How Formidable is Gun Runner in Pegasus World Cup?

¿Cuán Formidable es Gun Runner en la Pegasus World Cup?

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Gun Runner pulled away to a convincing win in the 2017 Breeders' Cup Classic and is the heavy favorite for the Pegasus World Cup. (Eclipse Sportswire)

Fourteen horses were entered for the second running of the Grade 1, $16.3 million Pegasus World Cup, with 12 expected to run. In spite of there being some very interesting horses among the dozen that will break from the starting gate for the 1 1/8-mile journey in the world’s richest race, there is no getting past Gun Runner as the horse to beat. Having won five of six races in 2017, including the Grade 1 Breeders’ Cup Classic for his fourth consecutive win, Gun Runner should be very tough to beat particularly as he has won his last four races at the distance. In a race in which the runner-up earns $1.6 million for second and in which the third-place finisher earns $1 million, there are a few horses with a slight chance to post the upset win but with a more-than decent shot to be in the top three at the end. That group is led by Collected, the Breeders’ Cup Classic runner-up who is making his second start off a layoff. Giant Expectations posted the upset over Collected in the Grade 2 San Antonio Stakes last month and must be respected. Seeking the Soul won the Grade 1 Clark Handicap Presented by Norton Healthcare last fall at the distance of the Pegasus, and he is another proven at the level. Fear the Cowboy is a course specialist who has won four of six races at Gulfstream Park, including the Grade 3 Harlan’s Holiday Stakes last month. Horses that can be competitive but may not be good enough to win include West Coast and Sharp Azteca. West Coast was a dual Grade 1 winner in 2017 when capturing the Travers Stakes Presented by NYRA Bets and Pennsylvania Derby back-to-back versus his own age group. Sharp Azteca is a horse with brilliant early speed who has the ability to come from behind as well, as evidenced winning the Grade 1 Cigar Mile Handicap Presented by NYRA Bets in December.

In handicapping a race with the intention of wagering, there can be a significant difference between the “Best Horse,” the one most likely to win, and the “Best Bet,” the horse representing the wager most likely to help make a profit short term and long term. There is no doubt Gun Runner is the best horse in the Pegasus based on his body of work. Gun Runner first proved himself at this level in the fall of 2016 when winning the Clark Handicap at the distance of the Pegasus before two races later finishing second to the then-streaking Arrogate in the Dubai World Cup. After a short freshening, Gun Runner was ready after a couple of months and easily won the Stephen Foster Handicap by seven lengths, with a then-career-best 127 Equibase Speed Figure. What followed were two more dominant efforts winning the Whitney Stakes (127 figure) and Woodward Stakes Presented by NYRA Bets (132 figure). In his final start of 2017, Gun Runner easily defeated 10 other horses in the Breeders’ Cup Classic with a 130-figure effort to cement his standing as the best older male in North America last year. Although there may be questions regarding coming back from nearly three months off and what some say may be a disadvantageous post position for the Pegasus, owing to the quick run to the first turn, neither of those issues concern me. This is because Gun Runner returned from nearly three months off last February to win easily in his 2017 debut and because the outside post for this 1 1/8-mile trip isn’t as bad as some people think it is. According to STATS Race Lens, horses breaking from post positions nine and up at this distance won four times in the last year. As such, Gun Runner is going to be very difficult to beat in this year’s Pegasus.

Now that we’ve gotten past the “Best Horse” we can talk about the “Best Bet” and there are two of them in my opinion, starting with Collected, who opens at 8-1 odds. In the Breeders’ Cup Classic, Collected ran second from start to finish behind Gun Runner and, prior to that, he won the TVG Pacific Classic. Those efforts earned 127 and 128 Equibase Speed Figures, respectively, which were as good as those earned by Gun Runner in two of his four victories last year. When Collected returned from a short rest on Dec. 26 for the San Antonio Stakes, he ran nothing like he had run in his five previous starts and was a well-beaten third as the prohibitive favorite. Since then, trainer Bob Baffert stated, “We didn’t really super-crank him for it,” regarding the San Antonio, adding, “We’re taking the Pegasus with a different approach,” and “He’ll be ready.” As such, there is no doubt in my mind Collected can run back to his 2017 efforts at the least, which could lead to a top effort good enough for a second- or third-place finish and perhaps even the upset win.

Giant Expectations (Eclipse Sportswire)

The other “Best Bet” might be Giant Expectations, who posted the upset at 13-1 in the San Antonio Stakes over Collected. Like Collected, Giant Expectations is a newly turned 5 year old with 13 races under his belt. He has won four of those races, including the seven-eighths of a mile Pat O’Brien Stakes, in which he earned a 118 figure, one point off the career-best 119 he earned for an unplaced finish in the Las Vegas Breeders’ Cup Dirt Mile. Showing versatility in winning from off the pace as well as winning while in front from start to finish, Giant Expectations has never run this far but his sire (Frost Giant) has produced horses that have, including a full-brother (same dam [mother], same sire [father]) and so I have little concern about him being able to handle the distance. With Hall of Fame jockey Gary Stevens in the saddle the same as for the San Antonio and Pat O’Brien, Giant Expectations can improve in his second start following nearly two months off and, if he does, could run a lot better than his 30-1 starting odds suggest he can.

Seeking the Soul and Fear the Cowboy are two others that I will consider as contenders, not necessarily to win (although I won’t rule their chances out entirely), but definitely to be in the top three. Seeking the Soul won his last two starts of 2017, including the Clark Handicap with a career-best 117 figure and at the distance of the Pegasus. Jockey John Velazquez rode Seeking the Soul for the first time in the Clark and rides back, another sign for the same or better as in that race. Fear the Cowboy has run well on several tracks in his career, with nine victories including four at Gulfstream Park. He won the Harlan’s Holiday Stakes last month on this track with a 115-figure effort, and last year he won the Skip Away Stakes at the distance of the Pegasus.

Sharp Azteca (Eclipse Sportswire)

Two other horses some handicappers and fans will be interested in are ones I don’t consider as win contenders, although they might finish in the top four. West Coast finished a non-threatening third in the Breeders’ Cup Classic in his most recent start. In the race, he ran third pretty much from start to finish. The 125 figure he earned was more a reflection of how well Gun Runner ran than his own effort, and the horses behind him aren’t anywhere near as good as Gun Runner, Collected, or a few others in here. Previous to the Classic, West Coast won five races (four stakes) in a row but all were against 3-year-olds only and he has yet to prove he can compete at this level versus older horses. Additionally, before the Classic his figures in the Travers and in the Pennsylvania Derby were 110 and those aren’t going to cut it in this field. Sharp Azteca is a brilliant racehorse with eight wins in 16 races. He finished second in the Las Vegas Breeder’s Cup Dirt Mile with a 132 figure in November then won the Cigar Mile with a 126 figure in December. The word “mile” is the key to his success, because even though Sharp Azteca has won up to 1 1/16 miles, he has never raced at this 1 1/8-mile distance. Based on breeding, Sharp Azteca may not be as good at this distance as he has been at shorter distances. According to STATS Race Lens, sons and daughters of his sire, Freud, have a combined 1 for-28 record at 1 1/8 miles. As such, I can see Sharp Azteca finishing second or third in the Pegasus, but I can’t see him winning.

The rest of the field (with best representative Equibase Speed Figures): also-eligible Game Over (104), also-eligible Giuseppe the Great (103), Gunnevera (106), Singing Bullet (110), Stellar Wind (114), Toast of New York (112), and War Story (111).

Win contenders with win probability and comparable odds:

Gun Runner 55% (4-5)

Collected 20% (4-1)

Giant Expectations 10% (9-1)

Seeking the Soul 9% (10-1)

Fear the Cowboy 6% (16-1)

In the Money contender:

Sharp Azteca

2018 Pegasus World Cup Invitational S.
January 27th, 2018

Winning Time: 1:47.41
  • Purse: $16,300,000
  • Distance: 1 1/8 Miles
  • Age: 4 yo's & up
  • Surface: Dirt
  • Winning Time: 1:47.41
Results
Win
Place
Show
1st
10 Gun Runner
$4.20
$3.00
$2.80
2nd
2 West Coast
$4.00
$3.20
3rd
6 Gunnevera
$4.80
5th
11 Seeking the Soul
6th
3 Stellar Wind
7th
5 Collected
10th
8 War Story
11th
1 Singing Bullet
12th
9 Toast of New York
Scratches
Payoff
Pick 3
6-9-10/13/14
6-9-10/13/14
$62
Pick 4
2-6-9-10/13/14
2-6-9-10/13/14
$4,225
Pick 5
7-2-6-9-10/13/14
7-2-6-9-10/13/14
$23
Pick 5
7-2-6-9-10/13/14
7-2-6-9-10/13/14
$8,630
Pick 6 Jackpot
8/9/11-7-2-6-9-10/13/14
8/9/11-7-2-6-9-10/13/14
$11,550
Daily Double
9-10
9-10
$27
Exacta
10-2
10-2
$17
Superfecta
10-2-6-7
10-2-6-7
$114
Super High Five
10-2-6-7-11
10-2-6-7-11
$5,226
Trifecta
10-2-6
10-2-6
$56
Race Replay
Play
Payoff
Pick 3
6-9-10/13/14
6-9-10/13/14
$62
Pick 4
2-6-9-10/13/14
2-6-9-10/13/14
$4,225
Pick 5
7-2-6-9-10/13/14
7-2-6-9-10/13/14
$23
Pick 5
7-2-6-9-10/13/14
7-2-6-9-10/13/14
$8,630
Pick 6 Jackpot
8/9/11-7-2-6-9-10/13/14
8/9/11-7-2-6-9-10/13/14
$11,550
Daily Double
9-10
9-10
$27
Exacta
10-2
10-2
$17
Superfecta
10-2-6-7
10-2-6-7
$114
Super High Five
10-2-6-7-11
10-2-6-7-11
$5,226
Trifecta
10-2-6
10-2-6
$56

Catorce caballos fueron inscritos para la segunda edición del Grado 1, Pegasus World Cup, con $ 16.3 millones de bolsa de premios, siendo 12 los que se espera que participen. Pese a que hay algunos caballos muy interesantes entre la docena que saldrá del partidor para recorrer el trayecto de 1 1/8-de milla mejor premiado del mundo, no hay duda alguna de que Gun Runner es el caballo a derrotar. Habiendo ganado cinco de seis carreras en 2017, incluido el Grado 1 Breeders’ Cup Classic como cuarto triunfo consecutivo, Gun Runner debería ser muy difícil de vencer, particularmente porque ha ganado sus cuatro últimas carreras en la distancia. En una carrera donde el que llega segundo se lleva $1.6 millones en premios y en la que el tercero obtiene nada menos que $1 millón, hay pocos caballos con alguna chance de sorprender con la victoria pero sí con más de una opción decente de estar entre los tres primeros al final. Ese grupo está liderado por Collected, placé en la Breeders’ Cup Classic quien está haciendo su segunda salida luego del descanso. Giant Expectations dio el golpe sobre Collected en el Grado 2 San Antonio Stakes el mes pasado y merece respeto.Seeking the Soul ganó el Grado 1 Clark Handicap Presentado por Norton Healthcare el otoño pasado sobre la distancia del Pegasus, y es otro que está probado ya en este nivel. Fear the Cowboy es un especialista en este hipódromo y ha ganado cuatro de seis carreras en Gulfstream Park, incluido el Grado 3 Harlan’s Holiday Stakes el mes pasado. Caballos que pueden ser competitivos aunque no lo suficientemente buenos para ganar incluyen a West Coast y Sharp Azteca. West Coast fue doble ganador de Grado en 2017 cuando capturó elTravers Stakes Presentado por NYRA Bets y el Pennsylvania Derby uno tras otro versus los de su edad. Sharp Azteca es un caballo con una brillante velocidad inicial que tiene también la capacidad de venir desde atrás, como lo evidenció ganando el Grado 1 Cigar Mile Handicap Presentado por NYRA Bets en Diciembre.

Analizando la carrera con la intención de hacer apuestas, puede haber una significativa diferencia entre el “Mejor Caballo,” el que es más probable que gane, y la “Mejor Apuesta,” el caballo que representa la apuesta cuya probabilidad es la más posible de ayudar a un beneficio a corto y largo plazo. No hay duda de que Gun Runner es el mejor caballo en la Pegasus si nos basamos en su estilo de trabajo. Gun Runner se probó a sí mismo por primera vez en el otoño de 2016 cuando ganó el Clark Handicap sobre la distancia de la Pegasus y eso fue a previo a que dos carreras después llegara segundo del por entonces imbatible Arrogate en la Dubai World Cup. Después de un corto descanso, Gun Runner estuvo a punto luego de un par de meses y ganó fácilmente el Stephen Foster Handicap por siete cuerpos, con un 127 Equibase de Velocidad, por entonces la mejor figura de su campaña. Lo que siguió fueron dos dominantes actuaciones ganando el Whitney Stakes(figura de 127) y el Woodward Stakes Presenteado por NYRA Bets (figura de 132). En su carrera final de 2017, Gun Runner derrotó fácilmente a otros 10 caballos en la Breeders’ Cup Classic con una figura de 130 que cimentó su posición como el mejor caballo macho de Norte América el año pasado. Aunque puede haber interrogantes acerca de su retorno después de casi tres meses de para y lo que algunos dicen acerca de su desventajosa posición de partida para la Pegasus, debido a que hay que correr fuerte para llegar a la primera curva, ninguno de aquellos temas me preocupa. Y ello porque Gun Runner volvió de casi tres meses de para el último Febrero y ganó cómodamente en su debut del 2017 y también porque la posición de largada por fuera para este trayecto de 1 1/8-de milla no es tan malo como alguna gente piensa. De acuerdo con STATS Race Lens, los caballos que largan de posición nueve o más sobre esta distancia, ganaron cuatro veces el último año. Por tanto, Gun Runner será muy difícil de derrotar en la Pegasus de este año.

Ahora que ya hemos hablado del “Mejor Caballo” hablaremos acerca de “La Mejor Apuesta” y hay dos de ellas en mi opinión, comenzando con Collected, quien abre a probabilidad de 8-1. En la Breeders’ Cup Classic, Collected corrió segundo de partir a llegar detrás de Gun Runner y, antes de eso, ganó el TVG Pacific Classic. Esos esfuerzos le reportaron figuras Equibase de Velocidad de 127 y 128, respectivamente, las cuales fueron tan igual de buenas como las conseguidas por Gun Runner en dos de sus cuatro victorias el año pasado. Cuando Collected reapareció luego de un breve descanso el 26 de Diciembre para el San Antonio Stakes, no corrió nada parecido a lo que había hecho en sus cinco previas actuaciones y fue tercero sin ser rival de riesgo en calidad de prohibitivo favorito. Desde entonces, el entrenador Bob Baffert ha declarado, “Realmente nunca lo ajustamos del todo,” hablando del San Antonio, y añade, “Estamos tomando la Pegasus de una forma diferente,” y “Estará a punto.” Por tanto, no tengo dudas en mi mente de que Collected podrá repetir sus actuaciones del 2017 por lo menos, lo cual lo llevaría a una gran carrera suficiente para ser segundo o tercero y tal vez incluso tentar el golpe a la victoria.

Giant Expectations (Eclipse Sportswire)

La otra “Mejor Apuesta” podría ser Giant Expectations, quien dio la sorpresa pagando 13-1 en el San Antonio Stakes sobre Collected. Al igual que Collected, Giant Expectations acaba de cumplir cinco años de edad con 13 carreras en su haber. Ha ganado cuatro de esas carreras, incluidos los siete octavos de milla del  Pat O’Brien Stakes, en el cual consiguió una figura de 118, un punto debajo de los 119, la mejor de su campaña, que obtuvo cuando no pudo figurar en Las Vegas Breeders’ Cup Dirt Mile. Mostrando versatilidad al ganar desde atrás, así como en punta de partida a llegada, Giant Expectations nunca ha corrido tan largo, pero su padre (Frost Giant) ha producido caballos que sí lo han hecho, incluyendo a su propio hermano (misma dama [madre], mismo padrillo [padre]) y por ello me preocupa poco que él no pueda manejarse en la distancia. Con el jinete miembro del Salón de la Fama Gary Stevens en la montura, tal como lo hiciera en el San Antonio y el Pat O’Brien, Giant Expectations puede superarse en su segunda salida luego de casi dos meses de para y, si lo hace, correr mucho mejor de lo que su probabilidad 30-1 puede sugerir.

Seeking the Soul y Fear the Cowboy son otros dos que voy a considerar como rivales, no necesariamente para ganar (aunque no descartaré sus chances por completo), pero definitivamente para estar entre los tres primeros. Seeking the Soul ganó sus últimas dos carreras del 2017, incluido el Clark Handicap con una figura de 117, la mejor de su campaña, y sobre la distancia de la Pegasus. El jinete John Velazquez condujo a Seeking the Soul por primera vez en el Clark y lo vuelve a firmar, otra señal de que hará lo mismo o mejorará lo que hizo en esa carrera. Fear the Cowboy ha corrido bien en varios hipódromos en su campaña, con nueve victorias incluidas cuatro en Gulfstream Park. Ganó el Harlan’s Holiday Stakes el mes pasado sobre esta pista con una figura de 115, y el año pasado ganó el Skip Away Stakes sobre la distancia de la Pegasus.

Sharp Azteca (Eclipse Sportswire)

Hay otros dos caballos en los que algunos analistas y aficionados estarán interesados, y yo no los voy a considerar como candidatos al triunfo, aunque tal vez ellos terminen entre los cuatro primeros. West Coast llegó tercero sin atenuantes en la Breeders’ Cup Classic en su más reciente actuación. En la prueba, corrió tercero en casi todo el recorrido. La figura de 125 que consiguió fue más bien un reflejo de cuán bien corrió Gun Runner antes que su propio esfuerzo, y los caballos que llegaron tras él no son ni de lejos tan buenos como Gun Runner, Collected, o algunos cuantos de aquí. Previo a la Classic, West Coast ganó cinco carreras (cuatro clásicos) al hilo pero todos ellos fueron frente a tres añeros y todavía él no ha probado que puede competir a este nivel con caballos mayores. Adicionalmente, antes de la Classic sus figuras en el Travers y en el Pennsylvania Derby fueron de 110 y esas no son suficientes para este grupo. Sharp Azteca es un brillante caballo de carrera con ocho triunfos en 16 competencias. Llegó segundo en Las Vegas Breeder’s Cup Dirt Mile con una figura de 132 en Noviembre, y después ganó la Cigar Mile con una figura de 126 en Diciembre. La palabra “milla” es la clave de su éxito, porque aun cuando Sharp Azteca ha ganado hasta 1 1/16 de milla, nunca ha corrido esta distancia de 1 1/8-de milla. Basándonos en su pedigrí, Sharp Azteca tal vez no sea tan bueno en esta distancia como lo ha sido en tiros más cortos. De acuerdo con STATS Race Lens, hijos e hijas de su padre, Freud, tienen un récord combinado de 1 sobre-28 para 1 1/8 de milla. Por tanto, puedo ver a Sharp Azteca finalizando segundo o tercero en la Pegasus, pero no puedo verlo ganándola.

El resto del grupo (con su más representativa Figura Equibase de Velocidad): suplente Game Over (104), suplente Giuseppe the Great (103), Gunnevera (106), Singing Bullet (110), Stellar Wind (114), Toast of New York (112), y War Story (111).

Candidatos al triunfo con probabilidad de ganar y cotizaciones comparativas:

Gun Runner 55% (4-5)

Collected 20% (4-1)

Giant Expectations 10% (9-1)

Seeking the Soul 9% (10-1)

Fear the Cowboy 6% (16-1)

Candidato al marcador:

Sharp Azteca

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