Honorable Duty May Have Slight Edge in Loaded Stephen Foster Field

Honorable Duty Puede Tener Ligera Ventaja en el Numeroso Grupo del Stephen Foster

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Honorable Duty enters Saturday’s Stephen Foster Handicap with three stakes wins in his last four attempts. (Eclipse Sportswire)

On a June 17 Saturday evening card loaded with great racing, including five graded stakes, the 36th running of the Grade 1, $500,000 Stephen Foster Handicap at Churchill Downs is the marquee event. Featuring seven graded stakes winners in a field of eight, the Stephen Foster is also a "Win and You're In" qualifying race for the Breeders' Cup Classic this fall. In terms of overall accomplishments, Gun Runner deserves first mention as he won the similar Grade 1 Clark Handicap last fall and most recently finished second to Arrogate in the Group 1 Dubai World Cup. Bird Song and Honorable Duty just finished first and second, respectively, in the Grade 2 Alysheba Stakes over Churchill’s main track and must be respected. Breaking Lucky was second behind Gun Runner in the Clark and recently a very close second behind Honorable Duty in the Grade 2 New Orleans Handicap. 2016 Grade 2 Charles Town Classic Stakes winner Stanford won the Challenger Stakes in March before a poor effort on a sloppy track in this year's Charles Town Classic and can rebound. Hawaakom, Mo Tom and Texas Chrome have combined earnings of more than $2.1 million in their careers, so saying they round out the field is likely doing them a disservice.

Main win contenders:

Honorable Duty improved markedly when the blinkers he wore for nearly every one of his first nine races were removed last fall. He earned a career best 116 Equibase Speed Figure winning the Tenacious Stakes in December then followed up that strong effort with wins in the Mineshaft Handicap and New Orleans Handicap, duplicating the 116 figure in the latter race. In his most recent race in the Alysheba Stakes on Kentucky Oaks day, Honorable Duty chased lone frontrunner Bird Song around the track but could make no headway late. The pace scenario in the Foster could be much different with Stanford and Gun Runner and potentially Breaking Lucky pressing the pace. Benefiting from a jockey change to Javier Castellano, who is coming in from New York to ride him for the first time, Honorable Duty gets slight preference in a very deep and talented field.

Breaking Lucky had traffic trouble at the start and may have not cared for the sloppy track in the Alysheba last month, so I can ignore his fifth-place effort. Prior to that, he ran the best race of his career in the New Orleans Handicap as he led from the start and was just beaten by a head on the wire by Honorable Duty. The 118 Equibase Speed Figure earned compares favorably with the best efforts of the main contenders in the field. Jockey Luis Contreras, who rode Breaking Lucky to his only graded stakes win in the Seagram Cup last summer, comes in from Canada to ride, which suggests this horse will run one of the best races of his career in this year's Stephen Foster.

Gun Runner has earned over $4 million to date while winning seven of 14 races. On this night last year he won the Matt Winn Stakes in dominant wire-to-wire fashion, and he did the same thing over the track last fall when taking the Clark Handicap with a 114 Equibase Speed Figure. In his first race of 2017, Gun Runner earned a career best sparkling 125 figure when winning the Grade 3 Razorback Handicap at Oaklawn Park, and followed that with a tremendous second-place finish to Arrogate in the Dubai World Cup. Working at Churchill Downs since last month, Gun Runner appears to be just fine after his trip halfway across the globe and has every right to win.

Stanford and Bird Song have to be mentioned with more than a reference to their best figures as both are Grade 2 stakes winners. Nevertheless, from an outside post jockey John Velazquez will have to get Stanford close to the rail and either take on Bird Song in the early stages or sit a close second. Stanford earned a strong 118 figure winning the Challenger Stakes at the distance of the Foster in March, and on that count I wouldn't argue with anyone that considered him a strong contender. Bird Song gets the ground-saving rail and is likely to set the early pace as he has done in his last three winning efforts, the best of which came in the Fred Hooper Stakes with a 116 figure. With three wins in four career starts at Churchill Downs, there are two main questions surrounding Bird Song's chances to win the Foster. The first is whether he can win in spite of a good amount of early pace pressure, and the second is whether he can win at nine furlongs, a distance at which he faded to third after leading late in his only previous try.

The other three entrants, with their best representative Equibase Speed Figures, are Hawaakom (116), Mo Tom (103) and Texas Chrome (111).

My Selections:

Honorable Duty

Breaking Lucky

Gun Runner

2017 Stephen Foster H.
June 17th, 2017

Winning Time: 1:47.56
  • Purse: $500,000
  • Distance: 1 1/8 Miles
  • Age: 3 yo's & up
  • Surface: Dirt
  • Winning Time: 1:47.56
Results
Win
Place
Show
1st
3 Gun Runner
$3.00
$2.40
$2.10
2nd
4 Honorable Duty
$4.00
$2.60
3rd
2 Breaking Lucky
$3.00
4th
6 Hawaakom
6th
7 Texas Chrome
7th
5 Mo Tom
  • Owner / G M B Racing
  • Breeder / Hargus & Sandra Sexton & Silver Fern Farm
8th
1 Bird Song
Payoff
Pick 3
5-1-3
5-1-3
$23
Daily Double
1-3
1-3
$3
Exacta
3-4
3-4
$11
Superfecta
3-4-2-6
3-4-2-6
$135
Trifecta
3-4-2
3-4-2
$52
Race Replay
Play
Payoff
Pick 3
5-1-3
5-1-3
$23
Daily Double
1-3
1-3
$3
Exacta
3-4
3-4
$11
Superfecta
3-4-2-6
3-4-2-6
$135
Trifecta
3-4-2
3-4-2
$52

En el programa vespertino de este sábado 17 de Junio, cargado de grandes carreras que incluyen cinco clásicos de grado, la edición 36ta del Grado 1, $500,000 Stephen Foster Handicap de Churchill Downs es el evento principal. Presentando a siete ganadores de clásicos de grado, en un lote de ocho ejemplares, el Stephen Foster es también es también una carrera "Gana y Clasifica" para la Breeders' Cup Classic de este otoño. En términos de logros generales, Gun Runner merece la primera mención ya que él ganó el similar Grado 1 Clark Handicap el pasado otoño y más recientemente ha finalizado segundo de Arrogate en el Grupo 1 Dubai World Cup. Bird Song y Honorable Duty acaban de llegar primero y segundo, respectivamente, en el Grado 2 Alysheba Stakes sobre la pista principal de Churchill y deben ser respetados. Breaking Lucky fue segundo detrás de Gun Runner en el Clark y recientemente un cercano placé detrás de Honorable Duty en el Grado 2 New Orleans Handicap. El ganador del 2016 Grado 2 Charles Town Classic Stakes, Stanford, venció en el Challenger Stakes en Marzo antes de una pobre actuación sobre pista barrosa en el Charles Town Classic de este año y podría rehabilitarse. Hawaakom, Mo Tom y Texas Chrome han combinado premios por más de $2.1 millones en sus campañas, de modo que decir que ellos simplemente completan el grupo, es probablemente hacerles un flaco favor.

Principales Candidatos a Ganar:

Honorable Duty mejoró notoriamente cuando las anteojeras que llevó en casi todas sus primeras nueve carreras fueron removidas el pasado otoño. Consiguió la mejor Figura Equibase de Velocidad de su campaña, un 116, cuando ganó el Tenacious Stakes en Diciembre, y a continuación de ese poderoso rendimiento obtuvo triunfos en el Mineshaft Handicap y New Orleans Handicap, duplicando la figura de 116 en el último de ellos. En su más reciente carrera en el Alysheba Stakes el día de las Kentucky Oaks, Honorable Duty persiguió al solitario puntero Bird Song todo el camino  y al final no pudo tomar la delantera. El escenario del desarrollo en el Foster podría ser muy diferente con Stanford, Gun Runner y potencialmente Breaking Lucky presionando la punta. Beneficiándose con el cambio de jinete de Javier Castellano, que está viniendo desde New York para conducirlo por primera vez, Honorable Duty obtiene una ligera preferencia en un grupo muy nutrido y talentoso.

Breaking Lucky tuvo problemas en el desarrollo y puede no haber aceptado bien la pista barrosa en el Alysheba del mes pasado, de modo que puedo ignorar ese esfuerzo llegando quinto. Previo a ello, él corrió la mejor carrera de su campaña en el New Orleans Handicap ya que lideró la prueba desde la partida y cayó vencido solamente por una cabeza en la propia meta ante Honorable Duty. La Figura Equibase de Velocidad de 118 que consiguió se compara favorablemente con los mejores esfuerzos de los principales rivales del lote. El jinete Luis Contreras, quien corrió a  Breaking Lucky en su único triunfo de grado clásico en el Seagram Cup del pasado verano, viene desde Canadá para conducirlo, lo cual sugiere que este caballo hará una de las mejores carreras de su campaña en el Stephen Foster de este año.

Gun Runner ha obtenido más de $4 millones en premios a la fecha, ganando siete de 14 carreras. En una noche como esta, el año pasado, él ganó el Matt Winn Stakes en un dominante estilo de punta a punta, e hizo lo mismo el pasado otoño sobre esta pista cuando se llevó el Clark Handicap con una Figura Equibase de Velocidad de 114. En su primera carrera del 2017, Gun Runner consiguió la mejor figura de su campaña, un deslumbrante 125, cuando ganó el Grade 3 Razorback Handicap de Oaklawn Park, y a eso le siguió un tremendo segundo puesto de Arrogate en la Dubai World Cup. Trabajando en Churchill Downs desde el mes pasado, Gun Runner parece estar a punto después de haber viajado por la mitad del planeta, y tiene todo el derecho a ganar.

Stanford y Bird Song tienen que ser mencionados más allá de referirnos a sus mejores figuras ya que ambos son ganadores clásicos de Grado 2. Sin embargo, desde una posición de partida por el exterior el jinete John Velazquez tendrá que conseguir que Stanford se acerque a la baranda, se haga cargo de Bird Song en los tramos iniciales, o se sitúe en un cercano segundo lugar. Stanford logró una poderosa figura de 118 cuando ganó el Challenger Stakes sobre la distancia del Foster en Marzo, y contando con ello, a nadie podría discutirle que lo considere un fuerte rival. Bird Song consiguió la ahorrativa posición de la baranda y es probable que marque el paso inicial así como lo ha hecho en sus últimos tres victoriosos esfuerzos, el mejor de los cuales llegó en el Fred Hooper Stakes con una figura de 116. Con tres triunfos en cuatro actuaciones en Churchill Downs, hay aún dos preguntas principales alrededor de las chances de Bird Song para ganar el Foster. La primera es si puede ganar a despecho de una buena cantidad de presión en la delantera, y la segunda es si él puede ganar sobre nueve furlones, una distancia sobre la cual falló al llegar tercero después de hacer la punta en su único intento previo.

Los otros tres inscritos, con su más representativa Figura Equibase de Velocidad son, Hawaakom (116), Mo Tom (103) y Texas Chrome (111).

Mis Pronósticos:

Honorable Duty

Breaking Lucky

Gun Runner

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