Consider a California Chrome–Arrogate Match Race in Pegasus World Cup

Racing
Breeders' Cup Classic rivals California Chrome (left) and Arrogate could meet again Jan. 28 in the Pegasus World Cup Invitational. (Eclipse Sportswire)

The inaugural Pegasus World Cup Invitational on Jan. 28 at Gulfstream Park is already shaping up to be one of the weirdest events in the history of horse racing. The 12 spots in the race, priced at $1 million each, sold out in four days back in May. Most of the spots sold to people who did not have a horse in training that could potentially run in the race. One of the spots sold to a mysterious pizza franchise owner who has never owned a racehorse in his life. Now, less than two months to go before the race, it is as unclear who the 12 horses will be as it was on the day in May that the spots were sold.

One horse that is certain to start is California Chrome, whose owners purchased a spot in the race in May and who has looked impressive throughout 2016. Another horse that seems very likely to start, but whose owners don’t own a spot and have yet to commit to the race, is the Travers Stakes and Breeders’ Cup Classic winner Arrogate. If Juddmonte Farms, which owns Arrogate, decides they want him to race in the richest horse race in history, they would probably get a great deal after the owners of the other open spots bid against each other for him.

As for the rest of the ten spots, it is anyone’s guess. After winning the Clark Handicap last week at Churchill Downs, Gun Runner was floated as a possible contender. Ron Winchell, the horse’s co-owner, isn’t so sure.

“With Arrogate and Chrome possibly going, it makes for a pretty tough race,” he told Thoroughbred Daily News. “You get $1 million for finishing third. To enter into a deal with someone holding a slot, you’ll be doing a deal with someone who has spent $1 million and they obviously want their $1 million back first. If I were that person that would be priority No. 1. What does that mean for somebody like me? You’re running for nothing unless you get first or second. I don’t really like those odds.”

So what, then, are the owners of the other 10 spots to do? And why did they, in the absence of any horses they felt were contenders, spend seven figures on these spots to begin with? Well, for starters, there’s more at stake than the purse money. It’s true that the Pegasus World Cup has the richest purse in history. Because the purse money is coming entirely from the owners of the spots (as opposed to the 1-to-2 percent of the purse that is typically posted by the owners), the winner’s share is going to be $7 million. But each owner of a spot will also have an equal share in the wagering, sponsoring and media rights. That could be worth much more to the owners if excitement around the race heats up enough. Owners had also, unfortunately, hoped that as the race neared they could sell pieces of their spots to the owners of hot horses looking to jump in.

Arrogate defeats California Chrome in the Breeders' Cup Classic. (Eclipse Sportswire)

Given that all of the excitement around the Pegasus World Cup currently revolves around a Breeders Cup Classic rematch between Arrogate and California Chrome, who were so much the best against the rest of that field, what if the Pegasus World Cup were instead run as a match race?

Hear me out.

There hasn’t been a high-stakes match race since Ruffian met Foolish Pleasure at Belmont in 1975. That race ended in tragedy, with Ruffian breaking down. The trauma of that race lingered for a long time, and very likely had an effect on the disappearance of match races on the Thoroughbred racing circuit. Prior to that race, match races were often employed similarly to the Pegasus World Cup — a way for well-heeled owners to pit their horses and their bankrolls against each other. A match race was ultimately a high-stakes prop bet between two owners, with the world as an audience. There was a lot of wheeling and dealing around the conditions of the race and the purse (or bet), just like the Stronach Group envisioned for the Pegasus World Cup. More importantly, match races capitalized on rivalries between dominant horses, just like California Chrome and Arrogate.

If the owners of the remaining spots are more interested in the revenue a race will generate rather than purse money, and if the owners of the other top horses in the world feel as discouraged as Ron Winchell about their chances against Chrome and Arrogate, perhaps a $12 million match race could be the answer.

The owners of the remaining spots would combine their interest in the race with one or the other of the two top horses, or perhaps taking differing percentages of each. The excitement and publicity generated by a $12-million match race would bring quite a bit of sponsorship and media money.

The spectacle of it all would bring higher TV ratings, suck in casual fans to take a rooting interest in one of the horses, create fan bases for each horse larger than either could imagine and present the spot owners with their best opportunity to profit from their investment in the event itself. The race would be bad for gamblers, but maybe that’s OK. Rather than try to beat a favorite, we could all enjoy a horse race because we were rooting for a horse as fans rather than as bettors. We’re not going to get a good price anyway.

There are plenty of reasons why this might not be a good idea. Match races are not usually the best way to find out which horse is the best horse, since horses seldom race in such small fields and train for races with multiple competitors. The uniqueness of the match race means the result is probably an outlier. Still, someone has to win, and the money makes it pretty interesting for Chrome’s and Arrogate’s connections.

The race is already a match race. Let’s just make it official … and a lot more interesting.


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Considerando una Carrera Match entre California Chrome-Arrogate en la Pegasus World Cup

Breeders' Cup Classic rivals California Chrome (left) and Arrogate could meet again Jan. 28 in the Pegasus World Cup Invitational. (Eclipse Sportswire)

La inaugural Pegasus World Cup está ya tomando forma para ser uno de los más eventos más raros en la historia de las carreras de caballos. Los 12 lugares en la carrera, a un precio de $1 millón cada uno, se vendieron en cuatro días en Mayo. La mayoría de los lugares se vendieron a personas que no tenían un caballo en entrenamiento que potencialmente pudiese correr en la prueba. Uno de los lugares se vendió a un misterioso propietario de una franquicia para pizzas quien jamás había tenido un caballo de carrera en su vida. Ahora, a menos de dos meses de la carrera, está tan poco claro quiénes serán los 12 caballos que estarán, como lo fue el día de Mayo en que los lugares fueron vendidos.

Un caballo que es seguro que participará es California Chrome, cuyos dueños compraron un lugar en la carrera en Mayo y que ha estado impresionante a lo largo del 2016. Otro ejemplar que parece muy probable que esté presente, pero cuyos dueños no poseen un sitio y aún no se han comprometido a correr, es el ganador del Travers Stakes y de la Breeders’ Cup Classic,  Arrogate. SI Juddmonte Farms, que es el propietario de Arrogate, decide que lo quieren correr en la prueba mejor dotada en premios de toda la historia, ellos conseguirían probablemente un gran negocio después de que los dueños de los otros sitios abiertos compitan entre ellos por él.

En cuanto al resto de los otros diez lugares, nadie puede saberlo. Después de ganar el Clark Handicap la semana pasada en Churchill Downs, Gun Runner quedó flotando como un posible competidor. Ron Winchell, el propietario del caballo, no está del todo seguro.

“Ya que Arrogate y Chrome estén posiblemente corriendo, eso lo convierte en una prueba muy dura,” dijo él a Thoroughbred Daily News. “Obtienes $1 millón por llegar tercero. Para entrar en un acuerdo con alguien que tiene ya un lugar, estarías haciendo negocio con alguien que ya ha gastado $1 millón y ellos obviamente quieren en primer lugar que su $1 millón esté de regreso. Si yo fuese esa persona esa sería mi prioridad No. 1. ¿Qué significa eso para alguien como yo? Que estás corriendo por nada a menos que finalices primero o segundo. Realmente no me gustan esas probabilidades.”

Así que, entonces, ¿qué es lo que deben hacer los propietarios de los otros diez lugares? ¿Y por qué ellos, en ausencia de algún caballo que creían como rival, gastaron siete cifras en estos lugares desde el comienzo? Bueno, para los participantes hay más en juego que la bolsa de premios a repartir. Es verdad que la Pegasus World Cup tiene la mayor bolsa de premios en la historia. Debido a que la bolsa en mención está formada íntegramente por los dueños de los lugares (en oposición al porcentaje de 1-a-2 de una bolsa típica formada por los propietarios), la cuota que se lleva el ganador está yendo a ser de $7 millones. Pero cada dueño de un lugar tendrá también una participación equitativa en las apuestas realizadas, en la publicidad y los derechos de transmisión. Eso podría ser mucho más rentable para los dueños si el entusiasmo por la carrera crece lo suficiente. Los dueños tenían también, desafortunadamente, expectativas de que a medida se acercara el momento de la carrera ellos podían vender parte de sus lugares a propietarios de caballos interesados en correr en ella.

Arrogate defeats California Chrome in the Breeders' Cup Classic. (Eclipse Sportswire)

Ya que todo el entusiasmo acerca de la Pegasus World Cup gira en realidad alrededor de una reedición de la Breeders Cup Classic entre Arrogate y California Chrome, quienes fueron por mucho los mejores sobre el resto de ese grupo, ¿Qué pasa si la Pegasus World Cup fuese en cambio corrida como una prueba match?

Escúchenme.

No ha habido carreras match con premios elevados desde que Ruffian se enfrentó a Foolish Pleasure en Belmont en 1975. Esa carrera terminó en tragedia, con Ruffian lesionándose de gravedad. El trauma de esa carrera permaneció por largo tiempo, y es muy probable que tuvo un efecto en la desaparición de carreras match en el circuito de carreras de los Purasangres. Antes de esa prueba, las carreras match fueron a menudo utilizadas de forma similar a la Pegasus World Cup —

Una manera en la cual connotados propietarios enfrentaban a sus caballos y a su dinero uno en contra del otro. Una carrera match era finalmente una propuesta de apuesta con bolsa jugosa entre dos propietarios, con el mundo como audiencia. Hubo un montón de idas y venidas alrededor de las condiciones de la carrera y la bolsa de premios (o la apuesta), tal como el Stronach Group había imaginado para la Pegasus World Cup. Lo que es más importante, las carreras match se aprovechan de la rivalidad entre caballos dominantes, tal como son California Chrome and Arrogate.

Si los propietarios de los lugares restantes están más interesados en la rentabilidad, la carrera generará más que la bolsa de premios, y si los dueños de los otros caballos importantes en el mundo se sienten tan desanimados como Ron Winchell acerca de sus chances en contra de Chrome y Arrogate, tal vez una carrera match de $ 12 millones podría ser la respuesta.

Los propietarios de los lugares restantes podrían combinar su interés en la carrera con el de uno u otro de los dos principales caballos, o tal vez tomar diferentes porcentajes de cada uno. La expectativa y la publicidad generada por una carrera con $12-millones de bolsa brindaría la cuota de patrocinio y mercadeo correspondiente en dinero.

El espectáculo de todo esto traería elevados índices de sintonía en TV, captaría atención de aficionados no habituales para tomar partido por alguno de los caballos, creando bases de seguidores por cada uno de los competidores más grandes de lo que alguno pudiese imaginar y presentaría a los dueños de los lugares en la carrera una mejor oportunidad de utilidades por su inversión en el evento mismo. La carrera podría no ser tan buena para apostadores, pero tal vez eso está OK. En vez de tratar de vencer a un favorito, podríamos todos disfrutar de una carrera de caballos por estar alentando a uno de ellos como fanáticos en lugar de como apostadores. De cualquier forma no íbamos a ganar mucho dinero.

Hay muchas razones por la que esto podría no ser una buena idea. Las carreras match no son generalmente la mejor forma de saber cuál caballo es el mejor, ya que los caballos raramente corren en grupos tan pequeños y se entrenan para carreras con múltiples rivales. La singularidad de una carrera match hace que su resultado sea probablemente atípico. Sin embargo, alguien tiene que ganar, y el dinero lo hace especialmente interesante para las conexiones de Chrome y Arrogate.

La carrera es ya una prueba match. Solamente hagámosla oficial… y mucho más interesante.

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