Backyard Heaven a Standout in the Stephen Foster Handicap

Backyard Heaven Destaca en el Stephen Foster Handicap

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Backyard Heaven races for his fourth straight win in the Stephen Foster.
Backyard Heaven races for his fourth straight win in the Stephen Foster. (Eclipse Sportswire)

Although not the final race on the Saturday card at Churchill Downs, the 38th running of the Grade 1, $500,000 Stephen Foster Handicap puts a bow on a night loaded with great racing, including five graded stakes. Leading the field is recent Grade 2 Alysheba Stakes winner Backyard Heaven, who is going for his fourth straight win. Grade 3 Pimlico Special winner Irish War Cry will likely try to lead from start to finish, while Alysheba runner-up Hawaakom, who won the Grade 3 Razorback Handicap in February, will be likely rallying from last. Honorable Duty finished second behind Gun Runner in the 2016 Foster and enters the race off a five-length win at Churchill Downs following six months off. Matrooh recently won the Grade 3 Hanshin Stakes on an all-weather track but was victorious on dirt in the Grade 3 Bold Ruler Stakes earlier in his career. Pavel hopes to improve off a fourth-place finish last month in the Grade 1 Gold Cup at Santa Anita, while Lookin at Lee, Patch, and Uncle Mojo move way up in class off recent allowance level wins into the Grade 1 stakes ranks.

Backyard Heaven made short work of six other horses last month in the Alysheba Stakes, drawing off to a 4 ½ length victory over Hawaakom and multiple Grade 2 stakes winner Good Samaritan. Fourth in that field was Hoppertunity, who flattered Backyard Heaven with an easy win last Saturday in the Brooklyn Invitational Stakes. Having gone from a 108 Equibase Speed Figure breaking his maiden in December, to a 115 figure effort off a four month layoff in March, to a career-best 116 figure in the Alysheba, Backyard Heaven appears capable of an even better effort in the Stephen Foster. History may be in favor of that as well, noting 2015 Alysheba runner-up (by a head) Noble Bird won the Foster and Moonshine Mullins pulled off the Alysheba – Foster double in 2014.

Honorable Duty finished second in the 2017 Foster behind an incredible performance by Gun Runner, resulting in a career-best 117 speed figure. Honorable Duty won the Lukas Classic Stakes at the distance of the Foster off a three-month rest in September then ran badly in two races and was given time off. Returning from nearly six months off on May 20, Honorable Duty was ridden out to a five length win over the track in a prep for this year's Foster and so we can expect a competitive effort in this situation.

Hawaakom was no match for Backyard Heaven in the Alysheba last month but prior to that he had run poorly when seventh, beaten 18 lengths, in the Oaklawn Handicap, which followed two months off. Hawaakom won the Razorback Handicap in February with a nearly career-best 114 figure; the only time he ran better was when he was second to Gun Runner in the 2017 Razorback. Assuming he was not fit enough to be competitive in the Oaklawn Handicap in April and with improvement off his Alysheba effort with a 109 figure, Hawaakom has a slight upset chance in this year's Stephen Foster. At the least, Hawaakom is a very strong contender to be passing many of these to finish second and complete the exacta or to finish third and complete the trifecta, remembering as well that two positions behind him in the Alysheba was subsequent Brooklyn Invitational Stakes winner Hoppertunity.

Irish War Cry
Irish War Cry (Eclipse Sportswire)

Two other horses I'd be remiss for not mentioning are Matrooh and Irish War Cry. Matrooh has won eight of 23 races and although his win last month in the Hanshin Stakes (101 figure) was on all-weather, the gelding has earned five wins in 15 races on conventional dirt including the Bold Ruler Stakes in 2015 with a 114 figure. Irish War Cry is a favorite to many based on his win in the 2017 Wood Memorial Stakes prior to a poor 10th-place effort in the Kentucky Derby. He had a couple of runner-up finishes last year then returned to finish second in his first start as a 4-year-old before a last-of-six effort in a stakes in March. Rested seven weeks, Irish War Cry showed his old speed and led from start to finish in the Pimlico Special with a decent 112 figure. However, the effort was earned on a sloppy track over which he had no challenges from start to finish. Such as scenario is unlikely in the Foster, because Uncle Mojo is very likely to show early speed and Backyard Heaven is likely to be stalking the pacesetter(s) from the start.

The other entrants, with their best representative Equibase Speed Figures, are Lookin at Lee (102), Patch (109), Pavel (107), and Uncle Mojo (104).

My Selections:
Backyard Heaven
Honorable Duty
Hawaakom

2018 Stephen Foster H.
June 16th, 2018

Winning Time: 1:49.21
  • Purse: $500,000
  • Distance: 1 1/8 Miles
  • Age: 3 yo's & up
  • Surface: Dirt
  • Winning Time: 1:49.21
Results
Win
Place
Show
1st
9 Pavel
$15.60
$7.80
$7.20
2nd
1 Honorable Duty
$8.00
$7.20
3rd
5 Matrooh
$26.00
4th
3 Hawaakom
5th
4 Uncle Mojo
6th
6 Backyard Heaven
7th
2 Patch
8th
7 Lookin At Lee
9th
8 Irish War Cry
Payoff
Pick 3
5-3-9
5-3-9
$65
Daily Double
3-9
3-9
$31
Exacta
9-1
9-1
$120
Superfecta
9-1-5-3
9-1-5-3
$929
Trifecta
9-1-5
9-1-5
$763
Race Replay
Play
Payoff
Pick 3
5-3-9
5-3-9
$65
Daily Double
3-9
3-9
$31
Exacta
9-1
9-1
$120
Superfecta
9-1-5-3
9-1-5-3
$929
Trifecta
9-1-5
9-1-5
$763

Aunque no sea la carrera final del programa sabatino en Churchill Downs, la edición 38va del Grado 1, $500,000 Stephen Foster Handicap pone el arco iris a una noche cargada de grandes competencias, incluidos cinco clásicos de grado. Liderando al grupo está el reciente vencedor en el Grado 2 Alysheba Stakes, Backyard Heaven, quien está buscando su cuarto triunfo consecutivo. El ganador del Grado 3 Pimlico Special, Irish War Cry tratará de puntear de partir a llegar, en tanto el que fuera segundo en el Alysheba, Hawaakom, que ganó el Grado 3 Razorback Handicap en Febrero, tratará de avanzar desde el fondo. Honorable Duty finalizó segundo detrás de Gun Runner  en el 2017 Foster y llega a la prueba luego de un triunfo por cinco cuerpos en Churchill Downs luego de seis meses de para. Matrooh ganó hace poco en el Grado 3 Hanshin Stakes sobre superficie para todo-clima, pero en la arena fue victorioso en el Grado 3 Bold Ruler Stakes a comienzos de su campaña. Pavel espera mejor luego de un cuarto puesto el mes pasado en el Grado 1 Gold Cup de Santa Anita, mientras que Lookin at Lee, Patch, y Uncle Mojo suben de categoría después de triunfos recientes en categoría condicional, para medirse contra rankeados en clásicos de Grado 1.

Backyard Heaven tuvo poco trabajo frente a otros seis rivales el mes pasado en el Alysheba Stakes, separándose para ganar por 4 ½ cuerpos sobre Hawaakom y el múltiple vencedor en clásicos de Grado 2, Good Samaritan. Cuarto en ese grupo estuvo Hoppertunity, quien realzó los bonos de Backyard Heaven con un cómodo triunfo el pasado sábado en el Brooklyn Invitational Stakes. Habiendo subido de una Figura Equibase de Velocidad de 108 al salir de perdedor en Diciembre, a una figura 115 en Marzo luego de cuatro meses de ausencia, y a una de 116, la mejor de su campaña, al ganar el Alysheba, Backyard Heaven parece listo para un rendimiento aún mejor en el Stephen Foster. Asimismo, la historia también está jugando a su favor, recuerden que el segundo en el 2015 Alysheba, (por cabeza) Noble Bird, ganó el Foster y que Moonshine Mullins se llevó el doblete Alysheba – Foster en 2014.

Honorable Duty llegó segundo en el 2017 Foster detrás de Gun Runner que rindió una notable actuación, lo que dio por resultado una figura de velocidad de 117, la mejor de su campaña. Honorable Duty ganó el Lukas Classic Stakes en la distancia del Foster luego de tres meses de ausencia en Septiembre, a continuación corrió mal un par de veces y se le dio descanso. Volviendo después de casi seis meses de ausencia, el 20 de Mayo, Honorable Duty sin ser movido a fondo ganó por cinco cuerpos sobre esta pista en preparación para el Foster de este año así que, en este contexto, esperamos de él un rendimiento competitivo.

Hawaakom no fue amenaza para Backyard Heaven en el Alysheba del mes pasado, pero antes de eso había corrido muy pobremente cuando fue séptimo, vencido por 18 cuerpos, en el Oaklawn Handicap, a lo que siguieron dos meses de ausencia. Hawaakom ganó el Razorback Handicap en Febrero con una figura de 114, muy próxima a la mejor de su campaña; la única vez que corrió mejor fue cuando llegó segundo de  Gun Runner en el 2017 Razorback. Asumiendo que no estaba completamente a punto en el Oaklawn Handicap de Abril y con la mejoría vista en su actuación en el Alysheba con una figura de 109, Hawaakom tiene una ligera probabilidad de sorprender en el Stephen Foster de este año. Al menos, Hawaakom es un competidor poderoso para ir pasando a muchos de estos y llegar segundo completando la exacta o tercero completando la trifecta, recordando asimismo que quien llegó dos puestos tras él en el Alysheba fue el posterior vencedor del Brooklyn Invitational Stakes, Hoppertunity.

Irish War Cry (Eclipse Sportswire)

Otros dos caballos que sería negligente no mencionar son Matrooh e Irish War Cry. Matrooh ha ganado en ocho de veintitrés carreras y aunque su triunfo del mes pasado en el Hanshin Stakes (figura de 101) fue sobre pista todo-clima, el castrado ha acumulado cinco triunfos en 15 carreras sobre pista convencional de arena incluido el Bold Ruler Stakes de 2015 con una figura de 114. Irish War Cry es el favorito de muchos basados en su triunfo en el 2017 Wood Memorial Stakes anterior a su pobre rendimiento llegando 10mp en el Kentucky Derby. Tuvo un par de placés el año pasado y a continuación reapareció para llegar segundo en su primera actuación como cuatro añero, para terminar llegando último de seis en un clásico en Marzo. Descansado siete semanas, Irish War Cry mostró su antigua velocidad y lideró de punta a punta en el Pimlico Special con una decente figura de 112. Sin embargo, ese rendimiento se logró sobre una superficie barrosa en la cal no tuvo mayores desafíos de inicio a fin. Tal escenario es improbable en el Foster, debido a que Uncle Mojo está acostumbrado a mostrar ligereza inicial y a que Backyard Heaven es probable que esté en persecución del (los) puntero (os) desde el vamos.

Los otros inscritos, con su más representativa Figura Equibase de Velocidad, son: Lookin at Lee (102), Patch (109), Pavel (107), y Uncle Mojo (104).

Mis Pronósticos:

Backyard Heaven

Honorable Duty

Hawaakom

2018 Stephen Foster H.
June 16th, 2018

Winning Time: 1:49.21
  • Purse: $500,000
  • Distance: 1 1/8 Miles
  • Age: 3 yo's & up
  • Surface: Dirt
  • Winning Time: 1:49.21
Results
Win
Place
Show
1st
9 Pavel
$15.60
$7.80
$7.20
2nd
1 Honorable Duty
$8.00
$7.20
3rd
5 Matrooh
$26.00
4th
3 Hawaakom
5th
4 Uncle Mojo
6th
6 Backyard Heaven
7th
2 Patch
8th
7 Lookin At Lee
9th
8 Irish War Cry
Payoff
Pick 3
5-3-9
5-3-9
$65
Daily Double
3-9
3-9
$31
Exacta
9-1
9-1
$120
Superfecta
9-1-5-3
9-1-5-3
$929
Trifecta
9-1-5
9-1-5
$763
Race Replay
Play
Payoff
Pick 3
5-3-9
5-3-9
$65
Daily Double
3-9
3-9
$31
Exacta
9-1
9-1
$120
Superfecta
9-1-5-3
9-1-5-3
$929
Trifecta
9-1-5
9-1-5
$763

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