‘We Live for the Horses’: A Heroic Response at San Luis Rey

‘Vivimos por los Caballos’: Una Respuesta Heroica en San Luis Rey

Aftercare
Trainer Walther Solis was one of many who sprung into action and evacuated horses when wildfires swept through the San Luis Rey Training Center. (Eclipse Sportswire)

Welcome to this week’s edition of America’s Best Racing’s Main Track.           

Each Tuesday in this space we spotlight the most meaningful story of the past week, detailing a story that stands out because of its importance or perhaps the emotional response it generates.

Looking ahead, if you believe there’s a story this week that should be featured in next Tuesday’s edition of the Main Track, let us know by tweeting it to @ABRLive using the hashtag #ABRMainTrack.

In this week’s story, we’ll look back at an equine tragedy which generated the kind of heroic and generous response that makes horse racing such a strong and caring community.


Horse racing has its faults, just like any sport.

But if anyone ever doubts the deep and caring relationship between racehorses and the men and women who care for them on a daily basis, last week’s tragic events at the San Luis Rey Training Center outside of San Diego should dispel those doubts.

A year already filled with far too many natural disasters tortured the horse industry once more on Dec. 7 when the horrific southern California wildfires destroyed the San Luis Rey Training Center.

At least 45 horses perished, but the number could have been dramatically higher if not for the heroic actions of so many brave people such as trainer Walther Solis, who displayed no concern for his own safety in entering his burning barn to save the horses in it.

“My horses are like my kids,” Solis said. “I see them come to me as babies from the farm and I watch them grow up. You will risk anything to protect them.”

Solis says he’ll never forget what happened on Dec. 7. He and everyone else at San Luis Rey were aware of wildfires in the area, but the situation seemed under control because the wind was blowing the fire away from the training center and the 400-500 horses housed there.

At about 11:30 a.m. that morning, Solis left San Luis Rey to return home to his ranch. He stopped at a store about 10 minutes away and when he finished his shopping and returned to his car, he looked up and saw a frightening sight. The darkening fire clouds above him told him the wind had shifted and the flames were heading toward San Luis Rey.

Solis immediately drove back to the training center and when he stepped out of his truck, he said, “It was getting darker and darker by the minute.”

He immediately joined a crew of people watering down the outside and inside of his barn, but in minutes the situation grew dire.

“A house on the hill caught on fire, and the wind was so strong that it blew embers into the barn area. We were trying to put them out and keep them about 75 feet away from the barn, but there were too many,” Solis said. “Our barn was the first one to catch fire. The hay in it fueled the fire. The wind was so strong and bringing in so many embers, they were hitting the tops of palm trees and the palm trees started burning and the embers from the palm trees were the killers for us. Once the embers started flying in the barn there was no way we could put the fire out.”

As the fire in his barn raged and spread to others nearby, Solis knew the only chance to save the horses in the barn was to run into the teeth of the blaze and open each stall.

Without a moment’s hesitation, Solis sprang into action.

“We knew we had to cut the horses loose and try to get everyone out there,” Solis said. “We still tried to put out the fire with hoses but it was impossible. The horses were in danger and we had to get them out but sadly some we could not reach. We couldn’t get to everyone.”

For Solis and those with him, the situation became even more grave when the horses were released and began running through the thick smoke. Twice Solis was struck by a loose horse and knocked to the ground.

Nevertheless, he stayed in the barn until all of the horses escaped. Looking back, he says the courage he and so many other people who worked fearlessly to save horses in other barns displayed was due to a love for the horses under their care.

“You don’t think about yourself,” he said about the response that propelled him into the burning barn. “It happens so fast you don’t think about anything. You just do it. So many people responded that way.”

Horses from San Luis Rey are training at Del Mar. (Courtesy of Del Mar)

For Solis, there was a happy ending. He recovered all six of his horses and they are now safe at Del Mar’s barn area.

For racing in California, there was also the enduring scene of an industry coming together as one. Del Mar and Santa Anita rushed into action to help the horses and horsemen affected by the fire, and an army of persons from all ends of the racing community came to the tracks and training center to help in whatever way it was needed.

Donations have poured in, including a Go Fund Me page which has already raised more than $616,000.

To list all of the volunteers and donations would take hours, which does not surprise Solis in the least.

“We live for the horses. They are our family,” Solis said. “In the end we are just one big family because we were all helping each other. It is amazing the number of people helping us to get through this. You are so proud to see it.”

Hopefully horse racing will never have to endure another day like Dec. 7 at San Luis Rey. Yet if it ever does, there’s at least some comfort in knowing the sport has so many people like Walther Solis who will heroically try to stop it.

THE ALSO-ELIGIBLE LIST

Here are some of the other stories that made for a lively week in the U.S. Thoroughbred racing industry:

San Luis Rey horsemen begin to recover from fire

Trifecta equine staff shines in vital SLR rescue effort

CHRB reports San Luis Rey horses are accounted for

San Luis Rey Horses: What happens now?

Ortiz, Douglas star in Clasico Internacional del Caribe

Bienvenidos a la edición semanal de Pista Principal en America’s Best Racing.           

Cada martes en este espacio destacaremos las historias más significativas de la semana que pasó, detallando una historia que trascienda debido a su importancia o tal vez a la respuesta emocional que genera.

Mirando hacia adelante, si crees que hay una historia esta semana que nosotros deberíamos presentar en la siguiente edición del martes de Pista Principal, deja que la sepamos tuiteando al @ABRLive usando el hashtag #ABRMainTrack.

En la edición de esta semana, miraremos en retrospectiva una tragedia equina que ha generado esa suerte de heroísmo y generosa respuesta que hace del mundo de las carreras de caballos una poderosa y responsable comunidad.


Las carreras de caballos tienen sus fallas, como cualquier deporte.

Pero si alguien dudó alguna vez de la profunda y dedicada relación que existe entre los caballos de carrera y los hombres y mujeres que los cuidan en las tareas diarias, los trágicos eventos de la semana pasada en el Centro de Entrenamiento de San Luis Rey, en las afueras de San Diego, deberían dispersar todas esas dudas.

Un año de por sí ya lleno de demasiados desastres naturales, torturó la industria hípica una vez más este 7 de Diciembre cuando los horrorosos vientos incendiarios del sur de California destruyeron el Centro de Entrenamiento de San Luis Rey.

Al menos 45 caballos perecieron, pero el número podría haber sido dramáticamente más alto de no ser por las actitudes heroicas de gente tan valerosa como el entrenador Walter Solís, quien dejando de lado su preocupación por propia seguridad ingresó a su caballeriza en llamas para salvar a los caballos que allí se hallaban.

“Mis caballos son como mis hijos,” dice Solís. “Los he visto venir desde los haras como bebés y los veo que van creciendo. Arriesgarías todo con tal de protegerlos.”

Solís dice que él nunca olvidará lo que ocurrió este 7 de Diciembre. Tanto él como todos los demás en San Luis Rey estaban al tanto de los vientos incendiarios en el área, pero la situación parecía estar bajo control debido a que el viento estaba soplando el fuego lejos del centro de entrenamiento y de los 400-500 caballos hospedados ahí.

Esa mañana cerca de las 11:30 a.m., Solis dejó San Luis Rey para volver a casa y a su establo. Se detuvo en una tienda a unos 10 minutos de ahí y cuando terminó sus compras y volvía a su carro, alzó la mirada y tuvo una visión amenazante. Oscurecidas nueves de fuego encima de él le indicaron que el viento había cambiado y que las llamas se dirigían ahora hacia San Luis Rey.

Solis manejó inmediatamente de regreso al centro de entrenamiento y cuando se bajó de la camioneta, dijo, “Se está volviendo más y más oscuro a cada minuto.”

Inmediatamente reunió a un grupo de personas para echar agua dentro y fuera de su caballeriza, pero en minutos la situación se volvió calamitosa.

“Un caballo en una loma comenzó a incendiarse, y el viento era tan fuerte que soplaba brasas dentro del área de caballerizas. Estuvimos tratando de ponerlas fuera y mantenerlas unos 75 pies lejos de las caballeriza, pero eran demasiadas,” dijo Solis. “Nuestra caballeriza fue la primera en ser alcanzada por el fuego. El pasto seco, dentro de ella, aumentó el fuego. El viento era tan fuerte y traía tantas brasas que ellas empezar por a golpear las copas de las palmeras y las palmeras comenzaron a arder y las brasas de ellas se volvieron como asesinas para nosotros. Una vez que las brasas empezaron a volar en la caballeriza ya no hubo forma de que pudiéramos apagar el incendio.”

Mientras el fuego en su cuadra se tornó rabioso y se dispersó hacia otras cercanas, Solis supo que la única opción de salvar a los caballos en la cuadra era correr hacia los dientes del fuego y abrir cada celda.

Sin dudarlo un momento, Solis entró en acción.

“Sabíamos que teníamos que soltar a los caballos y tratar de que pudieran salir hacia fuera,” dijo Solis. “Tratamos todavía de apagar el fuego con mangueras pero fue imposible. Los caballos estaban en peligro y teníamos que sacarlos, pero tristemente a algunos no pudimos llegar. No pudimos llegar a todos.”

Horses from San Luis Rey are training at Del Mar. (Courtesy of Del Mar)

Para Solis y los que estuvieron con él, la situación se volvió más grave incluso cuando los caballos se vieron sueltos y empezaron a correr hacia lo más denso del humo. Dos veces fue chocado Solis por un caballo suelto y enviado hacia el suelo.

A pesar de ello, él permaneció en la caballeriza hasta que todos los caballos escaparon. Mirando hacia atrás, él dice que el coraje que mostraron él y tantas otras personas luchando sin miedo alguno para salvar caballos en otras caballerizas, se debe al amor que sienten por los caballos, quienes los tienen a su cargo.

“No piensas en ti mismo,” dice acerca de la respuesta que lo impulsó a ingresar a la caballeriza. “Ocurre tan rápido que en nada piensas. Simplemente lo haces. Muchas personas respondieron de esa forma.”

Para Solis, hubo un final feliz. Recuperó a todos sus seis caballos y ellos están a salvo ahora en el área de caballerizas de Del Mar.

Para la hípica de California, hubo también la perdurable escena de una industria trabajando en equipo como una sola. Del Mar y Santa Anita entraron rápidamente en acción ayudando a caballos y a su personal afectados por el fuego, y un ejército de personas de todos los confines de la comunidad hípica se acercó a los hipódromos y al centro de entrenamiento para ayudar en lo que fuera necesario.

Han llovido donaciones, incluyendo la página Go Fund Me page quien al momento ya ha acumulado más de $616,000.

Enumerar a todos los voluntarios y donantes nos tomaría horas, lo que no sorprende en lo más mínimo a Solis.

“Vivimos por los caballos. Ellos son nuestra familia,” dice Solis. “Al final solamente somos una gran familia ya que todos nos estábamos ayudando unos a los otros. Es impresionante el número de personas ayudándonos a salir de esto. Te sientes muy orgulloso de verlo.”

Con suerte la hípica nunca tendrá que soportar otro día como el 7 de Diciembre en San Luis Rey. Pero si algún día lo hiciera, al menos tenemos la confianza de saber que la actividad tiene tantas personas como Walter Solis quienes heroicamente tratarán de detenerlo.

LISTA ALTERNATIVA

Aquí hay algunas otras historias en esta animada semana que tenemos en la industria hípica de purasangres en los EE.UU:

San Luis Rey horsemen begin to recover from fire

Trifecta equine staff shines in vital SLR rescue effort

CHRB reports San Luis Rey horses are accounted for

San Luis Rey Horses: What happens now?

Ortiz, Douglas star in Clasico Internacional del Caribe

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