sam F. Davis Stakes, decayendo para ser quinto, batido por nueve cuerpos, luego de venir siguiendo a los punteros. Todavía no estoy yendo a rendirme con Fact Finding — en todos estos años muchos caballos no se han adaptado a la pista principal de Tampa Bay Downs — pero estoy decepcionado de que él no mostró mayor lucha después de haber ganado sus tres primeras carreras por un margen combinado de 13 ¾ cuerpos. Es un caballo veloz hijo de una ganadora clásica de Grado 2 (Little Belle) sobre una milla. Fact Finding desciende fuertemente en mi lista debido a que realmente tenía expectativas con él, pero estoy muy interesado en ver si es que se puede rehabilitar en su siguiente actuación.

2. No Dozing

He sido un gran seguidor de los propietarios de No Dozing, Roy and Gretchen Jackson, por largo tiempo y por ello adopté a No Dozing como uno de mis favoritos sentimentales entre los tres añeros. Había corrido consistentemente bien camino al Sam F. Davis Stakes sin todavía brindar una actuación descollante. En su primera carrera desde que finalizó segundo de Mo Town en el  Grado 2 Remsen Stakes, No Dozing dio un gran paso hacia atrás cuando nunca fue rival en el Sam F. Davis. Como he mencionado al hablar de Fact Finding, la pista principal de Tampa Bay Downs puede gustar o no a ejemplares que pisan su superficie por primera vez. Esperemos que ese sea el caso para No Dozing, quien generalmente muestra lo mejor en plena recta pero que careció de llegada este 11 de Febrero.

3. Battle of Midway

Battle of Midway hizo un rutilante debut cuando peleando duramente a través de buenos parciales, escapó para ganar por 3 ¼ cuerpos en una carrera corta sobre tres cuartos de milla este 21 de Enero, obteniendo una Figura de 101 Equibase de Velocidad. Ese impresionante destape para el entrenador miembro del Salón de la Fama Jerry Hollendorfer (con el jinete miembro del Salón de la Fama Mike Smith en la montura) fue suficiente para hacer al potro hijo de Smart Strike el favorito 4-5 en su segunda actuación en el Grado 2 San Vicente Stakes. Desafortunadamente, Battle of Midway no pudo sostener el ritmo con Iliad y con el posterior placé Law Abidin Citizen y remató tercero, batido por ocho cuerpos. Al igual que los otros dos en la lista, Battle of Midway tiene un futuro brillante y sería prematuro sacarlo de su vagón. Es él claramente un corredor talentoso con un pedigrí muy bueno (hijo de la ganadora de Grado 1, Rigoletta, por Concerto), pero es un reto muy bravo el superar en Febrero un paso en la dirección equivocada camino hacia la Triple Corona, cuando un caballo no tiene puntos que lo califiquen para el gran baile.

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